Animali della Grande Barriera Corallina australiana

La più grande barriera corallina del mondo, la Grande Barriera Corallina al largo della costa nord-orientale dell’Australia, è composta da oltre 2,900 barriere coralline, 600 isole continentali, 300 isolotti corallini e migliaia di specie animali. Ecco una carrellata di creature indigene – inclusi pesci, coralli, molluschi, echinodermi, meduse, serpenti marini, tartarughe marine, spugne, balene, delfini, uccelli marini e uccelli costieri – che abitano uno degli ecosistemi più complessi del mondo.

Corallo duro

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La Grande Barriera Corallina ospita circa 360 specie di corallo duro, tra cui corallo scovolino, corallo bolla, corallo cervello, corallo fungo, corallo staghorn, corallo da tavolo e corallo ago. Conosciuti anche come coralli duri, i coralli duri si riuniscono in acque tropicali poco profonde e aiutano a costruire barriere coralline, crescendo in varie aggregazioni tra cui tumuli, placche e rami. Man mano che le colonie di corallo muoiono, ne crescono di nuove sugli scheletri calcarei dei loro predecessori, creando l’architettura tridimensionale della barriera corallina.

spugne

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Sebbene non siano visibili come altri animali, le circa 5,000 specie di spugne lungo la Grande Barriera Corallina svolgono funzioni ecologiche essenziali che aprono la strada alle nuove generazioni e mantengono la salute generale della barriera corallina. In generale, le spugne si trovano vicino al fondo della catena alimentare, fornendo nutrienti per animali più complessi. Nel frattempo, ci sono alcune specie di spugne che aiutano a riciclare il carbonato di calcio dai coralli morenti. Il carbonato di calcio liberato, a sua volta, finisce per essere incorporato nei corpi dei molluschi e delle diatomee.

Stelle marine e cetrioli di mare

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Le circa 600 specie di echinodermi della Grande Barriera Corallina – l’ordine che include stelle marine, stelle marine e cetrioli di mare – sono per lo più buoni cittadini, costituiscono un anello essenziale nella catena alimentare e aiutano a mantenere l’ecologia generale della barriera corallina. L’eccezione è la stella marina corona di spine, che si nutre dei tessuti molli dei coralli e può causare un drastico calo delle popolazioni di coralli se lasciata incontrollata. L’unico rimedio affidabile è mantenere le popolazioni dei predatori naturali della corona di spine, tra cui la lumaca tritone gigante e il pesce palla stellato.

molluschi

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I molluschi sono un ordine di animali ampiamente divergente, comprese le specie di vongole, ostriche e seppie. I biologi marini ritengono che ci siano almeno 5,000 e forse fino a 10,000 specie di molluschi che abitano la Grande Barriera Corallina, la più visibile è la vongola gigante, che può pesare fino a 500 libbre. Questo ecosistema è anche noto per ostriche a zig-zag, polpi, calamari, cipree (i cui gusci erano usati un tempo come denaro dalle tribù indigene australiane), bivalvi e lumache di mare.

Pesce

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Le oltre 1,500 specie di pesci che abitano la Grande Barriera Corallina vanno da minuscoli ghiozzi e pesci ossei più grandi, come zanne e merluzzi di patate, fino a enormi pesci cartilaginei come mante, squali tigre e squali balena. Le castagnole, i labri e le zanne sono tra i pesci più abbondanti sulla barriera corallina. Ci sono anche bavose, pesce farfalla, pesce balestra, pesce vacca, pesce palla, pesce angelo, pesce anemone, trota corallina, cavalluccio marino, pesce persico, sogliola, scorfano, pesce falco e pesce chirurgo.

Tartarughe marine

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Sette specie di tartarughe marine frequentano la Grande Barriera Corallina: la tartaruga verde, la tartaruga caretta, la tartaruga embricata, la tartaruga flatback, la tartaruga ridley del Pacifico e la tartaruga liuto. Le tartarughe verdi, le tartarughe marine e le tartarughe embricate nidificano sugli isolotti corallini, mentre le tartarughe flatback preferiscono le isole continentali e le tartarughe verdi e liuto risiedono nell’Australia continentale, solo occasionalmente si nutrono fino alla Grande Barriera Corallina. Tutte queste tartarughe, come molti animali della barriera corallina, sono attualmente classificate come specie vulnerabili o in via di estinzione.

Serpenti di mare

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Circa 30 milioni di anni fa, una popolazione di serpenti australiani terrestri si avventurò verso il mare. Oggi, circa 15 serpenti marini sono endemici della Grande Barriera Corallina, tra cui il grande serpente marino olivastro e il krait marino fasciato. Come tutti i rettili, i serpenti marini sono dotati di polmoni, ma possono assorbire una piccola quantità di ossigeno dall’acqua e hanno ghiandole specializzate che espellono il sale in eccesso. Tutte le specie di serpenti marini sono velenose, ma rappresentano una minaccia molto minore per gli esseri umani rispetto alle specie terrestri come i cobra, i coralli orientali o le teste di rame.

Uccelli

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Ovunque ci siano pesci e molluschi, ci saranno uccelli pelagici, che nidificano sulle isole vicine o sulla costa australiana e si avventurano nella Grande Barriera Corallina per pasti frequenti. Solo sull’isola di Heron, puoi trovare uccelli diversi come la colomba dalle spalle bar, l’averla del cuculo dalla faccia nera, l’occhio d’argento del Capricorno, la rotaia con le bande, il martin pescatore sacro, il gabbiano d’argento, la garzetta di barriera orientale e l’aquila di mare dal ventre bianco che si basano sulla vicina barriera corallina per la loro alimentazione.

Delfini e balene

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Le acque relativamente calde della Grande Barriera Corallina ne fanno una destinazione preferita per circa 30 specie di delfini e balene. Alcuni di questi mammiferi marini solcano le acque praticamente tutto l’anno, altri nuotano nella regione per partorire e allevare piccoli, mentre altri semplicemente passano durante le loro migrazioni annuali. Il cetaceo più spettacolare e divertente della Grande Barriera Corallina è la megattera. I visitatori fortunati possono intravedere la balenottera minore nana da cinque tonnellate e il delfino tursiope, che amano viaggiare in gruppo.

Dugonghi

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Questi grandi mammiferi dall’aspetto vagamente comico sono rigorosamente erbivori e si nutrono delle numerose piante acquatiche della Grande Barriera Corallina. A volte ritenuto essere la fonte del mito della sirena, si pensa spesso che i dugonghi siano strettamente imparentati con i delfini e le balene. Sebbene condividano un “ultimo antenato comune” con gli elefanti moderni, i dugonghi sono cugini del lamantino.

I loro predatori naturali sono gli squali e anche i coccodrilli di acqua salata che si avventurano nella regione solo occasionalmente, ma spesso con conseguenze sanguinose. Oggi, si ritiene che oltre 50,000 dugonghi si trovino nelle vicinanze dell’Australia, un incoraggiante aumento del numero per questo sireno ancora in pericolo.

medusa

Predatori di dinosauri, le meduse sono alcune delle creature più antiche della Terra. Naturalmente, le meduse non sono affatto pesci, ma piuttosto una forma gelatinosa di zooplancton invertebrato (Cnidaria), i cui corpi sono composti fino al 98% da acqua. Le tartarughe marine sono parziali nel nutrirsi di molte delle specie di meduse autoctone della Grande Barriera Corallina, mentre alcuni pesci più piccoli le usano come protezione, nuotando in tandem con loro e nascondendosi nel groviglio dei loro tentacoli per allontanare i predatori.

Ci sono più di 100 specie di meduse registrate nelle vicinanze della Grande Barriera Corallina, comprese le famigerate bottiglie blu e le meduse a scatola. Ma quelle non sono le uniche specie di cui diffidare. Misurando un semplice centimetro cubo (circa la stessa dimensione di un pisello verde, la punta di una gomma da matita o una goccia di cioccolato), la medusa Irukandji è una delle specie di meduse più piccole e velenose del mondo.

Mentre le meduse mancano di cervello o di cuore, alcune, inclusa la medusa scatola, possono vedere. La scatola medusa ha 24 “occhi” (sensori visivi) di cui due in grado di interpretare e differenziare il colore. I biologi marini ritengono che la complessa gamma sensoriale di questa creatura la renda una delle poche specie sul pianeta ad avere una visione completa a 360 ° del mondo che la circonda. 

(Fonte: Great Barrier Reef Foundation)