10 modi in cui gli insetti si difendono

È un mondo che mangia insetti là fuori. È anche un mondo di insetti mangiatori di uccelli, un mondo di insetti mangiatori di rane, un mondo di insetti mangiatori di lucertole e, beh, hai il quadro. Quasi tutto ciò che è più grande di un insetto cercherà di mangiarlo. E allora, cosa può fare un insetto per sopravvivere?

Gli insetti prosperano sul nostro pianeta da centinaia di milioni di anni, quindi devono fare qualcosa di giusto nonostante tutte le minacce alla loro sopravvivenza. Possono essere piccoli, ma hanno escogitato tutti i modi per evitare di essere mangiati. Dagli spray caustici alle punture velenose e tutto il resto, diamo un’occhiata ai 10 modi in cui gli insetti si difendono.

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Crea una puzza

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A volte, tutto ciò che serve per scoraggiare un potenziale predatore è un cattivo odore. Vorresti mangiare qualcosa che ha un odore terribile? 

Odori repellenti

Molti insetti usano odori repellenti per proteggersi, e forse il gruppo più noto di tali insetti sono gli insetti puzzolenti. Una cimice ha uno speciale serbatoio per immagazzinare una piccola quantità di idrocarburi maleodoranti, che la cimice produce tramite ghiandole specializzate. La sostanza vile viene rilasciata ogni volta che la cimice si sente minacciata.

Alcuni bruchi a coda di rondine fanno una bella mostra di rilasciare i loro composti repellenti. Questi bruchi concentrano le tossine dalle loro piante alimentari e le conservano in una speciale sacca toracica. Quando viene toccato, il bruco a coda di rondine capovolge una ghiandola a forma di Y, chiamata osmeterium, e la fa ondeggiare nell’aria, rilasciando la sostanza puzzolente e tossica che tutti possono annusare.

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Spruzzali con sostanze irritanti

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Alcuni insetti intelligenti distraggono i predatori trasudando o spruzzando sostanze irritanti su di loro. Quando il predatore reagisce, di solito fermandosi per ripulirsi, l’insetto si allontana pulito.

Sostanze irritanti

Gli insetti che usano sostanze chimiche difensive per proteggersi spesso praticano un adattamento noto come sanguinamento riflesso, che trasuda emolinfa dalle articolazioni delle gambe. È noto che le coccinelle mostrano questo comportamento, ad esempio. Anche i coleotteri della vescica sanguinano riflessi, rilasciando un agente vescicante chiamato cantaridina, che può irritare gravemente la pelle. Maneggia i coleotteri della vescica con cura (o meglio ancora, pinze!).

I coleotteri bombardieri spruzzano notoriamente i predatori con una miscela di sostanze chimiche e possono farlo con una forza impressionante. Lo scarabeo conserva gli ingredienti per questo composto caustico separatamente in speciali camere addominali. Quando minacciato, li mescola rapidamente e spara un getto di sostanze irritanti in direzione del predatore percepito.

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Pugnali con le spine

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Alcuni insetti usano peli velenosi per infilarsi sotto la pelle di un predatore (letteralmente).

Peli urticanti

Una manciata di bruchi usa speciali peli tossici per scoraggiare i predatori. Chiamati peli urticanti, queste sete cave sono attaccate ciascuna a una speciale cellula ghiandolare che pompa il veleno in essa. Tutto quello che devi fare è sfiorare il tuo dito contro il bruco e sentirai gli effetti mentre i peli si rompono e rilasciano tossine nella tua pelle. Il dolore è spesso descritto come la sensazione di avere piccoli pezzi di fibra di vetro incorporati nel dito.

Mentre alcuni bruchi pungenti sembrano piuttosto minacciosi, con spine ramificate, altri, come il bruco della falena del gatto, sembrano pelosi e invitano a toccarsi. Una buona regola pratica (o dito) è evitare di toccare qualsiasi bruco che appaia spinoso o peloso.

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Pungerli

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 Poi c’è l’approccio più diretto per infliggere dolore: pungere.

Avvelenamento

Molte api, vespe e persino formiche andranno all’offensiva quando minacciate. Le api sociali sono particolarmente protettive nei confronti dei loro nidi e possono difendere la loro casa in massa. Usano un ovopositore modificato, o pungiglione, per iniettare il veleno direttamente nel potenziale predatore. Il veleno di solito causa abbastanza dolore da mandare il predatore a fare i bagagli e quando più insetti pungono una singola vittima, può persino essere pericoloso per la vita. Anche le allergie al veleno possono essere mortali. Quindi, nonostante le loro dimensioni ridotte, api pungenti, vespe e formiche sono pienamente in grado di difendersi dai pericoli.

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Si fondono con lo sfondo

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Alcuni insetti sono maestri del travestimento, rendendo quasi impossibile per i predatori trovarli.

Crypsis o Camouflage

Non puoi essere mangiato se il predatore non può vederti. Questo è il principio alla base della criptica o colorazione criptica, l’arte di fondersi con il proprio habitat. Hai mai provato a trovare una cavalletta screziata marrone e verde in un prato? In bocca al lupo! Ci sono farfalle del colore esatto delle foglie, falene che si fondono nella corteccia e alette di pizzo che completano il loro gioco mimetico coprendosi di pezzetti di licheni o muschio.

L’unico grande svantaggio della colorazione criptica è che l’insetto deve rimanere fermo perché funzioni. Se l’insetto foglia si allontana dalla pianta, ad esempio, il suo camuffamento non lo proteggerà.

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Nasconditi in piena vista

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Alcuni insetti portano l’arte del camuffamento al livello successivo e assomigliano così tanto agli oggetti del loro ambiente che possono nascondersi in bella vista senza paura di essere individuati.

Mimesis

Gli insetti stecco e foglia sono i migliori esempi di insetti che utilizzano questa strategia difensiva. Gli insetti foglia imitano la forma, il colore e persino le venature delle foglie delle piante in cui vivono. Gli insetti stecco possono persino avere protuberanze e nodi che rispecchiano quelli sui ramoscelli dove si appollaiano, e se li guardi, li vedrai ondeggiare e dondolare intenzionalmente nella brezza come un ramoscello. 

E poi ci sono i bruchi che lasciano cadere gli uccelli. Sapevi che ci sono bruchi fatti per assomigliare a cacca di uccello? Questa particolare forma di mimetizzazione si trova nella coda di rondine e consente ai primi bruchi di rimanere all’aperto senza essere mangiati. Quale predatore assaggerà qualcosa che assomiglia a un uccello che cade?

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Indossa un avvertimento

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Gli insetti sgradevoli non vogliono che i predatori li mordicchino prima di decidere che non sono un trattamento utile, quindi pubblicizzano il loro gusto sgradevole con colori vivaci.

Colorazione Aposematica

La colorazione aposematica è un modo per gli insetti e altri animali di mettere in guardia i predatori senza fare il massimo sacrificio. Il termine aposematico deriva dalle parole greche apo, che significa distante, e sema, che significa segno. 

I modelli di colore aposematici comuni sono rosso e nero (si pensi a coleotteri e insetti euforbia), arancione e nero (si pensi alle farfalle monarca) e giallo e nero (si pensi ad api e vespe). Gli insetti dai colori vivaci di solito pubblicizzano il loro gusto poco appetitoso e talvolta la loro tossicità come cibo per i predatori.

Ovviamente, il predatore deve imparare ad associare i colori vivaci a un pasto deludente, quindi alcuni insetti verranno sacrificati finché l’uccello o il rettile non riceverà il messaggio. Ma la colorazione aposematica è per il bene maggiore della comunità degli insetti!

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Travestiti da qualcosa di spaventoso

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Naturalmente, se non sei un insetto sgradevole, puoi usare la falsa pubblicità a tuo vantaggio.

Mimica

I colori di avvertimento usati dagli insetti sgradevoli funzionano così bene, insetti perfettamente gustosi e non tossici hanno iniziato a camuffarsi da insetti che i predatori sanno evitare. L’esempio più classico di questo mimetismo, un adattamento difensivo descritto da Henry Bates, è la farfalla viceré. I viceré non sono affatto tossici, ma sembrano sospettosamente simili alla farfalla monarca, una specie che i predatori eviteranno.

Tutti i tipi di insetti usano questa strategia a proprio vantaggio e molti di questi sono imitazioni delle api. Le falene della sfinge dalle ali chiare sembrano grandi bombi e completano il loro travestimento visitando i fiori durante il giorno. Molte mosche, comprese le mosche dei droni e le sirfidi, sembrano sorprendentemente simili alle api o alle vespe, al punto che spesso vengono erroneamente identificate come tali.

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Lascia andare una gamba

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Per alcuni insetti, il miglior mezzo di sopravvivenza è cedere una parte del corpo a un predatore. 

Autotomia

Hai visto il film 127 Hours, che era la vera storia di un escursionista che si è tagliato la mano per salvarsi quando il suo braccio è stato bloccato da un masso? Anche molti insetti fanno questa scelta, solo che è molto meno raccapricciante per gli artropodi. 

Alcuni insetti sono ben preparati a sacrificare una gamba per il bene del corpo. In realtà hanno linee di frattura incorporate in alcune articolazioni delle loro gambe, che consentono alla gamba di rompersi in modo netto quando è nella presa di un predatore. Questo adattamento alla perdita degli arti, chiamato autotomia, è più comune negli insetti dalle lunghe zampe come i bastoni da passeggio, i craneflies e i katydidi. Se la perdita di una gamba si verifica quando il bastone da passeggio è giovane, può persino rigenerare l’arto nel corso di diverse mute.

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Play Dead

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A volte, il modo più semplice per un insetto di proteggersi da una minaccia è semplicemente fermarsi, lasciarsi cadere e rotolare.

Thanatosis

Suonare opossum non è solo per, beh, opossum. Sapevi che anche gli insetti si fingono morti? Questo comportamento è chiamato tanatosi ed è sorprendentemente comune tra gli artropodi. Alcuni bruchi di falena tigre, ad esempio, si arricciano rapidamente in una palla quando li tocchi e rimarranno così fino a quando la minaccia non sarà passata. I millepiedi sono anche noti per avvolgersi e rimanere fermi per evitare il pericolo.

Se hai mai provato a strappare uno scarafaggio da una foglia, probabilmente hai visto una dimostrazione di tanatosi in azione. Lady beetles, leaf beetles e altri insetti ombrosi allenteranno semplicemente la presa sulla pianta in questione, cadranno a terra e giacciono lì come morti finché non li lasci essere. C’è persino un genere di coleotteri (Cryptoglossa, se sei curioso) noto come coleotteri fingenti di morte.

fonti

  • Evoluzione e adattamento degli artropodi terrestri, di John L. Cloudsley-Thompson.
  • The Insects: An Outline of Entomology, di PJ Gullan e PS Cranston.
  • “Difese contro gli insetti”, di John R. Meyer, sito web del Dipartimento di entomologia della North Carolina State University.