Guerra civile americana: il maggiore generale William F. “Baldy” Smith

“Baldy” Smith – Primi anni di vita e carriera:

Figlio di Ashbel e Sarah Smith, William Farrar Smith nacque a St. Albans, VT, il 17 febbraio 1824. Cresciuto nella zona, frequentò la scuola locale mentre viveva nella fattoria dei suoi genitori. Alla fine, decidendo di intraprendere la carriera militare, Smith riuscì a ottenere un appuntamento all’Accademia militare degli Stati Uniti all’inizio del 1841. Arrivato a West Point, i suoi compagni di classe includevano Horatio Wright, Albion P. Howe e John F. Reynolds. Conosciuto dai suoi amici come “Baldy” a causa dei suoi capelli radi, Smith si dimostrò uno studente esperto e si diplomò al quarto posto in una classe di quarantuno nel luglio 1845. Incaricato come sottotenente brevetto, ricevette un incarico al Topographical Engineers Corps . Inviato a condurre un’indagine sui Grandi Laghi, Smith tornò a West Point nel 1846 dove trascorse gran parte della guerra messicano-americana servendo come professore di matematica.     

“Baldy” Smith – Anni tra le due guerre:

Inviato sul campo nel 1848, Smith si trasferì attraverso una serie di incarichi di rilevamento e ingegneria lungo la frontiera. Durante questo periodo ha prestato servizio anche in Florida, dove ha contratto un grave caso di malaria. Riprendendosi dalla malattia, avrebbe causato problemi di salute a Smith per il resto della sua carriera. Nel 1855, prestò nuovamente servizio come professore di matematica a West Point fino a quando fu assegnato al servizio del faro l’anno successivo. Rimanendo in incarichi simili fino al 1861, Smith divenne ingegnere segretario del Lighthouse Board e lavorò spesso da Detroit. Durante questo periodo, fu promosso capitano il 1 ° luglio 1859. Con l’attacco confederato a Fort Sumter e l’inizio della guerra civile nell’aprile 1861, Smith ricevette l’ordine di aiutare a radunare le truppe a New York City.

“Baldy” Smith – Diventare un generale:

Dopo un breve periodo nello staff del maggiore generale Benjamin Butler alla Fortezza Monroe, Smith si recò a casa nel Vermont per accettare il comando della 3a fanteria del Vermont con il grado di colonnello. Durante questo periodo, ha trascorso un breve periodo nello staff del generale di brigata Irvin McDowell e ha preso parte alla prima battaglia di Bull Run. Assumendo il suo comando, Smith fece pressioni sul nuovo comandante dell’esercito, il maggiore generale George B. McClellan, per consentire alle truppe del Vermont appena arrivate di servire nella stessa brigata. Mentre McClellan riorganizzava i suoi uomini e creava l’Esercito del Potomac, Smith ricevette una promozione a generale di brigata il 13 agosto. Entro la primavera del 1862, guidò una divisione del IV corpo di brigata generale Erasmus D. Keyes. Spostandosi a sud come parte della campagna della penisola di McClellan, gli uomini di Smith videro l’azione all’Assedio di Yorktown e alla Battaglia di Williamsburg.   

“Baldy” Smith – Seven Days e Maryland:

Il 18 maggio, la divisione di Smith passò al VI Corpo di brigata del generale William B. Franklin di nuova creazione. Come parte di questa formazione, i suoi uomini erano presenti alla battaglia di Seven Pines più tardi quel mese. Con l’offensiva di McClellan contro lo stallo di Richmond, la sua controparte confederata, il generale Robert E. Lee, attaccò alla fine di giugno iniziando le battaglie dei sette giorni. Nel combattimento risultante, la divisione di Smith era impegnata a Savage’s Station, White Oak Swamp e Malvern Hill. Dopo la sconfitta della campagna di McClellan, Smith ha ricevuto una promozione a maggiore generale il 4 luglio, ma non è stata immediatamente confermata dal Senato. 

Spostandosi a nord più tardi quell’estate, la sua divisione si unì all’inseguimento di Lee da parte di McClellan nel Maryland dopo la vittoria dei Confederati a Second Manassas. Il 14 settembre, Smith ei suoi uomini riuscirono a respingere il nemico a Crampton’s Gap come parte della più ampia battaglia di South Mountain. Tre giorni dopo, parte della divisione fu tra le poche truppe del VI Corpo a svolgere un ruolo attivo nella battaglia di Antietam. Nelle settimane successive ai combattimenti, l’amico di Smith, McClellan, fu sostituito come comandante dell’esercito dal maggiore generale Ambrose Burnside. Dopo aver assunto questo incarico, Burnside ha proceduto a riorganizzare l’esercito in tre “grandi divisioni” con Franklin assegnato a dirigere la Grande Divisione di Sinistra. Con l’elevazione del suo superiore, Smith fu promosso a guidare il VI Corpo.

“Baldy” Smith – Fredericksburg e autunno:

Spostando l’esercito a sud verso Fredericksburg alla fine dell’autunno, Burnside intendeva attraversare il fiume Rappahannock e colpire l’esercito di Lee sulle alture a ovest della città. Sebbene consigliato da Smith di non procedere, Burnside lanciò una serie di attacchi disastrosi il 13 dicembre. Operando a sud di Fredericksburg, il VI Corpo di Smith vide poca azione ei suoi uomini furono risparmiati dalle perdite subite da altre formazioni dell’Unione. Preoccupato per lo scarso rendimento di Burnside, il sempre schietto Smith, così come altri alti ufficiali come Franklin, scrisse direttamente al presidente Abraham Lincoln per esprimere le loro preoccupazioni. Quando Burnside ha cercato di riattraversare il fiume e attaccare di nuovo, hanno inviato subordinati a Washington chiedendo a Lincoln di intercedere. 

Nel gennaio 1863, Burnside, consapevole della discordia nel suo esercito, tentò di dare il cambio a molti dei suoi generali, incluso Smith. Gli fu impedito di farlo da Lincoln che lo tolse dal comando e lo rimpiazzò con il maggiore generale Joseph Hooker. In seguito alla scossa, Smith è stato spostato alla guida del IX Corpo, ma è stato poi rimosso dall’incarico quando il Senato, preoccupato per il suo ruolo nella rimozione di Burnside, ha rifiutato di confermare la sua promozione a maggiore generale. Ridotto di grado a generale di brigata, Smith fu lasciato in attesa di ordini. Quell’estate, ricevette l’incarico di aiutare il Dipartimento della Susquehanna del Maggiore Generale Darius Couch mentre Lee marciava per invadere la Pennsylvania. Al comando di una forza di milizia delle dimensioni di una divisione, Smith ha combattuto contro gli uomini del tenente generale Richard Ewell a Sporting Hill il 30 giugno e la cavalleria del maggiore generale JEB Stuart a Carlisle il 1 luglio.      

“Baldy” Smith – Chattanooga: 

Dopo la vittoria dell’Unione a Gettysburg, gli uomini di Smith aiutarono a inseguire Lee in Virginia. Completando il suo incarico, Smith ricevette l’ordine di unirsi all’armata del Cumberland del maggiore generale William S. Rosecrans il 5 settembre. Arrivato a Chattanooga, trovò l’esercito effettivamente assediato dopo la sua sconfitta nella battaglia di Chickamauga. Diventato capo ingegnere dell’esercito del Cumberland, Smith ideò rapidamente un piano per la riapertura delle linee di rifornimento in città. Ignorato da Rosecrans, il suo piano fu colto dal maggiore generale Ulysses S. Grant, comandante della divisione militare del Mississippi, che arrivò per salvare la situazione. Soprannominata la “Cracker Line”, l’operazione di Smith richiedeva che le navi da rifornimento dell’Unione consegnassero il carico a Kelley’s Ferry sul fiume Tennessee. Da lì si sarebbe spostato a est fino alla stazione di Wauhatchie e su Lookout Valley fino a Brown’s Ferry. Arrivati ​​al traghetto, i rifornimenti avrebbero riattraversato il fiume e si sarebbero spostati attraverso Moccasin Point fino a Chattanooga.      

Implementando la Cracker Line, Grant presto ebbe bisogno di merci e rinforzi in arrivo per sostenere l’esercito del Cumberland. Ciò fatto, Smith ha aiutato a pianificare le operazioni che hanno portato alla battaglia di Chattanooga che ha visto le truppe confederate cacciate dalla zona. In riconoscimento del suo lavoro, Grant lo nominò suo capo ingegnere e raccomandò che fosse promosso di nuovo a maggiore generale. Ciò fu confermato dal Senato il 9 marzo 1864. Seguendo Grant verso est quella primavera, Smith ricevette il comando del XVIII Corpo nell’armata del James Butler.  

“Baldy” Smith – Campagna Overland:  

Lottando sotto la discutibile leadership di Butler, il XVIII Corpo prese parte alla campagna fallimentare delle Bermuda Hundred a maggio. Con il suo fallimento, Grant ordinò a Smith di portare il suo corpo a nord e di unirsi all’esercito del Potomac. All’inizio di giugno, gli uomini di Smith subirono pesanti perdite in assalti falliti durante la battaglia di Cold Harbor. Cercando di cambiare il suo angolo di avanzamento, Grant scelse di spostarsi a sud e isolare Richmond catturando Pietroburgo. Dopo che un attacco iniziale fallì il 9 giugno, a Butler e Smith fu ordinato di avanzare il 15 giugno. Incontrando diversi ritardi, Smith non lanciò il suo assalto fino a tarda giornata. Portando la prima linea di trinceramenti confederati, decise di sospendere la sua avanzata fino all’alba, nonostante superasse di gran lunga i difensori del generale PGT Beauregard.

Questo timido approccio permise l’arrivo di rinforzi confederati che portarono all’assedio di Pietroburgo che durò fino all’aprile 1865. Accusato di “dilatazione” da Butler, scoppiò una disputa che si intensificò fino a Grant. Sebbene avesse pensato di licenziare Butler a favore di Smith, Grant scelse invece di rimuovere quest’ultimo il 19 luglio. Inviato a New York City in attesa di ordini, rimase inattivo per il resto del conflitto. Esistono alcune prove che suggeriscono che Grant cambiò idea a causa dei commenti negativi che Smith aveva fatto su Butler e il comandante dell’Esercito del Potomac, il maggiore generale George G. Meade.

“Baldy” Smith – La vita successiva:

Con la fine della guerra, Smith scelse di rimanere nell’esercito regolare. Dimettendosi il 21 marzo 1867, fu presidente della International Ocean Telegraph Company. Nel 1873, Smith ricevette un appuntamento come commissario di polizia di New York City. Reso presidente del consiglio dei commissari l’anno successivo, ricoprì la carica fino all’11 marzo 1881. Tornato all’ingegneria, Smith fu impiegato in una varietà di progetti prima di ritirarsi nel 1901. Due anni dopo si ammalò di raffreddore e alla fine morì a Filadelfia il 28 febbraio 1903.

 Fonti selezionate

  • Guerra civile dell’Ohio: William “Baldy” Smith
  • Società storica del Vermont: William F. Smith
  • Guerra civile del Vermont: William F. Smith