Le più grandi invenzioni di Thomas Edison

Il leggendario inventore Thomas Edison è stato il padre di invenzioni storiche, tra cui il fonografo, la moderna lampadina, la rete elettrica e le immagini in movimento. Ecco uno sguardo ad alcuni dei suoi più grandi successi. 

Il fonografo 

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La prima grande invenzione di Thomas Edison fu il fonografo di latta. Mentre lavorava per migliorare l’efficienza di un trasmettitore telegrafico, notò che il nastro della macchina emetteva un rumore che assomigliava alle parole pronunciate quando veniva riprodotto ad alta velocità. Questo lo ha portato a chiedersi se poteva registrare un messaggio telefonico. 

Iniziò a sperimentare con il diaframma di un ricevitore telefonico attaccandovi un ago in base al ragionamento che l’ago poteva perforare il nastro di carta per registrare un messaggio. I suoi esperimenti lo portarono a provare uno stilo su un cilindro di carta stagnola, che, con sua grande sorpresa, riprodusse il breve messaggio che registrò: “Mary aveva un agnellino”.

La parola fonografo era il nome commerciale del dispositivo di Edison, che suonava cilindri anziché dischi. La macchina aveva due aghi: uno per la registrazione e uno per la riproduzione. Quando hai parlato nel boccaglio, le vibrazioni sonore della tua voce sarebbero rientrate sul cilindro dall’ago di registrazione. Il fonografo cilindrico, la prima macchina in grado di registrare e riprodurre il suono, creò scalpore e portò la fama internazionale di Edison.

La data data per il completamento del modello del primo fonografo da parte di Edison era il 12 agosto 1877. È più probabile, tuttavia, che il lavoro sul modello non sia stato completato fino a novembre o dicembre di quell’anno poiché non ha depositato il brevetto fino a 24 dicembre 1877. Girò per il paese con il fonografo di latta e fu invitato alla Casa Bianca per dimostrare il dispositivo al presidente Rutherford B. Hayes nell’aprile 1878.

Nel 1878, Thomas Edison fondò la Edison Speaking Phonograph Company per vendere la nuova macchina. Ha suggerito altri usi per il fonografo, come la scrittura di lettere e dettatura, libri fonografici per non vedenti, un record di famiglia (registrando i membri della famiglia con la propria voce), carillon e giocattoli, orologi che annunciano l’ora e una connessione con il telefono in modo che le comunicazioni possano essere registrate.

Il fonografo ha portato anche ad altre invenzioni spin-off. Ad esempio, mentre la Edison Company era stata completamente dedicata al fonografo cilindrico, i soci Edison hanno iniziato a sviluppare il proprio lettore di dischi e dischi in segreto a causa della preoccupazione per la crescente popolarità dei dischi. E nel 1913 fu introdotto il Kinetophone, che tentava di sincronizzare le immagini in movimento con il suono di un disco del cilindro fonografico.

Una pratica lampadina 

La più grande sfida di Thomas Edison è stata lo sviluppo di una pratica luce elettrica a incandescenza.

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Contrariamente alla credenza popolare, non ha “inventato” la lampadina, ma piuttosto ha migliorato un’idea di 50 anni. Nel 1879, utilizzando elettricità a corrente inferiore, un piccolo filamento carbonizzato e un vuoto migliorato all’interno del globo, fu in grado di produrre una fonte di luce affidabile e di lunga durata. 

L’idea dell’illuminazione elettrica non era nuova. Un certo numero di persone aveva lavorato e persino sviluppato forme di illuminazione elettrica. Ma fino a quel momento non era stato sviluppato nulla di lontanamente pratico per l’uso domestico. Il successo di Edison fu inventare non solo una luce elettrica ad incandescenza, ma anche un sistema di illuminazione elettrica che contenesse tutti gli elementi necessari per rendere la luce ad incandescenza pratica, sicura ed economica. Ci è riuscito quando è stato in grado di inventare una lampada a incandescenza con un filamento di filo da cucito carbonizzato che ha bruciato per tredici ore e mezza.

Ci sono un paio di altre cose interessanti sull’invenzione della lampadina. Mentre la maggior parte dell’attenzione è stata dedicata alla scoperta del filamento ideale che lo ha fatto funzionare, l’invenzione di altri sette elementi del sistema è stata altrettanto critica per l’applicazione pratica delle luci elettriche come alternativa alle luci a gas che erano prevalenti in quella giorno.

Questi elementi includevano:

  1. Il circuito parallelo
  2. Una lampadina durevole
  3. Una dinamo migliorata
  4. La rete di conduttori sotterranei
  5. I dispositivi per mantenere la tensione costante
  6. Fusibili di sicurezza e materiali isolanti
  7. Prese luminose con interruttori on-off

E prima che Edison potesse guadagnare i suoi milioni, ognuno di questi elementi doveva essere testato attraverso attenti tentativi ed errori e sviluppato ulteriormente in componenti pratici e riproducibili. La prima dimostrazione pubblica del sistema di illuminazione a incandescenza di Thomas Edison fu presso il complesso di laboratori di Menlo Park nel dicembre del 1879. 

Sistemi elettrici industrializzati

Il 4 settembre 1882 entrò in funzione la prima centrale elettrica commerciale, situata in Pearl Street a Lower Manhattan, che forniva luce ed elettricità ai clienti in un’area di un miglio quadrato. Ciò ha segnato l’inizio dell’era elettrica poiché la moderna industria dei servizi elettrici si è evoluta dai primi sistemi di illuminazione stradale e commerciale ad arco di carbonio ed elettrico.

La stazione di generazione di elettricità di Pearl Street di Thomas Edison ha introdotto quattro elementi chiave di un moderno sistema di servizi elettrici. Presentava una generazione centrale affidabile, una distribuzione efficiente, un uso finale di successo (nel 1882, la lampadina) e un prezzo competitivo. Un modello di efficienza per il suo tempo, Pearl Street usava un terzo del carburante dei suoi predecessori, bruciando circa 10 libbre di carbone per chilowattora, un “tasso di calore” equivalente di circa 138,000 Btu per chilowattora. 

Inizialmente, l’utility di Pearl Street serviva 59 clienti per circa 24 centesimi per chilowattora. Alla fine degli anni 1880, la domanda di energia per i motori elettrici cambiò drasticamente il settore. È passato dal fornire principalmente illuminazione notturna al diventare un servizio 24 ore su 1880 a causa dell’elevata domanda di elettricità per i trasporti e le esigenze dell’industria. Alla fine degli anni Ottanta dell’Ottocento, piccole stazioni centrali punteggiavano molte città degli Stati Uniti, sebbene ciascuna fosse di dimensioni limitate a pochi isolati a causa delle inefficienze di trasmissione della corrente continua.

Alla fine, il successo della sua luce elettrica ha portato Thomas Edison a nuove vette di fama e ricchezza con la diffusione dell’elettricità in tutto il mondo. Le sue varie società elettriche continuarono a crescere fino a quando non furono riunite per formare la Edison General Electric nel 1889. 

Nonostante l’uso del suo nome nel titolo della società, Edison non ha mai controllato questa società. L’enorme quantità di capitale necessaria per sviluppare l’industria dell’illuminazione a incandescenza richiederebbe il coinvolgimento di banchieri di investimento come JP Morgan. E quando Edison General Electric si fuse con il principale concorrente Thompson-Houston nel 1892, Edison fu abbandonato dal nome e la società divenne, semplicemente, General Electric.

Immagini in movimento

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L’interesse di Thomas Edison per il cinema iniziò prima del 1888, ma fu la visita del fotografo inglese Eadweard Muybridge al suo laboratorio a West Orange nel febbraio di quell’anno che lo ispirò a inventare una macchina fotografica per i film. 

Muybridge aveva proposto che collaborassero e combinassero lo Zoopraxiscope con il fonografo Edison. Edison era incuriosito ma decise di non partecipare a tale collaborazione perché riteneva che lo Zoopraxiscope non fosse un metodo molto pratico o efficiente per registrare il movimento. 

Tuttavia, il concetto gli piacque e il 17 ottobre 1888 presentò un avvertimento all’Ufficio Brevetti, che descriveva le sue idee per un dispositivo che “avrebbe fatto per l’occhio ciò che il fonografo fa per l’orecchio”: registrare e riprodurre oggetti in movimento. Il dispositivo, chiamato “cinetoscopio”, era una combinazione delle parole greche “kineto” che significa “movimento” e “scopos” che significa “guardare”.

Il team di Edison terminò lo sviluppo del cinetoscopio nel 1891. Uno dei primi film di Edison (e il primo film mai protetto da copyright) mostrava il suo dipendente Fred Ott che fingeva di starnutire. Il problema principale all’epoca, tuttavia, era che un buon film per i film non era disponibile. 

Tutto cambiò nel 1893 quando Eastman Kodak iniziò a fornire stock di pellicole cinematografiche, consentendo a Edison di intensificare la produzione di nuovi film. Per fare questo, ha costruito uno studio di produzione cinematografica nel New Jersey che aveva un tetto che poteva essere aperto per far entrare la luce del giorno. L’intero edificio è stato costruito in modo da poter essere spostato per rimanere in linea con il sole.

C. Francis Jenkins e Thomas Armat inventarono un proiettore cinematografico chiamato Vitascope e chiesero a Edison di fornire i film e produrre il proiettore sotto il suo nome. Alla fine, la società Edison ha sviluppato il proprio proiettore, noto come Projectoscope, e ha smesso di commercializzare il Vitascope. I primi film mostrati in un “cinema” in America furono presentati al pubblico il 23 aprile 1896 a New York City.