Biografia di Joel Roberts Poinsett

Joel Roberts Poinsett era uno studioso e viaggiatore le cui capacità di diplomatico erano invocate da cinque presidenti americani consecutivi all’inizio del 1800.

Oggi lo ricordiamo non perché è stato preso così sul serio dai presidenti da James Madison a Martin Van Buren, o perché ha servito come membro del Congresso, ambasciatore e nel gabinetto come segretario alla guerra. Trascuriamo anche che ha contribuito a mantenere la sua città natale, la Carolina del Sud, dal lasciare l’Unione 30 anni prima della guerra civile, durante l’accesa politica della crisi dell’annullamento.

Poinsett è ricordato principalmente oggi perché era un giardiniere devoto e quando ha visto una pianta in Messico che è diventata rossa prima di Natale, ha naturalmente portato dei campioni da allevare nella sua serra a Charleston. Quella pianta è stata successivamente chiamata per lui e, naturalmente, la stella di Natale è diventata una decorazione natalizia standard.

Un articolo sui nomi delle piante apparso sul New York Times nel 1938 affermava che Poinsett “probabilmente sarebbe stato disgustato dalla fama che gli è venuta”. Ciò potrebbe sopravvalutare il caso. La pianta è stata chiamata per lui durante la sua vita e presumibilmente Poinsett non ha obiettato.

Dopo la sua morte il 12 dicembre 1851, i giornali pubblicarono tributi che non menzionavano la pianta per la quale ora è ricordato. Il New York Times, il 23 dicembre 1851, iniziò il suo necrologio definendo Poinsett un “politico, statista e diplomatico” e in seguito lo chiamò un “potere intellettuale sostanziale”.

Fu solo decenni dopo che la stella di Natale fu ampiamente coltivata e iniziò a raggiungere un’enorme popolarità a Natale. Ed è stato all’inizio del XX secolo che milioni di persone hanno iniziato a riferirsi inconsapevolmente a Poinsett, pur rimanendo all’oscuro delle sue avventure diplomatiche 20 anni prima.

La prima diplomazia di Poinsett

Joel Roberts Poinsett nacque a Charleston, nella Carolina del Sud, il 2 marzo 1779. Suo padre era un medico di spicco e da ragazzo Poinsett fu educato da suo padre e da tutori privati. Nella sua adolescenza, fu mandato in un’accademia nel Connecticut amministrata da Timothy Dwight, un noto educatore. Nel 1796 iniziò gli studi all’estero, frequentando, in successione, un college in Inghilterra, una scuola di medicina in Scozia e un’accademia militare in Inghilterra. 

Poinsett intendeva intraprendere una carriera militare, ma suo padre lo incoraggiò a tornare in America e studiare legge. Dopo aver intrapreso studi legali in America, tornò in Europa nel 1801 e trascorse la maggior parte dei successivi sette anni viaggiando attraverso l’Europa e l’Asia. Quando le tensioni tra Gran Bretagna e Stati Uniti si intensificarono nel 1808, e sembrava che la guerra potesse scoppiare, tornò a casa.

Sebbene apparentemente ancora intento a unirsi alle forze armate, è stato invece portato al servizio del governo come diplomatico. Nel 1810 l’amministrazione Madison lo inviò come inviato speciale in Sud America. Nel 1812 si pose come un mercante britannico per raccogliere informazioni sugli eventi in Cile, dove una rivoluzione cercava l’indipendenza dalla Spagna.

La situazione in Cile divenne instabile e la posizione di Poinsett divenne precaria. Partì dal Cile per l’Argentina, dove rimase fino al ritorno a casa sua a Charleston nella primavera del 1815. 

Ambasciatore in Messico

Poinsett si interessò alla politica nella Carolina del Sud e fu eletto alla carica di stato nel 1816. Nel 1817 il presidente James Monroe invitò Poinsett a tornare in Sud America come inviato speciale, ma rifiutò. 

Nel 1821 fu eletto alla Camera dei rappresentanti degli Stati Uniti. Ha servito al Congresso per quattro anni. Il suo soggiorno a Capitol Hill fu interrotto, dall’agosto 1822 al gennaio 1823, quando visitò il Messico in una missione diplomatica speciale per il presidente Monroe. Nel 1824 pubblicò un libro sul suo viaggio, Notes on Mexico, pieno di dettagli scritti con grazia sulla cultura, i paesaggi e le piante messicani.

Nel 1825 John Quincy Adams, lui stesso studioso e diplomatico, divenne presidente. Senza dubbio impressionato dalla conoscenza del paese da parte di Poinsett, Adams lo nominò ambasciatore degli Stati Uniti in Messico.

Poinsett ha servito quattro anni in Messico e il suo tempo è stato spesso piuttosto travagliato. La situazione politica nel paese era instabile e Poinsett veniva spesso accusato, giustamente o no, di intrighi. A un certo punto è stato etichettato come “un flagello” per il Messico per la sua presunta ingerenza nella politica locale.

Poinsett e annullamento

Tornò in America nel 1830 e il presidente Andrew Jackson, con cui Poinsett aveva stretto amicizia anni prima, gli diede quella che equivaleva a una missione diplomatica sul suolo americano. Ritornato a Charleston, Poinsett divenne presidente dell’Unionist Party in South Carolina, una fazione determinata a impedire allo stato di separarsi dall’Unione durante la crisi dell’annullamento.

Le capacità politiche e diplomatiche di Poinsett hanno contribuito a calmare la crisi e dopo tre anni si è sostanzialmente ritirato in una fattoria fuori Charleston. Si dedicò alla scrittura, alla lettura nella sua vasta biblioteca e alla coltivazione di piante.

Nel 1837 Martin Van Buren fu eletto presidente e convinse Poinsett a lasciare la pensione per tornare a Washington come suo segretario alla guerra. Poinsett amministrò il Dipartimento della Guerra per quattro anni prima di tornare di nuovo nella Carolina del Sud per dedicarsi alle sue attività accademiche.

Fama duratura

Secondo la maggior parte dei resoconti, le piante furono propagate con successo nella serra di Poinsett, da talee prelevate dalle piante che portò dal Messico nel 1825, durante il suo primo anno come ambasciatore. Le piante appena coltivate furono date in dono e uno degli amici di Poinsett organizzò che alcune fossero esposte a una mostra di piante a Filadelfia nel 1829. La pianta era popolare alla mostra e Robert Buist, il proprietario di un vivaio a Filadelfia , lo chiamò per Poinsett.

Nei decenni successivi, la stella di Natale divenne apprezzata dai collezionisti di piante. Si è scoperto che era difficile da coltivare. Ma prese piede e negli anni Ottanta dell’Ottocento apparvero menzioni di stella di Natale in articoli di giornale sulle celebrazioni natalizie alla Casa Bianca. 

I giardinieri domestici cominciarono ad avere successo coltivandolo nelle serre dell’Ottocento. Un quotidiano della Pennsylvania, il Laport Republican News Item, ne menzionò la popolarità in un articolo pubblicato il 1800 dicembre 22:

… c’è un fiore che si identifica con il Natale. Questo è il cosiddetto fiore di Natale messicano, o stella di Natale. È un piccolo fiore rosso, con lunghe foglie rosse altamente decorative, che fiorisce in Messico in questo periodo dell’anno e viene coltivato qui in serra soprattutto per l’uso nel periodo natalizio.

Nel primo decennio del XX secolo, numerosi articoli di giornale menzionavano la popolarità della stella di Natale come decorazione per le vacanze. A quel tempo la stella di Natale si era affermata come pianta da giardino nel sud della California. E iniziarono a fiorire i vivai dediti alla coltivazione della stella di Natale per il mercato delle vacanze.

Joel Roberts Poinsett non avrebbe mai potuto immaginare cosa stesse iniziando. La stella di Natale è diventata la pianta in vaso più venduta in America e la sua coltivazione è diventata un’industria multimilionaria. Il 12 dicembre, l’anniversario della morte di Poinsett, è la Giornata nazionale della stella di Natale. Ed è impossibile immaginare un periodo natalizio senza vedere le stelle di Natale.