Helen Pitts Douglass

Helen Pitts (1838-1903), Helen Pitts Douglass era suffragista e attivista nera del 19 ° secolo nordamericana. È meglio conosciuta per aver sposato il politico e attivista nero nordamericano del XIX secolo Frederick Douglass, un matrimonio interrazziale considerato sorprendente e scandaloso all’epoca.

Primi anni di vita e lavoro

Helen Pitts è nata e cresciuta nella piccola città di Honeoye, New York. I suoi genitori, Gideon e Jane Pitts, avevano punti di vista degli attivisti neri del XIX secolo nordamericani e hanno partecipato al lavoro contro la schiavitù. Era la maggiore di cinque figli, e i suoi antenati includevano Priscilla Alden e John Alden, che erano venuti nel New England sul Mayflower. Era anche una lontana cugina del presidente John Adams e del presidente John Quincy Adams.

Helen Pitts ha frequentato un seminario metodista femminile nella vicina Lima, New York. Ha poi frequentato il Mount Holyoke Female Seminary, fondato da Mary Lyon nel 1837, e si è laureata nel 1859.

Insegnante, ha insegnato all’Hampton Institute in Virginia, una scuola fondata dopo la guerra civile per l’educazione dei liberti. In cattive condizioni di salute e dopo un conflitto in cui ha accusato alcuni residenti locali di molestare gli studenti, è tornata nella casa di famiglia a Honeoye.

Nel 1880, Helen Pitts si trasferì a Washington, DC, per vivere con suo zio. Ha lavorato con Caroline Winslow su The Alpha, una pubblicazione sui diritti delle donne, e ha iniziato ad essere più schietta nel movimento per il suffragio.

Frederick Douglass

Frederick Douglass, il noto attivista nero nordamericano del 19 ° secolo e leader dei diritti civili e precedentemente schiavo, aveva partecipato e parlato alla Convenzione sui diritti della donna di Seneca Falls del 1848. Era un conoscente del padre di Helen Pitts, la cui casa faceva parte della ferrovia sotterranea prima della guerra civile. Nel 1872 Douglass era stato nominato, a sua insaputa o senza il suo consenso, candidato alla vicepresidenza dell’Equal Rights Party, con Victoria Woodhull nominata presidente. Meno di un mese dopo, la sua casa a Rochester è bruciata, forse a causa di un incendio doloso. Douglass trasferì la sua famiglia, inclusa sua moglie, Anna Murray Washington, da Rochester, New York, a Washington, DC

Nel 1881, il presidente James A. Garfield nominò Douglass come Registratore di atti per il Distretto di Columbia. Helen Pitts, che viveva accanto a Douglass, fu assunta da Douglass come impiegata in quell’ufficio. Era spesso in viaggio e stava anche lavorando alla sua autobiografia; Pitts lo ha aiutato in quel lavoro.

Nell’agosto del 1882, Anne Murray Douglass morì. Era malata da tempo. Douglass cadde in una profonda depressione. Ha iniziato a lavorare con Ida B. Wells sull’attivismo anti-linciaggio.

Vita da sposato

Il 24 gennaio 1884 Douglass e Helen Pitts si sposarono con una piccola cerimonia officiata dal Rev. Francis J. Grimké, a casa sua. Anche Grimké, uno dei principali ministri neri di Washington, era stato ridotto in schiavitù dalla nascita, anche lui con un padre bianco e una madre nera ridotta in schiavitù. Le sorelle di suo padre, le famose attiviste per i diritti delle donne e nordamericane del XIX secolo Sarah Grimké e Angelina Grimké, avevano accolto Francis e suo fratello Archibald quando avevano scoperto l’esistenza di questi nipoti di razza mista e si erano occupati della loro educazione. Il matrimonio sembra aver colto di sorpresa i loro amici e le loro famiglie.

L’avviso del New York Times (25 gennaio 1884) evidenziava quelli che probabilmente sarebbero stati visti come i dettagli scandalosi del matrimonio:

“Washington, 24 gennaio. Frederick Douglass, il leader di colore, questa sera si è sposato in questa città con la signorina Helen M. Pitts, una donna bianca, ex Avon, NY. Il matrimonio, avvenuto a casa del dottor Grimké, della chiesa presbiteriana, era privata, erano presenti solo due testimoni. La prima moglie del signor Douglass, che era una donna di colore, è morta circa un anno fa. La donna che ha sposato oggi ha circa 35 anni e lavorava come copista nel suo ufficio. Il signor Douglass stesso ha circa 73 anni e ha figlie pari alla sua attuale moglie. ”

I genitori di Helen si opposero al matrimonio a causa dell’eredità di razza mista di Douglass (era nato da una madre nera ma un padre bianco) e smisero di parlarle. Anche i figli di Federico erano contrari, credendo che disonorasse il suo matrimonio con la madre. (Douglass ebbe cinque figli con la sua prima moglie; una, Annie, morì all’età di 10 anni nel 1860). Altri, sia bianchi che neri, espressero opposizione e persino indignazione per il matrimonio.

Tuttavia, hanno avuto supporto da alcuni angoli. Elizabeth Cady Stanton, un’amica di lunga data di Douglass sebbene in un punto chiave un avversario politico sulla priorità dei diritti delle donne e dei diritti degli uomini neri, era tra i difensori del matrimonio. Douglass ha risposto con un po ‘di umorismo ed è stato citato come dicendo: “Questo dimostra che sono imparziale. La mia prima moglie era il colore di mia madre e la seconda, il colore di mio padre “. Ha anche scritto,

“Le persone che erano rimaste in silenzio sui rapporti illegali dei padroni di schiavi bianchi con le loro schiave di colore mi hanno condannato ad alta voce per aver sposato una moglie di poche sfumature più chiara di me. Non avrebbero avuto obiezioni al fatto che sposassi una persona di carnagione molto più scura di me, ma sposarne una molto più chiara, e della carnagione di mio padre piuttosto che di quella di mia madre, era, agli occhi della gente, un’offesa scioccante. , e uno per il quale dovevo essere ostracizzato da bianchi e neri allo stesso modo. ”

Helen non era la prima relazione che Douglass aveva avuto a parte la sua prima moglie. A partire dal 1857, Douglass aveva intrattenuto una relazione intima con Ottilie Assing, uno scrittore che era un immigrato ebreo tedesco. Assing apparentemente pensava che l’avrebbe sposata, soprattutto dopo la guerra civile, e credeva che il suo matrimonio con Anna non fosse più significativo per lui. Partì per l’Europa nel 1876 e rimase delusa dal fatto che lui non la raggiunse mai lì. L’agosto dopo aver sposato Helen Pitts, lei, apparentemente affetta da cancro al seno, si è suicidata a Parigi, lasciando nel testamento dei soldi da consegnargli due volte l’anno finché è vissuto.

Ultimi lavori e viaggi di Frederick Douglass

Dal 1886 al 1887, Helen e Frederick Douglass viaggiarono insieme in Europa e in Egitto. Tornarono a Washington, poi dal 1889 al 1891 Frederick Douglass prestò servizio come ministro degli Stati Uniti ad Haiti, e Helen visse con lui lì. Si dimise nel 1891 e dal 1892 al 1894 viaggiò molto, parlando contro il linciaggio. 

Nel 1892, iniziò a lavorare sulla creazione di alloggi a Baltimora per gli affittuari neri. L’anno successivo, Douglass è stato l’unico funzionario afroamericano (come commissario per Haiti) all’Esposizione colombiana mondiale di Chicago. Radicale fino alla fine, gli fu chiesto nel 1895 da un giovane nero un consiglio, e lui offrì questo: “Agita! Agitare! Agitare!”

Douglass tornò a Washington da un giro di conferenze nel febbraio 1895 nonostante il peggioramento della salute. Ha partecipato a una riunione del Consiglio nazionale delle donne il 20 febbraio e ha parlato con una standing ovation. Al ritorno a casa, ha avuto un ictus e un infarto ed è morto quel giorno. Elizabeth Cady Stanton ha scritto l’elogio che Susan B. Anthony ha pronunciato. Fu sepolto al Mount Hope Cemetery di Rochester, New York.

Lavorando per Memorialize Frederick Douglass

Dopo la morte di Douglass, la sua volontà di lasciare Cedar Hill a Helen è stata dichiarata non valida, perché mancava di firme di testimoni sufficienti. I figli di Douglass desideravano vendere la tenuta, ma Helen la voleva come un memoriale per Frederick Douglass. Ha lavorato per raccogliere fondi per stabilirlo come un memoriale, con l’aiuto di donne afroamericane tra cui Hallie Quinn Brown. Helen Pitts Douglass ha tenuto una conferenza sulla storia del marito per raccogliere fondi e aumentare l’interesse pubblico. È stata in grado di acquistare la casa e gli acri adiacenti, sebbene fosse fortemente ipotecata.

Ha anche lavorato per far approvare un disegno di legge che incorporasse la Frederick Douglass Memorial and Historical Association. Il disegno di legge, come originariamente scritto, avrebbe fatto spostare i resti di Douglass dal Mount Hope Cemetery a Cedar Hill. Il figlio più giovane di Douglass, Charles R. Douglass, protestò, citando il desiderio di suo padre di essere sepolto a Mount Hope – e insultando Helen anche come una semplice “compagna” per gli ultimi anni di Douglass.

Nonostante questa obiezione, Helen riuscì a far approvare il disegno di legge al Congresso per istituire l’associazione commemorativa. In segno di rispetto, tuttavia, i resti di Frederick Douglass non furono spostati a Cedar Hill; Helen, invece, fu sepolta anche a Mount Hope nel 1903. Helen completò il suo volume commemorativo su Frederick Douglass nel 1901.

Verso la fine della sua vita, Helen Douglass si indebolì e non fu in grado di continuare i suoi viaggi e le sue lezioni. Ha arruolato il Rev. Francis Grimké nella causa. Convinse Helen Douglass ad accettare che se il mutuo non fosse stato pagato alla sua morte, i soldi raccolti dalla proprietà venduta sarebbero andati a borse di studio universitarie a nome di Frederick Douglass.

La National Association of Colored Women è stata in grado, dopo la morte di Helen Douglass, di acquistare la proprietà e di mantenere la tenuta come un memoriale, come aveva immaginato Helen Douglass. Dal 1962, la Frederick Douglass Memorial Home è stata amministrata dal National Park Service. Nel 1988 è diventato il sito storico nazionale di Frederick Douglass.

fonti

  • Douglass, Frederick. Vita e tempi di Frederick Douglass. 1881.
  • Douglass, Helen Pitts. In Memoriam: Frederick Douglass. 1901.
  • Harper, Michael S. “Le lettere d’amore di Helen Pitts.” TriQuarterly. 1997.
  • “Matrimonio di Frederick Douglass.” The New York Times, 25 gennaio 1884. https://www.nytimes.com/1884/01/25/archives/marriage-of-frederick-douglass.html