L’incendio dell’Apollo 1

Il 27 gennaio 1967, tre uomini persero la vita nel primo disastro della NASA. È accaduto a terra come Virgil I. “Gus” Grissom (il secondo astronauta americano a volare nello spazio), Edward H. White II, (il primo astronauta americano a “camminare” nello spazio) e Roger B. Chaffee, (un astronauta “rookie” nella sua prima missione spaziale), si stavano esercitando per la prima missione Apollo. A quel tempo, poiché si trattava di un test a terra, la missione si chiamava Apollo / Saturn 204. Alla fine, sarebbe stato chiamato Apollo 1 e sarebbe stato un viaggio in orbita attorno alla Terra. Il decollo era previsto per il 21 febbraio 1967 e sarebbe stato il primo di una serie di viaggi per addestrare gli astronauti allo sbarco sulla luna previsti per la fine degli anni ‘1960. 

Giornata pratica della missione

Il 27 gennaio, gli astronauti stavano eseguendo una procedura chiamata test “plug-out”. Il loro modulo di comando era montato sul razzo Saturn 1B sulla rampa di lancio proprio come sarebbe stato durante il lancio effettivo. Il razzo era senza carburante, ma tutto il resto era il più vicino possibile alla realtà per il team. Il lavoro di quel giorno doveva essere un’intera sequenza di conto alla rovescia dal momento in cui gli astronauti erano entrati nella capsula fino al momento in cui sarebbe avvenuto il lancio. Sembrava molto semplice, nessun rischio per gli astronauti, che erano equipaggiati e pronti a partire. 

Pochi secondi di tragedia

Subito dopo pranzo, l’equipaggio è entrato nella capsula per iniziare il test. Ci sono stati piccoli problemi dall’inizio e, infine, un errore di comunicazione ha causato una sospensione del conteggio alle 5:40

Alle 6:31 una voce (forse quella di Roger Chaffee) esclamò: “Fuoco, sento odore di fuoco!” Due secondi dopo, la voce di Ed White risuonò dal circuito, “Incendio nell’abitacolo”. La trasmissione vocale finale è stata molto confusa. “Stanno combattendo un brutto incendio – usciamo. Apri” o “Abbiamo un brutto incendio – usciamo. Stiamo bruciando” o, “Sto segnalando un brutto incendio. Sto uscendo. “La trasmissione si concluse con un grido di dolore. 

Le fiamme si propagarono rapidamente nella cabina. L’ultima trasmissione è terminata 17 secondi dopo l’inizio dell’incendio. Tutte le informazioni di telemetria sono andate perse poco dopo. I soccorritori sono stati inviati rapidamente per aiutare. L’equipaggio molto probabilmente è morto entro i primi 30 secondi di inalazione di fumo o ustioni. Gli sforzi di rianimazione erano inutili.

Una cascata di problemi

I tentativi di raggiungere gli astronauti sono stati ostacolati da una serie di problemi. In primo luogo, il portello della capsula è stato chiuso con morsetti che hanno richiesto un ampio cricchetto per il rilascio. Nelle migliori circostanze, potrebbero essere necessari almeno 90 secondi per aprirli. Poiché il portello si apriva verso l’interno, la pressione doveva essere scaricata prima che potesse essere aperta. Sono passati quasi cinque minuti dall’inizio dell’incendio prima che i soccorritori potessero entrare nella cabina. A questo punto, l’atmosfera ricca di ossigeno, che era penetrata nei materiali della cabina, aveva acceso e diffuso fiamme in tutta la capsula. 

Conseguenze dell’Apollo 1

Il disastro ha bloccato l’intero programma Apollo. Gli investigatori dovevano sondare il relitto e capire le cause dell’incendio. Sebbene non sia stato possibile determinare un punto specifico di accensione per l’incendio, il rapporto finale della commissione investigativa ha attribuito l’incendio all’arco elettrico tra i fili aperti nella cabina, che era piena di materiali che bruciavano facilmente. Nell’atmosfera arricchita di ossigeno, è bastata una scintilla per accendere un incendio. Gli astronauti non sono riusciti a fuggire in tempo dai portelli chiusi. 

Le lezioni dell’incendio dell’Apollo 1 furono dure. La NASA ha sostituito i componenti della cabina con materiali autoestinguenti. L’ossigeno puro (che è sempre un pericolo) è stato sostituito da una miscela di azoto-ossigeno al momento del lancio. Infine, gli ingegneri hanno riprogettato il portello in modo che si aprisse verso l’esterno e lo hanno fatto in modo che potesse essere rimosso rapidamente in caso di problemi.

Onorare coloro che hanno perso la vita

Alla missione fu ufficialmente assegnato il nome “Apollo 1” in onore di Grissom, White e Chaffee. Il primo lancio del Saturn V (senza equipaggio) nel novembre 1967 fu designato Apollo 4 (nessuna missione fu mai designata Apollo 2 o 3).  

Grissom e Chaffee sono stati sepolti al Cimitero Nazionale di Arlington in Virginia, e Ed White è sepolto a West Point presso l’Accademia Militare degli Stati Uniti dove ha studiato. Tutti e tre gli uomini sono onorati in tutto il paese, con i loro nomi su scuole, musei militari e civili e altre strutture. 

Promemoria di pericolo

L’incendio dell’Apollo 1 è stato un duro promemoria che l’esplorazione dello spazio non è una cosa facile da fare. Lo stesso Grissom una volta disse che l’esplorazione era un’attività rischiosa. “Se moriamo, vogliamo che la gente lo accetti. Siamo in un affare rischioso e speriamo che se ci succede qualcosa, non ritarderà il programma. La conquista dello spazio vale il rischio della vita”. 

Per ridurre al minimo i rischi, gli astronauti e gli equipaggi di terra si esercitano senza sosta, pianificando quasi ogni eventualità. come gli equipaggi di volo hanno fatto per decenni. L’Apollo 1 non è stata la prima volta che la NASA ha perso gli astronauti. Nel 1966, gli astronauti Elliott See e Charles Bassett furono uccisi in un incidente del loro jet della NASA precipitato durante un volo di routine per St. Louis. Inoltre, l’Unione Sovietica aveva perso il cosmonauta Vladimir Komarov alla fine di una missione all’inizio del 1967. Ma la catastrofe dell’Apollo 1 ricordò di nuovo a tutti i rischi del volo. 

Modificato e aggiornato da Carolyn Collins Petersen.