Mary Wollstonecraft: una vita

date: 27 aprile 1759-10 settembre 1797

Conosciuto per: A Vindication of the Rights of Woman di Mary Wollstonecraft è uno dei documenti più importanti nella storia dei diritti delle donne e del femminismo. L’autrice stessa ha vissuto una vita personale spesso travagliata e la sua morte prematura per febbre da parto ha interrotto le sue idee in evoluzione. La sua seconda figlia, Mary Wollstonecraft Godwin Shelley, era la seconda moglie di Percy Shelley e autrice del libro, Frankenstein.

Il potere dell’esperienza

Mary Wollstonecraft credeva che le proprie esperienze di vita avessero un impatto cruciale sulle proprie possibilità e sul proprio carattere. La sua stessa vita illustra questo potere dell’esperienza.

I commentatori delle idee di Mary Wollstonecraft dal suo tempo fino ad ora hanno esaminato i modi in cui la sua esperienza ha influenzato le sue idee. Ha gestito il proprio esame di questa influenza sul proprio lavoro principalmente attraverso la narrativa e il riferimento indiretto. Sia coloro che erano d’accordo con Mary Wollstonecraft che i detrattori hanno indicato la sua vita personale su e giù per spiegare molto sulle sue proposte per l’uguaglianza delle donne, l’educazione delle donne e le possibilità umane.

Ad esempio, nel 1947, Ferdinand Lundberg e Marynia F.Farnham, psichiatri freudiani, dissero questo di Mary Wollstonecraft:

Mary Wollstonecraft odiava gli uomini. Aveva ogni ragione personale possibile nota alla psichiatria per odiarli. Il suo odio per le creature che ammirava e temeva molto, creature che le sembravano capaci di fare tutto mentre le donne le sembravano capaci di non fare nulla, essendo nella loro natura pietosamente deboli rispetto al maschio forte e signorile.

Questa “analisi” segue una dichiarazione radicale che afferma che A Vindication of the Rights of Woman di Wollstonecraft (anche questi autori sostituiscono erroneamente Women for Woman nel titolo) propone “in generale, che le donne dovrebbero comportarsi il più possibile come gli uomini”. Non sono sicuro di come si possa fare una simile affermazione dopo aver effettivamente letto A Vindication, ma porta alla loro conclusione che “Mary Wollstonecraft era una nevrotica estrema di tipo compulsivo … Dalla sua malattia è nata l’ideologia del femminismo .. . “[Vedi il saggio di Lundberg / Farnham ristampato in Norton Critical Edition of A Vindication of the Rights of Woman di Carol H. Poston, pp. 273-276.)

Quali erano quelle ragioni personali per le idee di Mary Wollstonecraft che i suoi detrattori e difensori potevano indicare allo stesso modo?

I primi anni di vita di Mary Wollstonecraft

Mary Wollstonecraft è nata il 27 aprile 1759. Suo padre aveva ereditato la ricchezza da suo padre, ma ha speso l’intera fortuna. Beveva molto e apparentemente era offensivo verbalmente e forse fisicamente. Fallì nei suoi numerosi tentativi di coltivazione e, quando Mary aveva quindici anni, la famiglia si trasferì a Hoxton, un sobborgo di Londra. Qui Mary ha incontrato Fanny Blood, per diventare forse la sua più cara amica. La famiglia si trasferì in Galles e poi di nuovo a Londra mentre Edward Wollstonecraft cercava di guadagnarsi da vivere.

A diciannove anni, Mary Wollstonecraft prese una posizione che era una delle poche disponibili per le donne istruite della classe media: una compagna di una donna più anziana. Ha viaggiato in Inghilterra con la sua responsabile, la signora Dawson, ma due anni dopo è tornata a casa per assistere sua madre che stava morendo. Due anni dopo il ritorno di Mary, sua madre morì e suo padre si risposò e si trasferì in Galles.

La sorella di Mary, Eliza, si è sposata e Mary si è trasferita con la sua amica Fanny Blood e la sua famiglia, aiutando a sostenere la famiglia attraverso il suo ricamo – un’altra delle poche strade aperte alle donne per l’auto-sostentamento economico. Eliza partorì entro un altro anno e suo marito, Meridith Bishop, scrisse a Mary chiedendole di tornare ad allattare sua sorella le cui condizioni mentali erano peggiorate gravemente.

La teoria di Mary era che le condizioni di Eliza fossero il risultato del trattamento di lei da parte del marito, e Mary aiutò Eliza a lasciare suo marito e organizzare una separazione legale. Secondo le leggi del tempo, Eliza dovette lasciare il suo giovane figlio con suo padre, e il figlio morì prima del suo primo compleanno.

Mary Wollstonecraft, sua sorella Eliza Bishop, la sua amica Fanny Blood e in seguito la sorella di Mary ed Eliza Everina si sono rivolti a un altro possibile mezzo di sostegno finanziario e hanno aperto una scuola a Newington Green. È a Newington Green che Mary Wollstonecraft ha incontrato per la prima volta il sacerdote Richard Price, la cui amicizia ha portato a incontrare molti dei liberali tra gli intellettuali inglesi.

Fanny decise di sposarsi e, incinta subito dopo il matrimonio, chiamò Mary per essere con lei a Lisbona per il parto. Fanny e il suo bambino sono morti subito dopo il parto prematuro.

Quando Mary Wollstonecraft tornò in Inghilterra, chiuse la scuola in difficoltà finanziarie e scrisse il suo primo libro, Thoughts on the Education of Daughters. Ha poi preso una posizione in un’altra professione rispettabile per le donne del suo background e delle sue circostanze: la governante.

Dopo un anno di viaggi in Irlanda e Inghilterra con la famiglia del suo datore di lavoro, il visconte Kingsborough, Mary fu licenziata da Lady Kingsborough per essersi avvicinata troppo alle sue accuse.

E così Mary Wollstonecraft decise che il suo mezzo di sostegno doveva essere la sua scrittura, e tornò a Londra nel 1787.

Mary Wollstonecraft inizia a scrivere

Dalla cerchia degli intellettuali inglesi a cui era stata presentata tramite il reverendo Price, Mary Wollstonecraft aveva incontrato Joseph Johnson, uno dei principali editori delle idee liberali dell’Inghilterra.

Mary Wollstonecraft ha scritto e pubblicato un romanzo, Mary, a Fiction, che era un romanzo sottilmente camuffato che attingeva pesantemente alla sua stessa vita.

Poco prima di scrivere Mary, un romanzo, aveva scritto a sua sorella sulla lettura di Rousseau e sulla sua ammirazione per il suo tentativo di ritrarre nella finzione le idee in cui credeva. Chiaramente, Mary, a Fiction era in parte la sua risposta a Rousseau, un tentativo di ritrarre il modo in cui le limitate opzioni di una donna e la grave oppressione di una donna da parte delle circostanze della sua vita, l’hanno portata a una brutta fine.

Mary Wollstonecraft ha anche pubblicato un libro per bambini, Original Stories from Real Life, integrando di nuovo in modo creativo finzione e realtà. Per promuovere il suo obiettivo di autosufficienza finanziaria, si è anche occupata della traduzione e ha pubblicato una traduzione dal francese di un libro di Jacques Necker.

Joseph Johnson ha reclutato Mary Wollstonecraft per scrivere recensioni e articoli per la sua rivista, Analytical Review. Come parte dei circoli di Johnson e Price, ha incontrato e interagito con molti dei grandi pensatori dell’epoca. La loro ammirazione per la Rivoluzione francese era un argomento frequente delle loro discussioni.

Libertà nell’aria

Certamente, questo è stato un periodo di euforia per Mary Wollstonecraft. Accolta in circoli di intellettuali, cominciando a guadagnarsi da vivere con i propri sforzi e ampliando la propria educazione attraverso la lettura e la discussione, aveva raggiunto una posizione in netto contrasto con quella di sua madre, sorella e amica Fanny. La speranza del circolo liberale sulla Rivoluzione francese e le sue potenzialità di libertà e realizzazione umana, oltre alla sua vita più sicura, si riflettono nell’energia e nell’entusiasmo di Wollstonecraft.

Nel 1791, a Londra, Mary Wollstonecraft partecipò a una cena per Thomas Paine ospitata da Joseph Johnson. Paine, il cui recente The Rights of Man aveva difeso la Rivoluzione francese, era tra gli scrittori pubblicati da Johnson – altri includevano Priestley, Coleridge, Blake e Wordsworth. A questa cena, ha incontrato un altro degli scrittori di Analytical Review di Johnson, William Godwin. Ricordava che loro due – Godwin e Wollstonecraft – si sono subito antipatici a vicenda, e la loro discussione rumorosa e rabbiosa durante la cena ha reso quasi impossibile per gli ospiti più noti anche solo tentare una conversazione.

I diritti degli uomini

Quando Edmund Burke ha scritto la sua risposta a The Rights of Man di Paine, le sue Reflections on the Revolution in France, Mary Wollstonecraft ha pubblicato la sua risposta, A Vindication of the Rights of Men. Come era comune per le scrittrici e con un sentimento anti-rivoluzionario piuttosto instabile in Inghilterra, lo pubblicò inizialmente in forma anonima, aggiungendo il suo nome nel 1791 alla seconda edizione.

In A Vindication of the Rights of Men, Mary Wollstonecraft fa eccezione a uno dei punti di Burke: che la cavalleria del più potente rende inutili i diritti per i meno potenti. Illustrare la propria argomentazione sono esempi della mancanza di cavalleria, non solo nella pratica ma incorporata nella legge inglese. La cavalleria non era, per Mary o per molte donne, la loro esperienza di come gli uomini più potenti agissero nei confronti delle donne.

Rivendicazione dei diritti della donna

Più tardi, nel 1791, Mary Wollstonecraft pubblicò A Vindication of the Rights of Woman, esplorando ulteriormente le questioni dell’istruzione delle donne, l’uguaglianza delle donne, lo status delle donne, i diritti delle donne e il ruolo della vita pubblica / privata, politica / domestica.

Via a Parigi

Dopo aver corretto la sua prima edizione della Rivendicazione dei diritti della donna e averne pubblicato una seconda, Wollstonecraft decise di andare direttamente a Parigi per vedere di persona in cosa si stava evolvendo la Rivoluzione francese.

Mary Wollstonecraft in Francia

Mary Wollstonecraft arrivò in Francia da sola, ma presto incontrò Gilbert Imlay, un avventuriero americano. Mary Wollstonecraft, come molti dei visitatori stranieri in Francia, si rese presto conto che la Rivoluzione stava creando pericolo e caos per tutti e si trasferì con Imlay in una casa alla periferia di Parigi. Pochi mesi dopo, quando è tornata a Parigi, si è registrata presso l’ambasciata americana come moglie di Imlay, anche se in realtà non si sono mai sposati. In quanto moglie di un cittadino americano, Mary Wollstonecraft sarebbe sotto la protezione degli americani.

Incinta del figlio di Imlay, Wollstonecraft iniziò a rendersi conto che l’impegno di Imlay nei suoi confronti non era così forte come si aspettava. Lo seguì a Le Havre e poi, dopo la nascita della figlia Fanny, lo seguì a Parigi. Tornò quasi immediatamente a Londra, lasciando Fanny e Mary da sole a Parigi.

Reazione alla rivoluzione francese

Alleata con i girondini di Francia, guardò con orrore mentre questi alleati venivano ghigliottinati. Thomas Paine fu imprigionato in Francia, di cui aveva difeso così nobilmente la rivoluzione.

Scrivendo in questo periodo, Mary Wollstonecraft ha poi pubblicato Vista storica e morale dell’origine e del progresso della rivoluzione francese, documentando la sua consapevolezza che la grande speranza della rivoluzione per l’uguaglianza umana non era stata pienamente realizzata.

Torna in Inghilterra, via in Svezia

Mary Wollstonecraft tornò finalmente a Londra con sua figlia, e lì per la prima volta tentò il suicidio per il suo sconforto per l’impegno incoerente di Imlay.

Imlay salvò Mary Wollstonecraft dal suo tentativo di suicidio e, pochi mesi dopo, la inviò in una importante e delicata impresa commerciale in Scandinavia. Mary, Fanny e l’infermiera di sua figlia Marguerite viaggiarono attraverso la Scandinavia, tentando di rintracciare il capitano di una nave che apparentemente era fuggito con una fortuna che doveva essere scambiata in Svezia per merci da importare oltre il blocco inglese della Francia. Aveva con sé una lettera – con pochi precedenti nel contesto della condizione delle donne del XVIII secolo – che le dava una procura legale per rappresentare Imlay nel tentativo di risolvere le sue “difficoltà” con il suo socio in affari e con il capitano scomparso.

Durante la sua permanenza in Scandinavia mentre cercava di rintracciare le persone coinvolte con l’oro e l’argento mancanti, Mary Wollstonecraft scrisse lettere delle sue osservazioni sulla cultura e le persone che incontrava, nonché sul mondo naturale. Tornò dal suo viaggio ea Londra scoprì che Imlay viveva con un’attrice. Ha tentato un altro suicidio ed è stata nuovamente salvata.

Le sue lettere scritte dal suo viaggio, piene di emozione e di appassionato fervore politico, sono state pubblicate un anno dopo il suo ritorno, come Lettere scritte durante una breve residenza in Svezia, Norvegia e Danimarca. Finito con Imlay, Mary Wollstonecraft riprese a scrivere, rinnovò il suo coinvolgimento nella cerchia dei giacobini inglesi, difensori della Rivoluzione, e decise di rinnovare una particolare vecchia e breve conoscenza.

William Godwin: una relazione non convenzionale

Avendo vissuto con Gilbert Imlay e dato alla luce un bambino, e avendo deciso di guadagnarsi da vivere in quella che era considerata una professione da uomo, Mary Wollstonecraft aveva imparato a non obbedire alle convenzioni. Così, nel 1796, decise, contro ogni convenzione sociale, di invitare William Godwin, il suo collega scrittore di Analytical Review e antagonista della cena, a casa sua, il 14 aprile 1796.

Godwin aveva letto le sue Lettere dalla Svezia e da quel libro aveva acquisito una prospettiva diversa sul pensiero di Mary. Dove prima l’aveva trovata troppo razionale, distante e critica, ora la trovava emotivamente profonda e sensibile. Il suo stesso ottimismo naturale, che aveva reagito contro il suo pessimismo apparentemente naturale, trovò nelle Lettere una Mary Wollstonecraft diversa: nel loro apprezzamento per la natura, nelle loro acute intuizioni in una cultura diversa, nella loro esposizione del carattere delle persone che aveva incontrato.

“Se mai ci fosse un libro calcolato per far innamorare un uomo del suo autore, questo mi sembra essere il libro”, scrisse in seguito Godwin. La loro amicizia si trasformò rapidamente in una storia d’amore, e ad agosto erano amanti.

Matrimonio

Entro il prossimo marzo, Godwin e Wollstonecraft affrontarono un dilemma. Entrambi avevano scritto e parlato in linea di principio contro l’idea del matrimonio, che a quel tempo era un’istituzione legale in cui le donne perdevano l’esistenza legale, sussunta legalmente nell’identità del marito. Il matrimonio come istituzione legale era lontano dai loro ideali di compagnia amorevole.

Ma Mary era incinta del figlio di Godwin, e così il 29 marzo 1797 si sposarono. La loro figlia, di nome Mary Wollstonecraft Godwin, è nata il 30 agosto – e il 10 settembre, Mary Wollstonecraft è morta di setticemia – avvelenamento del sangue noto come “febbre da parto”.

Dopo la sua morte

L’ultimo anno di Mary Wollstonecraft con Godwin, tuttavia, non era stato trascorso solo in attività domestiche: avevano, infatti, mantenuto residenze separate in modo che entrambi potessero continuare a scrivere. Godwin pubblicò nel gennaio 1798 molte delle opere di Mary a cui aveva lavorato prima della sua morte inaspettata.

Ha pubblicato un volume Le opere postume insieme alle sue Memorie di Maria. Non convenzionale fino alla fine, Godwin nelle sue Memorie è stato brutalmente onesto riguardo alle circostanze della vita di Mary: la sua relazione amorosa con e il tradimento di Imlay, la nascita illegittima di sua figlia Fanny, i suoi tentativi di suicidio nel suo sconforto per l’infedeltà di Imlay e l’incapacità di essere all’altezza. i suoi ideali di impegno. Questi dettagli della vita di Wollstonecraft, nella reazione culturale al fallimento della Rivoluzione francese, l’hanno portata quasi all’incuria da parte di pensatori e scrittori per decenni e a critiche feroci del suo lavoro da parte di altri.

La stessa morte di Mary Wollstonecraft è stata usata per “confutare” le affermazioni sull’uguaglianza delle donne. Il Rev. Polwhele, che ha attaccato Mary Wollstonecraft e altre autrici, ha scritto che “è morta di una morte che ha segnato fortemente la distinzione dei sessi, sottolineando il destino delle donne e le malattie a cui sono soggette”.

Eppure, una tale suscettibilità alla morte durante il parto non era qualcosa di cui Mary Wollstonecraft non era stata a conoscenza, nello scrivere i suoi romanzi e l’analisi politica. In effetti, la morte prematura della sua amica Fanny, le posizioni precarie di sua madre e sua sorella come mogli di mariti violenti e i suoi problemi con il trattamento di Imlay nei confronti di lei e della loro figlia, era abbastanza consapevole di tale distinzione e ha basato le sue argomentazioni a favore dell’uguaglianza. in parte sulla necessità di trascendere e farla finita con tali iniquità.

L’ultimo romanzo di Mary Wollstonecraft, Maria, or the Wrongs of Woman, pubblicato da Godwin dopo la sua morte, è un nuovo tentativo di spiegare le sue idee sulla posizione insoddisfacente delle donne nella società contemporanea, e quindi di giustificare le sue idee di riforma. Come Mary Wollstonecraft aveva scritto nel 1783, subito dopo la pubblicazione del suo romanzo Mary, lei stessa riconobbe che “è un racconto, per illustrare una mia opinione, che un genio si istruirà”. I due romanzi e la vita di Mary illustrano che le circostanze limiteranno le opportunità di espressione, ma quel genio lavorerà per educare se stesso. Il finale non sarà necessariamente felice perché i limiti che la società e la natura pongono allo sviluppo umano potrebbero essere troppo forti per superare tutti i tentativi di realizzazione personale – eppure il sé ha un potere incredibile di lavorare per superare quei limiti. Cosa si potrebbe ottenere di più se tali limiti venissero ridotti o rimossi!

Esperienza e vita

La vita di Mary Wollstonecraft era piena sia di profondità di infelicità e lotta, sia di picchi di successo e felicità. Dalla sua precoce esposizione all’abuso delle donne e alle pericolose possibilità del matrimonio e del parto fino al suo successivo sbocciare come intelletto e pensatore accettato, poi il suo senso di essere tradito sia da Imlay che dalla Rivoluzione francese seguita dalla sua associazione in un felice, produttivo e rapporto con Godwin, e infine per la sua morte improvvisa e tragica, l’esperienza di Mary Wollstonecraft e il suo lavoro erano intimamente legati insieme, e illustrano la sua convinzione che l’esperienza non può essere trascurata in filosofia e letteratura.

L’esplorazione di Mary Wollstonecraft – interrotta dalla sua morte – dell’integrazione di senso e ragione, immaginazione e pensiero – guarda al pensiero del XIX secolo e faceva parte del movimento dall’Illuminismo al Romanticismo. Le idee di Mary Wollstonecraft sulla vita pubblica e privata, sulla politica e sulla sfera domestica, e uomini e donne furono, sebbene troppo spesso trascurate, nondimeno importanti influenze sul pensiero e lo sviluppo della filosofia e delle idee politiche che risuonano ancora oggi.

Altro su Mary Wollstonecraft

  • Citazioni di Mary Wollstonecraft – citazioni chiave dal lavoro di Mary Wollstonecraft
  • Judith Sargent Murray – una femminista contemporanea, dall’America
  • Olympe de Gouges – una femminista contemporanea, dalla Francia
  • Mary Wollstonecraft Shelley – Figlia di Mary Wollstonecraft, autrice di Frankenstein