Giustizia penale e diritti costituzionali

A volte, la vita può prendere una brutta piega. Sei stato arrestato, citato in giudizio e ora sei pronto per essere processato. Fortunatamente, che tu sia colpevole o meno, il sistema di giustizia penale degli Stati Uniti ti offre diverse protezioni costituzionali.

Naturalmente, la protezione primaria assicurata a tutti gli imputati criminali in America è che la loro colpevolezza deve essere provata oltre ogni ragionevole dubbio. Ma grazie alla clausola del Due Process della Costituzione, gli imputati hanno altri importanti diritti, inclusi i diritti a:

  • Rimanere in silenzio
  • Affronta testimoni contro di loro
  • Fatti processare da una giuria
  • Protetto dal pagamento di una cauzione eccessiva
  • Ottieni una prova pubblica
  • Ottieni una prova veloce
  • Fatti rappresentare da un avvocato
  • Non essere processato due volte per lo stesso crimine (doppio pericolo)
  • Non essere sottoposto a punizioni crudeli o insolite

La maggior parte di questi diritti derivano dal quinto, sesto e ottavo emendamento alla Costituzione, mentre altri derivano dalle decisioni della Corte Suprema degli Stati Uniti come esempi dei cinque “altri” modi in cui la Costituzione può essere modificata.

Diritto di rimanere in silenzio

Tipicamente associato ai ben riconosciuti diritti di Miranda che devono essere letti alle persone detenute dalla polizia prima dell’interrogatorio, il diritto di rimanere in silenzio, noto anche come privilegio contro “l’autoincriminazione”, deriva da una clausola del Quinto Emendamento che dice che un imputato non può “essere costretto in nessun procedimento penale a essere un testimone contro se stesso”. In altre parole, un imputato criminale non può essere costretto a parlare in qualsiasi momento durante il processo di detenzione, arresto e processo. Se un imputato sceglie di rimanere in silenzio durante il processo, non può essere costretto a testimoniare dall’accusa, dalla difesa o dal giudice. Tuttavia, gli imputati in cause civili possono essere costretti a testimoniare.

Diritto di confrontarsi con i testimoni

Gli imputati hanno il diritto di interrogare o “interrogare” i testimoni che testimoniano contro di loro in tribunale. Questo diritto deriva dal sesto emendamento, che conferisce a ogni imputato criminale il diritto di “essere confrontato dai testimoni contro di lui”. La cosiddetta “clausola di confronto” è stata anche interpretata dai tribunali come un divieto ai pubblici ministeri di presentare come prove dichiarazioni verbali o scritte di “sentito dire” di testimoni che non compaiono in tribunale. I giudici hanno la possibilità di consentire dichiarazioni per sentito dire non testimoniali, come le chiamate ai 911 da parte di persone che denunciano un crimine in corso. Tuttavia, le dichiarazioni rese alla polizia durante le indagini su un crimine sono considerate testimonianze e non sono consentite come prove a meno che la persona che rende la dichiarazione non compaia in tribunale per testimoniare in qualità di testimone. Nell’ambito del processo preliminare denominato “fase di scoperta”, entrambi gli avvocati sono tenuti a informarsi a vicenda e al giudice dell’identità e della testimonianza attesa dei testimoni che intendono chiamare durante il processo.

Nei casi che comportano abusi o molestie sessuali su minori, le vittime hanno spesso paura di testimoniare in tribunale con l’imputato presente. Per far fronte a questo, diversi stati hanno adottato leggi che consentono ai bambini di testimoniare tramite la televisione a circuito chiuso. In tali casi, l’imputato può vedere il bambino sul monitor televisivo, ma il bambino non può vedere l’imputato. Gli avvocati della difesa possono interrogare il minore tramite il sistema televisivo a circuito chiuso, tutelando così il diritto dell’imputato di confrontarsi con i testimoni.

Diritto al processo da parte della giuria

Fatta eccezione per i casi che coinvolgono reati minori con pene massime di non più di sei mesi di carcere, il sesto emendamento garantisce agli imputati criminali il diritto di far decidere la loro colpevolezza o innocenza da una giuria in un processo che si terrà nello stesso “Stato e distretto” in cui è stato commesso il crimine.

Mentre le giurie sono generalmente composte da 12 persone, sono ammesse giurie di sei persone. Nei processi ascoltati da giurie di sei persone, l’imputato può essere condannato solo con voto unanime di colpevolezza da parte dei giurati. In genere è necessario un voto unanime di colpevolezza per condannare un imputato. Nella maggior parte degli stati, un verdetto non unanime si traduce in una “giuria sospesa”, che consente all’imputato di essere liberato a meno che l’ufficio del procuratore non decida di ritentare il caso. Tuttavia, la Corte Suprema ha confermato le leggi statali dell’Oregon e della Louisiana che consentono alle giurie di condannare o assolvere gli imputati con dieci o due verdetti da giurie di 12 persone nei casi in cui un verdetto di colpevolezza non può comportare la pena di morte. 

Il pool di potenziali giurati deve essere scelto a caso dall’area locale in cui si terrà il processo. La giuria finale viene selezionata attraverso un processo noto come “voir dire”, in cui avvocati e giudici interrogano i potenziali giurati per determinare se potrebbero essere di parte o per qualsiasi altro motivo incapaci di affrontare in modo equo le questioni coinvolte nel caso. Ad esempio, conoscenza personale dei fatti; conoscenza di parti, testimoni o lavoro di avvocato che potrebbe portare a pregiudizi; pregiudizio contro la pena di morte; o precedenti esperienze con l’ordinamento giuridico. Inoltre, gli avvocati di entrambe le parti possono eliminare un determinato numero di potenziali giurati semplicemente perché non ritengono che i giurati sarebbero in sintonia con il loro caso. Tuttavia, queste eliminazioni del giurato, chiamate “sfide perentorie”, non possono essere basate su razza, sesso, religione, origine nazionale o altre caratteristiche personali del giurato.

Diritto a un processo pubblico

Il sesto emendamento prevede inoltre che i processi penali debbano essere tenuti in pubblico. I processi pubblici consentono ai conoscenti dell’imputato, ai cittadini regolari e alla stampa di essere presenti in aula, contribuendo così a garantire che il governo onori i diritti dell’imputato.

In alcuni casi, i giudici possono chiudere l’aula al pubblico. Ad esempio, un giudice potrebbe vietare al pubblico i processi che riguardano l’aggressione sessuale di un bambino. I giudici possono anche escludere testimoni dall’aula per evitare che siano influenzati dalle testimonianze di altri testimoni. Inoltre, i giudici possono ordinare al pubblico di lasciare temporaneamente l’aula mentre discute di questioni di diritto e di procedura processuale con gli avvocati.

Libertà da una cauzione eccessiva

L’ottavo emendamento afferma: “Non sarà richiesta una cauzione eccessiva, né saranno inflitte ammende eccessive, né inflitte punizioni crudeli e insolite”.

Ciò significa che qualsiasi importo della cauzione fissato dal tribunale deve essere ragionevole e appropriato alla gravità del reato in questione e al rischio effettivo che l’imputato fugga per evitare di essere processato. Sebbene i tribunali siano liberi di negare la cauzione, non possono fissare importi della cauzione così alti da farlo effettivamente. 

Diritto a un processo rapido

Sebbene il sesto emendamento garantisca agli imputati criminali il diritto a un “processo rapido”, non definisce “rapido”. Invece, i giudici sono lasciati a decidere se un processo è stato ritardato così indebitamente che il caso contro l’imputato dovrebbe essere archiviato. I giudici devono considerare la durata del ritardo e le sue ragioni, e se il ritardo abbia o meno danneggiato le possibilità dell’imputato di essere assolto.

I giudici spesso concedono più tempo per i processi che comportano accuse gravi. La Corte Suprema ha stabilito che possono essere consentiti ritardi più lunghi per una “accusa di cospirazione grave e complessa” rispetto a “un normale crimine di strada”. Ad esempio, nel caso del 1972 Barker v. Wingo, la Corte Suprema degli Stati Uniti ha stabilito che un ritardo di oltre cinque anni tra l’arresto e il processo in un caso di omicidio non viola i diritti dell’imputato a un processo rapido.

Ogni giurisdizione giudiziaria ha limiti legali per il tempo che intercorre tra la presentazione delle accuse e l’inizio del processo. Sebbene questi statuti siano formulati in modo rigoroso, la storia ha dimostrato che le condanne sono raramente annullate a causa delle affermazioni di un processo ritardato.

Diritto di essere rappresentato da un avvocato

Il sesto emendamento garantisce inoltre che tutti gli imputati nei processi penali abbiano il diritto “… di avere l’assistenza di un avvocato per la sua difesa”. Se un imputato non può permettersi un avvocato, un giudice deve nominarne uno che sarà pagato dal governo. I giudici in genere nominano avvocati per imputati indigenti in tutti i casi che potrebbero comportare una pena detentiva.

Diritto a non essere processato due volte per lo stesso crimine

Il quinto emendamento prevede: “[N] o qualsiasi persona sarà soggetta per lo stesso reato a essere messa due volte a rischio della vita o dell’incolumità personale”. Questa nota “clausola del doppio rischio” protegge gli imputati dall’affrontare processi più di una volta per lo stesso reato. Tuttavia, la protezione della clausola Double Jeopardy non si applica necessariamente agli imputati che potrebbero essere incriminati nei tribunali federali e statali per lo stesso reato se alcuni aspetti dell’atto violavano le leggi federali mentre altri aspetti dell’atto violavano le leggi statali.

Inoltre, la clausola Double Jeopardy non protegge gli imputati dal dover affrontare processi sia penali che civili per lo stesso reato. Ad esempio, mentre OJ Simpson è stato dichiarato non colpevole degli omicidi del 1994 di Nicole Brown Simpson e Ron Goldman in un tribunale penale, in seguito è stato ritenuto legalmente “responsabile” delle uccisioni in tribunale civile dopo essere stato citato in giudizio dalle famiglie Brown e Goldman .

Diritto a non essere punito crudelmente

Infine, l’ottavo emendamento afferma che per gli imputati criminali, “non sarà richiesta una cauzione eccessiva, né verranno imposte multe eccessive, né inflitte punizioni crudeli e insolite”. La Corte Suprema degli Stati Uniti ha stabilito che la “clausola di punizione crudele e insolita” dell’emendamento si applica anche agli stati.

Sebbene la Corte Suprema degli Stati Uniti abbia dichiarato che l’ottavo emendamento vieta completamente alcune punizioni, vieta anche alcune altre pene che sono eccessive rispetto al crimine o rispetto alla competenza mentale o fisica dell’imputato.

I principi che la Corte Suprema usa per decidere se una particolare punizione è “crudele e insolita” sono stati consolidati dal giudice William Brennan nella sua opinione di maggioranza nel caso storico del 1972 di Furman contro Georgia. Nella sua decisione, il giudice Brennan ha scritto: “Ci sono, quindi, quattro principi in base ai quali possiamo determinare se una particolare punizione è ‘crudele e insolita’”.

  • Il fattore essenziale è “che la punizione non deve, per la sua gravità, degradare la dignità umana”. Ad esempio, la tortura o una morte inutilmente lunga e dolorosa.
  • “Una punizione severa che è ovviamente inflitta in modo del tutto arbitrario.”
  • “Una punizione severa che è chiaramente e totalmente rifiutata in tutta la società.”
  • “Una punizione severa che è palesemente inutile.”

Il giudice Brennan ha aggiunto: “La funzione di questi principi, dopotutto, è semplicemente quella di fornire i mezzi attraverso i quali un tribunale può determinare se una punizione contestata è conforme alla dignità umana”.