Esplorando pianeti minori

Nel corso della storia, gli astronomi si sono concentrati su Sole, Luna, pianeti e comete. Quelli erano gli oggetti nel “vicinato” della Terra e facili da individuare nel cielo. Tuttavia, si scopre che ci sono altri oggetti interessanti nel sistema solare che non sono comete, pianeti o lune. Sono piccoli mondi che orbitano nell’oscurità. Hanno preso il nome generico di “pianeta minore”. 

Ordinamento del sistema solare

Prima del 2006, ogni oggetto in orbita attorno al nostro Sole era classificato in categorie specifiche: pianeta, pianeta minore, asteroide o cometa. Tuttavia, quando la questione dello stato planetario di Plutone fu sollevata quell’anno, fu introdotto un nuovo termine, pianeta nano, e immediatamente alcuni astronomi iniziarono ad applicarlo a Plutone. 

Da allora, i pianeti minori più noti sono stati riclassificati come pianeti nani, lasciando dietro di sé solo pochi pianeti minori che popolano gli abissi tra i pianeti. Come categoria sono numerosi, con più di 540,000 ufficialmente conosciuti fino ad oggi. Il loro numero assoluto li rende ancora oggetti piuttosto importanti da studiare nel nostro sistema solare.

Cos’è un pianeta minore?

Semplicemente, un pianeta minore è qualsiasi oggetto in orbita attorno al nostro Sole che non sia un pianeta, un pianeta nano o una cometa. È quasi come giocare al “processo di eliminazione”. Tuttavia, sapere che qualcosa è un pianeta minore rispetto a una cometa o un pianeta nano è piuttosto utile. Ogni oggetto ha una formazione e una storia evolutiva uniche.

Il primo oggetto ad essere classificato come pianeta minore è stato l’oggetto Cerere, che orbita nella fascia degli asteroidi tra Marte e Giove. Tuttavia, nel 2006 Cerere è stato ufficialmente riclassificato come pianeta nano dall’Unione Astronomica Internazionale (IAU). È stato visitato da un’astronave chiamata Dawn, che ha risolto alcuni dei misteri che circondano la formazione e l’evoluzione dei Cereani.

Quanti pianeti minori ci sono?

I pianeti minori catalogati dallo IAU Minor Planet Center, situato presso lo Smithsonian Astrophysical Observatory. La stragrande maggioranza di questi piccoli mondi si trova nella fascia degli asteroidi e sono anche considerati asteroidi. Ci sono anche popolazioni in altre parti del sistema solare, inclusi gli asteroidi Apollo e Aton, che orbitano all’interno o vicino all’orbita terrestre, i Centauri – che esistono tra Giove e Nettuno, e molti degli oggetti noti per esistere nella fascia di Kuiper e nella nuvola di Oört regioni. 

I pianeti minori sono solo asteroidi?

Solo perché gli oggetti della cintura di asteroidi sono considerati pianeti minori, non significa che siano tutti semplicemente asteroidi. In definitiva ci sono molti oggetti, inclusi gli asteroidi, che rientrano nella categoria dei pianeti minori. Alcuni, come i cosiddetti “asteroidi troiani”, orbitano nel piano di un altro mondo e sono studiati da vicino dagli scienziati planetari. Ogni oggetto in ogni categoria ha una storia, una composizione e caratteristiche orbitali specifiche. Sebbene possano sembrare simili, la loro classificazione è una questione di grande importanza.

E le comete?

L’unico non pianeta che resiste sono le comete. Si tratta di oggetti costituiti quasi interamente da ghiaccio, misto a polvere e piccole particelle rocciose. Come gli asteroidi, risalgono alle prime epoche della storia del sistema solare. La maggior parte dei blocchi di comete (chiamati nuclei) esistono nella fascia di Kuiper o nella nuvola di Oört, orbitando felicemente fino a quando non vengono spinti in un’orbita verso il sole da influenze gravitazionali. Fino a tempi relativamente recenti, nessuno aveva esplorato una cometa da vicino, ma a partire dal 1986 le cose sono cambiate. La cometa Halley è stata esplorata da una piccola flottiglia di veicoli spaziali. Più recentemente, la cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko è stata visitata e studiata dalla sonda Rosetta. 

È classificato

Le classificazioni degli oggetti nel sistema solare sono sempre soggette a modifiche. Niente è scolpito nella pietra (per così dire). Plutone, ad esempio, è stato un pianeta e un pianeta nano e potrebbe riguadagnare la sua classificazione planetaria alla luce delle scoperte delle missioni New Horizons nel 2015.

L’esplorazione ha un modo per fornire agli astronomi nuove informazioni sugli oggetti. Questi dati, che coprono argomenti come caratteristiche della superficie, dimensioni, massa, parametri orbitali, composizione atmosferica (e attività) e altri argomenti, cambiano immediatamente la nostra prospettiva su luoghi come Plutone e Cerere. Ci dice di più su come si sono formati e cosa ha modellato le loro superfici. Con nuove informazioni, gli astronomi possono modificare le loro definizioni di questi mondi, il che ci aiuta a comprendere la gerarchia e l’evoluzione degli oggetti nel sistema solare.

Modificato e ampliato da Carolyn Collins Petersen