La misteriosa luna di Makemake

Come abbiamo esplorato in altre storie, il sistema solare esterno è davvero la nuova frontiera dell’esplorazione spaziale. Questa regione, chiamata anche Cintura di Kuiper, è popolata da molti mondi ghiacciati, lontani e piccoli che una volta ci erano completamente sconosciuti. Plutone è il più grande tra loro conosciuto (finora) ed è stato visitato nel 2015 dalla missione New Horizons. 

Il telescopio spaziale Hubble ha l’acuità visiva per distinguere minuscoli mondi nella fascia di Kuiper. Ad esempio, ha risolto le lune di Plutone, che sono molto piccole. Nella sua esplorazione della fascia di Kuiper, HST ha individuato una luna in orbita attorno a un mondo più piccolo di Plutone chiamato Makemake. Makemake è stato scoperto nel 2005 tramite osservazioni terrestri ed è uno dei cinque pianeti nani conosciuti nel sistema solare. Il suo nome deriva dai nativi dell’isola di Pasqua, che vedevano Makemake come il creatore dell’umanità e un dio della fertilità. Makemake fu scoperto poco dopo Pasqua, e così gli scopritori vollero usare un nome in armonia con la parola.

La luna di Makemake si chiama MK 2 e copre un’orbita piuttosto ampia attorno al suo corpo genitore. Hubble ha individuato questa piccola luna perché si trovava a circa 13,000 miglia da Makemake. Il mondo stesso Makemake è largo solo circa 1434 chilometri (870 miglia) ed è stato scoperto nel 2005 tramite osservazioni terrestri, e poi ulteriormente osservato con HST. MK2 è forse solo 161 chilometri (100 miglia) di diametro, quindi trovare questo minuscolo piccolo mondo attorno a un piccolo pianeta nano è stato un bel risultato.

Cosa ci dice la luna di Makemake?

Quando Hubble e altri telescopi scoprono mondi nel lontano sistema solare, forniscono un tesoro di dati agli scienziati planetari. A Makemake, ad esempio, possono misurare la lunghezza dell’orbita della luna. Ciò consente ai ricercatori di calcolare l’orbita di MK 2. Man mano che trovano più lune attorno agli oggetti della fascia di Kuiper, gli scienziati planetari possono fare alcune ipotesi sulla probabilità che altri mondi abbiano i propri satelliti. Inoltre, mentre gli scienziati studiano MK 2 in modo più dettagliato, possono capire di più sulla sua densità. Cioè, possono determinare se è fatto di roccia o un mix di roccia e ghiaccio, o è un corpo tutto di ghiaccio. Inoltre, la forma dell’orbita di MK 2 dirà loro qualcosa sulla provenienza di questa luna, cioè, è stata catturata da Makemake o si è formata sul posto? La sua storia è probabilmente molto antica, risalente all’origine del sistema solare. Qualunque cosa apprendiamo su questa luna ci dirà anche qualcosa sulle condizioni nelle prime epoche della storia del sistema solare, quando i mondi si stavano formando e migrando. 

Com’è questa luna lontana?

Non conosciamo ancora tutti i dettagli di questa luna molto lontana. Ci vorranno anni di osservazioni per definire le sue composizioni atmosferiche e superficiali. Sebbene gli scienziati planetari non abbiano un’immagine reale della superficie di MK 2, ne sanno abbastanza per presentarci il concetto di un artista di come potrebbe apparire. Sembra avere una superficie molto scura, probabilmente a causa dello scolorimento causato dai raggi ultravioletti del Sole e dalla perdita di materiale luminoso e ghiacciato nello spazio. Quel piccolo fatto NON deriva da un’osservazione diretta, ma da un interessante effetto collaterale dell’osservazione dello stesso Makemake. Gli scienziati planetari hanno studiato Makemake alla luce infrarossa e hanno continuato a vedere alcune aree che sembravano più calde di quanto avrebbero dovuto essere. Si scopre che quello che potrebbero aver visto come macchie scure più calde erano probabilmente la stessa luna di colore scuro. 

Il regno del sistema solare esterno e i mondi che contiene contengono molte informazioni nascoste su come erano le condizioni quando i pianeti e le lune si stavano formando. Questo perché questa regione dello spazio è un vero e proprio congelamento. Conserva gli antichi ghiacci più o meno nello stesso stato in cui si trovavano quando si sono formati durante la nascita del Sole e dei pianeti. 

Tuttavia, ciò non significa che le cose non cambino “là fuori”. Anzi; ci sono molti cambiamenti nella fascia di Kuiper. Su alcuni mondi, come Plutone, ci sono processi che riscaldano e cambiano la superficie. Ciò significa che i mondi cambiano in modi che gli scienziati stanno appena iniziando a capire. Il termine “deserto ghiacciato” non significa più che la regione è morta. Significa semplicemente che le temperature e le pressioni nella fascia di Kuiper si traducono in mondi dall’aspetto e dal comportamento molto diversi.

Lo studio della fascia di Kuiper è un processo continuo. Ci sono molti, molti mondi là fuori da trovare e alla fine esplorare. Il telescopio spaziale Hubble, così come diversi osservatori terrestri sono la prima linea degli studi sulla fascia di Kuiper. Alla fine, anche il James Webb Space Telescope lavorerà osservando questa regione, aiutando gli astronomi a localizzare e mappare i molti corpi che ancora “vivono” nel profondo congelamento del sistema solare.