Le 12 fatiche di Ercole

Più grande della vita, Ercole (chiamato anche Eracle o Eracle) il semidio supera il resto degli eroi della mitologia greca in quasi tutto. Mentre divenne un esempio di virtù, anche Ercole commise gravi errori. Nell’Odissea, attribuita a Omero, Ercole viola il patto ospite-ospite. Distrugge anche le famiglie, compresa la sua. Alcuni dicono che questo è il motivo per cui Ercole ha intrapreso le 12 fatiche, ma ci sono anche altre spiegazioni.

Perché Ercole eseguì le 12 fatiche?

• Lo storico Diodoro Siculo (49 aC circa) chiama le 12 fatiche intraprese dall’eroe come mezzo per l’apoteosi (divinizzazione) di Ercole.

• Uno storico successivo, indicato come Apollodoro (II secolo dC), afferma che le 12 fatiche sono un mezzo di espiazione per il crimine di aver ucciso sua moglie, i suoi figli ei figli di Ificle.

• Al contrario, per Euripide, un drammaturgo del periodo classico, le fatiche sono molto meno importanti. Il motivo di Ercole per eseguirli è ottenere il permesso da Euristeo per tornare nella città di Tirinto nel Peloponneso.

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Lavoro n. 1: Pelle del leone di Nemea

Albrecht Altdorfer / Wikimedia Commons / CC BY 1.0

 

Il Typhon era uno dei giganti che si ribellarono contro gli dei dopo che avevano soppresso con successo i Titani. Alcuni dei giganti avevano cento mani; altri sputavano fuoco. Alla fine, furono sottomessi e sepolti vivi sotto il Monte. Etna dove le loro lotte occasionali fanno tremare la terra e il loro respiro è la lava fusa di un vulcano. Una tale creatura era Tifone, il padre del leone di Nemea.

Euristeo mandò Ercole a riportare la pelle del leone di Nemea, ma la pelle del leone di Nemea era impermeabile alle frecce o anche ai colpi della sua mazza, quindi Ercole dovette lottare con essa sul terreno in una grotta. Ben presto vinse la bestia soffocandola.

Quando, al suo ritorno, Ercole apparve alle porte di Tirinto, con la pelle di bestia nemea sul braccio, Euristeo fu allarmato. Ordinò all’eroe d’ora in poi di depositare le sue offerte e di mantenersi oltre i confini della città. Euristeo ordinò anche un grande vaso di bronzo in cui nascondersi.

Da quel momento in poi, gli ordini di Euristeo sarebbero stati trasmessi a Ercole tramite un araldo, Copreo, figlio di Pelope l’Eleo.

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Lavoro n. 2: uccidere l’Idra

Ethan Doyle White / Wikimedia Commons / CC di SA-4.0

 

A quei tempi viveva nelle paludi di Lerna una bestia che devastava le campagne divorando bestiame. Era conosciuta come Hydra. Per il suo secondo lavoro, Euristeo ordinò a Ercole di liberare il mondo da questo mostro predatore.

Prendendo suo nipote, Iolao (un figlio sopravvissuto del fratello di Ercole Ificle), come suo auriga, Ercole decise di distruggere la bestia. Ovviamente, Hercules non poteva semplicemente scoccare una freccia alla bestia o prenderlo a pugni a morte con la sua mazza. Doveva esserci qualcosa di speciale nella bestia che rendeva i normali mortali incapaci di controllarla.

Il mostro di Lernaean Hydra aveva 9 teste; Uno di questi era immortale. Se una delle altre teste mortali fosse stata tagliata, dal ceppo ne sarebbero immediatamente spuntate 1 nuove. La lotta con la bestia si è rivelata difficile perché, cercando di attaccare una testa, un’altra avrebbe morso la gamba di Ercole con le sue zanne. Ignorando il morso alle calcagna e chiedendo aiuto a Iolao, Ercole disse a Iolao di bruciare il collo nell’istante in cui Hercules si staccò la testa. La bruciatura ha impedito al moncone di rigenerarsi. Quando tutti gli 2 colli mortali furono senza testa e cauterizzati, Ercole tagliò la testa immortale e la seppellì sottoterra per sicurezza, con una pietra in cima per tenerla ferma. (A parte: anche Tifone, il padre del Leone di Nemea, era una pericolosa forza sotterranea. Ercole era spesso contrapposto ai pericoli ctonici.)

Dopo aver spedito con la testa, Ercole intinse le sue frecce nel fiele della bestia. Immergendoli, Ercole rese le sue armi letali.

Dopo aver compiuto il suo secondo lavoro, Ercole tornò a Tirinto (ma solo alla periferia) per riferire a Euristeo. Lì apprese che Euristeo negò il lavoro perché Ercole non l’aveva compiuto da solo, ma solo con l’aiuto di Iolao.

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Lavoro n. 3: Catturare il Cerynitian Hind

Marcus Cyron / Wikimedia Commons / CC di SA-2.0 

Sebbene la cerva Cerynitian dalle corna d’oro fosse sacra ad Artemide, Euristeo ordinò a Ercole di portargliela viva. Sarebbe stato abbastanza facile uccidere la bestia, ma catturarla si è rivelata impegnativa. Dopo un anno di tentativi di catturarlo, Hercules si è rotto e gli ha sparato con una freccia, apparentemente NON una di quelle che aveva precedentemente immerso nel sangue dell’idra. La freccia non si rivelò fatale ma provocò l’indignazione della dea Artemide. Tuttavia, quando Hercules spiegò la sua missione, lei capì e lo lasciò stare. Fu così in grado di portare la bestia viva a Micene e al re Euristeo.

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Lavoro n. 4: Catturare il cinghiale Erymanthian

Walters Art Museum / Wikimedia Commons / CC di 1.0

 

Catturare il Cinghiale Erymanthian per portarlo a Euristeo non si sarebbe rivelato particolarmente impegnativo per il nostro eroe. Anche portare in vita la spaventosa bestia dalle zanne potrebbe non essere stato così difficile, ma ogni compito doveva essere un’avventura. Così Ercole bighellonava e trascorreva il tempo godendosi edonisticamente le cose belle della vita in compagnia di uno dei suoi amici, un centauro, Pholus, figlio di Sileno. Pholus gli offrì un pasto a base di carne cotta, ma cercò di mantenere il tappo del vino. Sfortunatamente, Ercole lo convinse a lasciarlo bere.

Era un vino divino, invecchiato, con un aroma inebriante che attirava gli altri centauri meno amichevoli da miglia di distanza. Era anche il loro vino, e non proprio quello di Ercole da requisire, ma Ercole li scacciò lanciando frecce contro di loro.

Tra la pioggia di frecce, i centauri si precipitarono verso l’amico di Ercole, il maestro centauro e l’immortale Chirone. Una delle frecce sfiorò il ginocchio del Chirone. Hercules lo tolse e applicò una medicina, ma non era abbastanza. Con la ferita del centauro, Ercole apprese la potenza del fiele dell’idra in cui aveva intinto le sue frecce. Bruciato dalla ferita, ma incapace di morire, Chirone era in agonia finché Prometeo non intervenne e si offrì di diventare immortale al posto di Chirone. Lo scambio è stato compiuto e Chirone è stato permesso di morire. Un’altra freccia vagante uccise l’ex ospite di Ercole, Pholus.

Dopo la mischia, Ercole, rattristato e arrabbiato per la morte dei suoi amici Chirone e Pholus, continuò la sua missione. Pieno di adrenalina, superò facilmente e intrappolò il cinghiale freddo e stanco. Ercole portò il cinghiale (senza ulteriori incidenti) al re Euristeo.

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Lavoro n. 5: pulire le stalle Augean

Luis García / Wikimedia Commons / CC di 3.0

 

Ercole fu poi incaricato di svolgere un servizio puzzolente che avrebbe giovato all’umanità in generale, ma in particolare al re Augea di Elide, figlio di Poseidone.

Il re Augea costava poco e, sebbene fosse abbastanza ricco da possedere molte, molte mandrie di bestiame, non era mai stato disposto a pagare per i servizi di qualcuno che pulisse il loro casino. Il pasticcio è diventato proverbiale. Le stalle di Augia sono ora sinonimo di “compito erculeo”, che è di per sé l’equivalente di dire che qualcosa è del tutto umanamente impossibile.

Come abbiamo visto nella sezione precedente (Lavoro 4), Hercules si godeva le cose più belle e costose della vita, incluso un pasto di carne abbondante come quello che lo sfortunato Pholus gli aveva fornito. Vedendo tutto il bestiame di cui Augia non si prendeva cura, Ercole divenne avido. Chiese al re di pagargli un decimo della sua mandria se avesse potuto pulire le stalle in un giorno.

Il re non credeva che fosse possibile, e così accettò le richieste di Ercole, ma quando Ercole dirottò il fiume vicino e usò la sua forza per ripulire le stalle, il re Augia rinnegò il suo accordo. (Alla fine avrebbe rimpianto il giorno in cui aveva contrastato Ercole.) In sua difesa, Augea aveva una scusa. Tra il momento in cui concluse l’affare e il momento in cui Ercole consegnò la merce, Augea aveva appreso che a Ercole era stato ordinato di eseguire il lavoro dal re Euristeo, e che Ercole non stava realmente offrendo i servizi di un uomo libero di fare tali affari … o almeno così giustificava il mantenimento del suo bestiame.

Quando Euristeo seppe che Ercole si era offerto di lavorare per il re Augea dietro compenso, negò il lavoro come uno dei dieci.

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Lavoro # 6: Chasing Away the Stinfhalian Birds

Carole Raddato / Wikimedia Commons / CC di 2.0 

Ottenere aiuto da una dea non è la stessa cosa che ricevere aiuto da un nipote (Iolaus), il cui aiuto nel secondo lavoro ha invalidato lo smantellamento dell’Idra di Lerna da parte di Ercole. Così, quando nel completamento della terza fatica, Ercole dovette prevalere su Artemide per permettergli di portare la cerva Cerynitian al suo padrone, Euristeo, il lavoro contò solo come Ercole. Ovviamente Artemis non ha aiutato esattamente. Non lo ha ostacolato ulteriormente.

Nel corso del sesto lavoro, la caccia agli uccelli stinfali, Ercole era perplesso, finché quella dea-che-aiuta-eroi, Atena, non venne in suo aiuto. Immagina Ercole nel bosco, circondato da una grande cacofonia di uccelli spaventati che gracchiano e strillano l’un l’altro e contro di lui, cercando di scacciarlo, o almeno impazzire. Anche loro ci sono quasi riusciti, finché Atena non gli ha dato un consiglio e un regalo. Il consiglio era di spaventare gli uccelli usando il dono, nacchere di bronzo forgiate da Efesto, e poi, staccare gli uccelli dello Stinfalo con il suo arco e le sue frecce, mentre emergevano dalla loro foresta riparatrice in Arcadia. Ercole seguì il consiglio e così completò il sesto compito stabilito da Euristeo.

Eliminati gli uccelli, Ercole aveva terminato a metà i suoi 10 compiti in 12 anni, come stabilito dal Pito.

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Lavoro n. 7: Catturare il toro cretese

Marie-Lan Nguyen / Wikimedia Commons / CC di 2.0.

Con la settima fatica, Ercole lascia l’area del Peloponneso per recarsi negli angoli più remoti della terra e oltre. La prima delle fatiche lo porta solo fino a Creta, dove si trova a catturare un toro la cui identità non è chiara, ma la cui natura indiscutibile è quella di causare guai.

Il toro potrebbe essere stato quello che Zeus usava per rapire Europa, o potrebbe essere stato associato a Poseidone. Il re Minosse di Creta aveva promesso il bellissimo e insolito toro bianco come sacrificio a Poseidone, ma quando rinnegò, il dio ne fece innamorare la moglie di Minosse, Pasifae. Con l’aiuto di Daedalus, l’artigiano di un labirinto e la fama di Icaro dalle ali che si sciolgono, Pasifae aveva costruito un aggeggio che ha permesso alla bella bestia di impregnarla. La loro prole era il minotauro, la creatura mezzo toro e mezzo uomo che ogni anno mangiava il tributo ateniese di quattordici giovani uomini e donne.

Una storia alternativa è che Poseidone si vendicò del sacrilegio di Minosse rendendo selvaggio il toro bianco.

Qualunque di questi tori si riferisse al toro cretese, Ercole fu inviato da Euristeo per catturarlo. Lo fece prontamente, non grazie al re Minosse che si rifiutò di aiutarlo e lo riportò al re di Tirinto. Ma il re non voleva davvero il toro. Dopo aver liberato la creatura, la sua natura problematica – tenuta a freno dal figlio di Zeus – tornò in superficie mentre devastò la campagna, viaggiando per Sparta, Arcadia e Attica.

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Lavoro n. 8: Salvataggio di Alcesti

Collezione Phyllis Massar / Wikimedia Commons / CC di 1.0

 

Nell’ottava fatica Ercole, con alcuni compagni, si dirige verso il Danubio, nella terra dei Bistoni in Tracia. Prima, però, si ferma a casa del suo vecchio amico Admeto. Là Admeto gli dice che il lutto che Ercole vede intorno a lui è solo per qualche membro della famiglia che è morto; non preoccuparti. Admeto insinua che la donna morta non sia importante, ma in questo inganna. È morta la moglie di Admeto, Alcesti, e non solo perché era il suo momento. Alcesti si è offerta volontaria per morire al posto del marito in base a un accordo negoziato da Apollo.

La preoccupazione di Ercole è placata dalle dichiarazioni di Admeto, quindi coglie l’occasione per assecondare le sue passioni per il cibo, le bevande e il canto, ma il personale è sconvolto dal suo comportamento spensierato. Alla fine, la verità viene rivelata ed Ercole, soffrendo di nuovo un rimorso di coscienza, si allontana per rimediare alla situazione. Discende negli Inferi, combatte con Thanatos e torna con Alcesti al seguito.

Dopo un breve rimprovero del suo amico e ospite Admeto, Hercules continua la sua strada verso un ospite ancora peggiore.

Il figlio di Ares, Diomede, re dei Bistoni, in Tracia, offre i nuovi arrivati ​​ai suoi cavalli per cena. Quando Ercole e i suoi amici arrivano, il re pensa di dar loro da mangiare ai cavalli, ma Ercole gira la tavola sul re e dopo un incontro di lotta – prolungato perché è con il figlio del dio della guerra – Ercole dà da mangiare a Diomede ai suoi cavalli. Questo pasto cura le giumente dal loro gusto per la carne umana.

Ci sono molte varianti. In alcuni, Ercole uccide Diomede. A volte uccide i cavalli. In una versione di Eracle di Euripide, l’eroe imbriglia i cavalli a un carro. Il filo conduttore è che i cavalli mangiano le persone e Diomede muore difendendole.

Nella versione di Apollodoro, Ercole riporta i cavalli a Tirinto dove Euristeo, ancora una volta, li libera. Poi si allontanano verso il monte. Olimpo dove le bestie feroci li mangiano. In alternativa, Ercole li alleva e uno dei discendenti diventa il cavallo di Alessandro Magno.

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Lavoro # 9: Ottieni la Cintura di Hippolyte

 Jomafemag / Wikimedia Commons / CC di 1.0

La figlia di Euristeo, Admete, voleva la cintura di Ippolita, un dono alla regina delle Amazzoni dal dio della guerra Ares. Prendendo con sé un gruppo di amici, salpò e si fermò sull’isola di Paros, abitata da alcuni dei figli di Minosse. Questi uccisero due dei compagni di Ercole, un atto che mise Ercole su tutte le furie. Uccise due dei figli di Minosse e minacciò gli altri abitanti finché non gli furono offerti due uomini per sostituire i suoi compagni caduti. Ercole accettò e prese due dei nipoti di Minosse, Alcaeus e Sthenelus. Continuarono il loro viaggio e sbarcarono alla corte di Lico, che Ercole difese in una battaglia contro il re dei Bebryce, Mygdon. Dopo aver ucciso il re Mygdon, Ercole diede gran parte della terra al suo amico Lico. Lico chiamò la terra Eraclea. L’equipaggio è quindi partito per Themiscyra, dove viveva Hippolyte.

Tutto sarebbe andato bene per Ercole se non fosse stato per la sua nemesi, Era. Ippolita acconsentì a dargli la cintura e l’avrebbe fatto se Era non si fosse camuffata e avesse camminato tra le Amazzoni seminando sfiducia. Ha detto che gli stranieri stavano complottando per portare via la regina delle Amazzoni. Allarmate, le donne partirono a cavallo per affrontare Ercole. Quando Ercole li vide, pensò che Hippolyte avesse tramato un simile tradimento da sempre e non avesse mai avuto intenzione di consegnare la cintura, così la uccise e prese la cintura.

Gli uomini partirono per Troia dove trovarono le persone che soffrivano per le conseguenze del fallimento del loro leader Laomedon nel pagare il salario promesso a due operai. Gli operai erano dei travestiti, Apollo e Poseidone, così quando Laomedon rinnegò mandarono una pestilenza e un mostro marino. Un oracolo disse alla gente che la via d’uscita era servire la figlia di Laomedon (Hermione) al mostro marino, così l’avevano fatto, fissandola sugli scogli in riva al mare.

Hercules si offrì volontario per correggere la situazione e salvare Hermione a condizione che Laomedon gli desse le fattrici che Zeus gli aveva dato per compensare il rapimento di Ganimede. Hercules poi uccise il mostro marino, salvò Hermione e chiese le sue fattrici. Il re, tuttavia, non aveva imparato la lezione, quindi Ercole, senza ricompensa, minacciò di fare guerra a Troia.

Ercole incontrò alcuni altri creatori di guai, tra cui Sarpedonte ei figli di Proteo, che uccise facilmente, e poi procedette in modo sicuro a Euristeo con la cintura di Ares.

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Lavoro # 10: prendi il bestiame rosso di Geryon

Giulio Bonasone / Wikimedia Commons / CC di 1.0

 

A Ercole fu ordinato di andare a prendere il bestiame rosso di Gerione, figlio di Chrysaor da Callirhoe, figlia di Oceano. Geryon era un mostro con tre corpi e tre teste. Il suo bestiame era sorvegliato da Orthus (Orthrus), un cane a due teste e da un pastore, Eurione. (Fu durante questo viaggio che Ercole installò le Colonne d’Ercole al confine tra Europa e Libia.) Helios gli diede un calice d’oro da usare come barca per attraversare l’oceano.

Quando raggiunse Erythia, il cane Orthus si precipitò verso di lui. Hercules ha bastonato a morte il cane e poi anche il pastore e Gerione. Ercole radunò il bestiame, lo mise nel calice d’oro e tornò indietro. In Liguria i figli di Poseidone tentarono di derubarlo del premio, ma lui li uccise. Uno dei tori fuggì e attraversò la Sicilia dove Eryx, un altro figlio di Poseidone, vide il toro e lo allevò con il proprio bestiame.

Ercole chiese ad Ade di guardare il resto della mandria mentre salvava il toro errante. Eryx non restituirebbe l’animale senza un incontro di wrestling. Ercole acconsentì, lo picchiò facilmente, lo uccise e prese il toro.

Ade restituì il resto del branco ed Ercole tornò nel Mar Ionio dove Era affligse il branco con un tafano. Il bestiame è scappato. Ercole riuscì solo a radunarne alcuni, che presentò a Euristeo, il quale, a sua volta, li sacrificò a Era.

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Lavoro # 11: mele d’oro delle Esperidi

Bibi Saint-Pol / Wikimedia Commons / CC di 1.0

Euristeo affidò a Ercole il compito in più di recuperare le mele d’oro delle Esperidi che erano state date a Zeus come regalo di nozze ed erano sorvegliate da un drago con 100 teste, discendente di Tifone ed Echidna. In questo viaggio, lottò contro Nereo per ottenere informazioni e Anteo per attraversare il suo paese di Libia.

Durante i suoi viaggi, ha trovato Prometeo e ha distrutto l’aquila che gli stava mangiando il fegato. Prometeo disse a Ercole di non inseguire le mele da solo, ma di inviare invece Atlante. Quando Ercole raggiunse la terra degli Iperborei, dove Atlante deteneva i cieli, Ercole si offrì volontario per tenere i cieli mentre Atlante prese le mele. Atlas lo ha fatto ma non ha voluto riprendere il fardello, quindi ha detto che avrebbe portato le mele a Euristeo. Ingannevolmente, Hercules acconsentì ma chiese ad Atlas di riprendersi i cieli per un momento in modo da poter appoggiare un cuscinetto sulla sua testa. Atlas acconsentì ed Ercole se ne andò con le mele. Quando li diede a Euristeo, il re li restituì. Ercole li diede ad Atena per restituirli alle Esperidi.

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Lavoro # 12: porta Cerbero dall’Ade

 Nicolo Van Aelst / Wikimedia Commons / CC di 1.0

Il dodicesimo lavoro imposto a Ercole era quello di portare Cerbero dall’Ade. Ora, questo Cerbero aveva tre teste di cane, la coda di un drago e sulla schiena le teste di tutti i tipi di serpenti. Quando Ercole stava per partire per andarlo a prendere, andò da Eumolpo a Eleusi, desiderando essere iniziato.

Tuttavia, allora non era lecito per gli stranieri essere iniziati: dal momento che ha proposto di essere iniziato come figlio adottivo di Pylius. Ma non potendo vedere i misteri perché non era stato mondato dal massacro dei centauri, fu purificato da Eumolpo e poi iniziato. E giunto a Taenarum in Laconia, dov’è la foce della discesa nell’Ade, vi discese. Ma quando le anime lo videro, fuggirono, tranne Meleagro e la Gorgone Medusa. Hercules sfoderò la sua spada contro la Gorgone come se fosse viva, ma apprese da Hermes che era un fantasma vuoto. Avvicinandosi alle porte dell’Ade, trovò Teseo e Piritoo, colui che corteggiava Persefone in matrimonio ed era quindi legato saldamente. E quando videro Ercole, stesero le mani come se dovessero essere risuscitati dai morti con la sua potenza. E Teseo, infatti, prese per mano e si alzò, ma quando volle allevare Piritoo, la terra tremò e lasciò andare. E rotolò via anche la pietra di Ascalaphus. E desiderando fornire sangue alle anime, ha massacrato uno dei bovini dell’Ade. Ma Menoete, figlio di Ceuthonymus, che si prendeva cura delle vacche, sfidò Ercole a lottare e, essendo afferrato nel mezzo, gli fu spezzato le costole; tuttavia, fu licenziato su richiesta di Persefone.

Quando Ercole chiese a Plutone di Cerbero, Plutone gli ordinò di prendere l’animale a condizione che lo padroneggiasse senza l’uso delle armi che portava. Ercole lo trovò alle porte di Acheronte, e avvolto nella sua corazza e coperto dalla pelle del leone, gettò le braccia intorno alla testa del bruto e, sebbene il drago nella sua coda lo mordesse, non allentò mai la presa e la pressione finché ha ceduto. Così lo portò via e ascese attraverso Troezen. Ma Demetra trasformò Ascalaphus in un gufo comune, ed Ercole, dopo aver mostrato Cerbero a Euristeo, lo riportò nell’Ade.

fonti

Frazer, Sir James G. “Apollodorus, The Library, Volume 2” Loeb, 1921, Harvard University Press.