Il libro verde degli automobilisti negri

Il Negro Motorist Green Book era una guida tascabile pubblicata per gli automobilisti neri che viaggiavano negli Stati Uniti in un’epoca in cui potevano essere negati i servizi o addirittura essere minacciati in molte località. L’ideatore della guida, Victor H. Green, residente ad Harlem, iniziò a produrre il libro negli anni ‘1930 come progetto part-time, ma la crescente domanda di informazioni lo rese un business duraturo.

Negli anni Quaranta il Libro Verde, come era noto ai suoi fedeli lettori, veniva venduto nelle edicole, nelle stazioni di servizio Esso e anche per corrispondenza. La pubblicazione del Libro verde continuò negli anni ‘1940, quando si sperava che la legislazione promossa dal Movimento per i diritti civili lo avrebbe reso finalmente superfluo.

Le copie dei libri originali sono oggi preziosi oggetti da collezione e le edizioni in facsimile vengono vendute tramite Internet. Diverse edizioni sono state digitalizzate e messe online poiché biblioteche e musei hanno imparato ad apprezzarle come artefatti degni di nota del passato americano.

Origine del libro verde

Secondo l’edizione del 1956 del Green Book, che conteneva un breve saggio sulla storia della pubblicazione, l’idea venne per la prima volta a Victor H. Green nel 1932. Green, dalla sua esperienza e da quella degli amici, sapeva dei “dolorosi imbarazzi subiti che ha rovinato una vacanza o un viaggio d’affari. ”

Era un modo gentile di esprimere l’ovvio. Guidare mentre si è neri negli anni ‘1930 in America poteva essere peggio che scomodo; potrebbe essere pericoloso. Nell’era di Jim Crow, molti ristoranti non permettevano agli avventori neri. Lo stesso valeva per gli hotel e i viaggiatori non bianchi potevano essere costretti a dormire sul ciglio della strada. Anche le stazioni di servizio potrebbero discriminare, quindi i viaggiatori neri potrebbero trovarsi a corto di carburante durante un viaggio.

In alcune parti del paese, il fenomeno delle “città al tramonto”, località in cui i viaggiatori neri erano avvertiti di non passare la notte, persistette fino al XX secolo. Anche in luoghi che non proclamavano apertamente atteggiamenti bigotti, gli automobilisti neri potevano essere intimiditi dalla gente del posto o molestati dalla polizia.

Green, il cui lavoro diurno stava lavorando per l’ufficio postale di Harlem, ha deciso di compilare un elenco affidabile di stabilimenti che gli automobilisti afroamericani potevano fermarsi e non essere trattati come cittadini di seconda classe. Iniziò a raccogliere informazioni e nel 1936 pubblicò la prima edizione di quello che intitolò The Negro Motorist Green Book.

La prima edizione di “The Negro Motorist Green Book” è stata venduta per 25 centesimi ed era destinata a un pubblico locale. Presentava pubblicità di stabilimenti che accolgono gli avventori afroamericani e si trovano a un giorno di auto da New York City.

L’introduzione a ciascuna edizione annuale del Libro verde richiedeva ai lettori di scrivere con idee e suggerimenti. Quella richiesta ha suscitato risposte e ha avvertito Green dell’idea che il suo libro sarebbe stato utile ben oltre New York City. Al tempo della prima ondata della Grande Migrazione, i neri americani potevano viaggiare per visitare parenti in stati lontani. Col tempo il Libro verde iniziò a coprire più territorio e alla fine gli elenchi includevano gran parte del paese. L’azienda di Victor H. Green alla fine ha venduto circa 20,000 copie del libro ogni anno.

Quello che ha visto il lettore

I libri erano utilitaristici, assomigliavano a un piccolo elenco telefonico che poteva essere tenuto a portata di mano nel vano portaoggetti di un’automobile. Negli anni ‘1950 dozzine di pagine di elenchi erano organizzate per stato e poi per città.

Il tono dei libri tendeva ad essere ottimista e allegro, dando uno sguardo ottimista a ciò che i viaggiatori neri possono incontrare sulla strada aperta. Il pubblico previsto, ovviamente, avrebbe fin troppo familiarizzato con la discriminazione o con i pericoli che potrebbero incontrare e non avrebbe avuto bisogno che fosse dichiarato esplicitamente.

In un tipico esempio, il libro avrebbe elencato uno o due hotel (o “case turistiche”) che accettavano viaggiatori neri, e forse un ristorante che non faceva discriminazioni. Gli elenchi sparsi potrebbero sembrare insignificanti per un lettore oggi. Ma per qualcuno che viaggia in una parte sconosciuta del paese e cerca un alloggio, quelle informazioni di base potrebbero essere straordinariamente utili.

Nell’edizione del 1948 gli editori espressero il desiderio che un giorno il Libro verde fosse obsoleto:

“Ci sarà un giorno nel prossimo futuro in cui questa guida non dovrà essere pubblicata. Che quando noi come razza avremo pari opportunità e privilegi negli Stati Uniti. Sarà un grande giorno per noi sospendere questa pubblicazione perché allora possiamo andare dove vogliamo e senza imbarazzo. Ma fino a quel momento continueremo a pubblicare queste informazioni per vostra comodità ogni anno. ”

I libri hanno continuato ad aggiungere più elenchi con ogni edizione e, a partire dal 1952, il titolo è stato cambiato in The Negro Travelers Green Book. L’ultima edizione è stata pubblicata nel 1967.

Eredità del Libro Verde

Il Libro verde è stato un prezioso meccanismo di coping. Ha reso la vita più facile, potrebbe persino aver salvato vite umane, e non c’è dubbio che è stato profondamente apprezzato da molti viaggiatori nel corso di molti anni. Tuttavia, essendo un semplice libro tascabile, tendeva a non attirare l’attenzione. La sua importanza è stata trascurata per molti anni. Quello è cambiato. 

Negli ultimi anni i ricercatori hanno cercato le località menzionate negli elenchi del Libro verde. Le persone anziane che ricordano le loro famiglie usando i libri hanno fornito resoconti della sua utilità. Un drammaturgo, Calvin Alexander Ramsey, ha in programma di rilasciare un film documentario sul Libro Verde.

Nel 2011 Ramsey ha pubblicato un libro per bambini, Ruth and the Green Book, che racconta la storia di una famiglia afroamericana in macchina da Chicago per visitare i parenti in Alabama. Dopo che le sono state rifiutate le chiavi del bagno di una stazione di servizio, la madre di famiglia spiega le leggi ingiuste alla sua giovane figlia, Ruth. La famiglia incontra un inserviente in una stazione della Esso che vende loro una copia del Libro Verde e l’uso del libro rende il loro viaggio molto più piacevole. (Le stazioni di servizio della Standard Oil, note come Esso, erano note per non discriminare e aiutavano a promuovere il Libro verde.)

La New York Public Library ha una collezione di libri verdi digitalizzati che possono essere letti online.

Poiché i libri alla fine sono diventati obsoleti e sarebbero stati scartati, le edizioni originali tendono ad essere rare. Nel 2015, una copia dell’edizione del 1941 del Libro verde è stata messa in vendita presso le Swann Auction Galleries e venduta per $ 22,500. Secondo un articolo del New York Times, l’acquirente era il National Museum of African American History and Culture dello Smithsonian.