Biografia di Robert Fulton, inventore del battello a vapore

Robert Fulton (14 novembre 1765 – 24 febbraio 1815) è stato un inventore e ingegnere americano meglio conosciuto per il suo ruolo nello sviluppo del primo battello a vapore di successo commerciale. I fiumi americani furono aperti al commercio e al trasporto passeggeri dopo che il battello a vapore di Fulton, il Clermont, fece il suo viaggio inaugurale lungo il fiume Hudson nel 1807. Fulton è anche accreditato di aver inventato il Nautilus, uno dei primi sottomarini pratici al mondo.

Primi anni di vita

Robert Fulton è nato il 14 novembre 1765 da genitori immigrati irlandesi, Robert Fulton, Sr. e Mary Smith Fulton. La famiglia viveva in una fattoria a Little Britain, Pennsylvania, che allora era ancora una colonia britannica americana. Aveva tre sorelle, Isabella, Elisabetta e Maria, e un fratello minore, Abrahamo. Dopo che la loro fattoria fu chiusa e venduta nel 1771, la famiglia si trasferì a Lancaster, in Pennsylvania.

Sebbene gli fosse stato insegnato a leggere e scrivere a casa, Fulton frequentò una scuola quacchera a Lancaster all’età di otto anni. Ha poi lavorato in una gioielleria di Filadelfia, dove la sua abilità nel dipingere ritratti in miniatura per medaglioni ha ispirato il giovane Fulton a intraprendere la carriera di artista.

Fulton rimase single fino all’età di 43 anni quando nel 1808 sposò Harriet Livingston, la nipote del suo socio in affari di battello a vapore, Robert R. Livingston. La coppia ha avuto un figlio e tre figlie insieme.

Da artista a inventore

Nel 1786, Fulton si trasferì a Bath, in Virginia, dove i suoi ritratti e paesaggi erano così apprezzati che i suoi amici lo spinsero a studiare arte in Europa. Fulton tornò a Filadelfia, dove sperava che i suoi dipinti avrebbero attirato uno sponsor. Impressionato dalla sua arte e sperando di migliorare l’immagine culturale della città, un gruppo di commercianti locali pagò il viaggio di Fulton a Londra nel 1787.

Sebbene fosse popolare e ben accolto in Inghilterra, i dipinti di Fulton non gli fecero mai guadagnare più di una misera vita. Allo stesso tempo, aveva preso atto di una serie di recenti invenzioni che azionavano una barca con una pagaia, che veniva mossa avanti e indietro da getti d’acqua riscaldati da una caldaia a vapore. Fulton pensò che l’uso del vapore per alimentare diverse pale rotanti collegate avrebbe mosso la barca in modo più efficace, un’idea che in seguito avrebbe sviluppato notoriamente come ruota a pale. Nel 1793, Fulton si era avvicinato sia al governo britannico che a quello degli Stati Uniti con piani per navi militari e commerciali a vapore.

Nel 1794, Fulton abbandonò la sua carriera di artista per dedicarsi a un’area molto diversa, ma potenzialmente più redditizia, della progettazione di corsi d’acqua interni. Nel suo opuscolo del 1796, Treatise on the Improvement of Canal Navigation, propose di combinare i fiumi esistenti con una rete di canali artificiali per collegare paesi e città in tutta l’Inghilterra. Ha anche immaginato metodi per sollevare e abbassare le barche senza la necessità di costosi complessi meccanici di chiusura e diga, battelli a vapore appositamente progettati per il trasporto di carichi pesanti in acque poco profonde e progetti per ponti più stabili. Sebbene gli inglesi non mostrassero alcun interesse per il suo piano di rete di canali, Fulton riuscì a inventare una macchina per il dragaggio dei canali e ad ottenere brevetti britannici per molte altre invenzioni correlate.

Il sottomarino Nautilus

Non scoraggiato dalla mancanza di entusiasmo dell’Inghilterra per le sue idee sul canale, Fulton rimase impegnato a costruire una carriera come inventore. Nel 1797 andò a Parigi, dove si avvicinò al governo francese con un’idea per un sottomarino che credeva avrebbe aiutato la Francia nella sua guerra in corso con l’Inghilterra. Fulton ha suggerito uno scenario in cui il suo sottomarino, il Nautilus, avrebbe manovrato inosservato sotto le navi da guerra britanniche, dove potrebbe attaccare cariche esplosive ai loro scafi.

“Se alcune navi da guerra venissero distrutte con mezzi così nuovi, così nascosti e così incalcolabili, la fiducia dei marinai svanirà e la flotta sarà resa inutilizzabile dal momento del primo terrore.” —Robert Fulton, 1797

Considerando l’uso del sottomarino Nautilus di Fulton come un modo vile e disonorevole di combattere, sia il governo francese che l’imperatore Napoleone Bonaparte si rifiutarono di sovvenzionare la sua costruzione. Dopo un altro tentativo fallito di vendere l’idea, Fulton ottenne il permesso dal ministro della Marina francese per costruire il Nautilus.

Il sottomarino Nautilus di Robert Fulton.
Library of Congress / Wikimedia Commons / Public Domain

I primi test del Nautilus furono condotti il ​​29 luglio 1800 nella Senna a Rouen. Sulla base del successo delle immersioni di prova, Fulton ottenne il permesso di costruire un modello rivisto del Nautilus. Testato il 3 luglio 1801, il Nautilus migliorato di Fulton raggiunse una profondità allora notevole di 25 piedi (7.6 m) trasportando un equipaggio di tre persone e rimanendo sommerso per oltre quattro ore.

Il Nautilus di Fulton fu infine utilizzato in due attacchi contro le navi britanniche che bloccavano un piccolo porto vicino a Cherbourg. Tuttavia, a causa dei venti e delle maree, le navi britanniche sfuggirono al sottomarino più lento.

Progettare il battello a vapore

Nel 1801, Fulton incontrò l’allora ambasciatore statunitense in Francia Robert R. Livingston, un membro del comitato che aveva redatto la Dichiarazione di indipendenza degli Stati Uniti. Prima che Livingston arrivasse in Francia, il suo stato d’origine, New York, gli aveva concesso il diritto esclusivo di operare e trarre profitto dalla navigazione in battello a vapore sui fiumi all’interno dello stato per un periodo di 20 anni. Fulton e Livingston hanno deciso di collaborare per costruire un battello a vapore.

Il 9 agosto 1803, la barca di 66 piedi progettata da Fulton fu testata sulla Senna a Parigi. Sebbene il motore a vapore da otto cavalli di progettazione francese rompesse lo scafo, Fulton e Livingston furono incoraggiati dal fatto che la barca avesse raggiunto una velocità di 4 miglia all’ora contro corrente. Fulton iniziò a progettare uno scafo più resistente e ordinò parti per un motore da 24 cavalli. Livingston ha anche negoziato un’estensione del suo monopolio della navigazione su battello a vapore di New York.

Nel 1804, Fulton tornò a Londra, dove cercò di interessare il governo britannico al suo progetto per una nave da guerra semisommergibile a vapore. Tuttavia, dopo la decisiva sconfitta dell’ammiraglio britannico Nelson della flotta francese a Trafalgar nel 1805, il governo britannico decise di poter mantenere la sua allora indiscussa padronanza dei mari senza le navi a vapore non convenzionali e non provate di Fulton. A questo punto, Fulton era vicino alla povertà, avendo speso così tanto dei suoi soldi sul Nautilus e sui suoi primi battelli a vapore. Ha deciso di tornare negli Stati Uniti.

Lo Steamboat Clermont

Nel dicembre 1806, Fulton e Robert Livingston si riunirono a New York per riprendere i lavori sul loro battello a vapore. Ai primi di agosto 1807, la barca era pronta per il suo viaggio inaugurale. Il battello a vapore lungo 142 piedi e largo 18 piedi utilizzava l’innovativo motore a vapore a condensazione monocilindrico da 19 cavalli di Fulton per azionare due ruote a pale del diametro di 15 piedi, una su ciascun lato della barca.

Il 17 agosto 1807, il North River Steamboat di Fulton e Livingston, in seguito noto come Clermont, iniziò il suo viaggio di prova lungo il fiume Hudson da New York City ad Albany. Una folla si è radunata per assistere all’evento, ma gli spettatori si aspettavano che il battello a vapore non funzionasse. Schernirono la nave, che chiamarono “Fulton’s Folly”. All’inizio la nave si fermò, lasciando Fulton e il suo equipaggio a cercare una soluzione. Mezz’ora dopo, le ruote del battello a vapore stavano girando di nuovo, muovendo la nave costantemente in avanti contro la corrente dell’Hudson. Con una media di quasi 5 miglia all’ora, il battello a vapore ha completato il viaggio di 150 miglia in sole 32 ore, rispetto ai quattro giorni richiesti dalle navi a vela convenzionali. Il viaggio di ritorno a valle è stato completato in sole 30 ore.

Clermont, la prima nave a vapore, progettata da Robert Fulton, 1807.
Collezione Smith / Gado / Getty Images

In una lettera a un amico, Fulton scrisse dell’evento storico: “Ho avuto una brezza leggera contro di me per tutto il tragitto, sia in entrata che in uscita, e il viaggio è stato compiuto interamente dalla potenza del motore a vapore. Sorpassi molti sloop e golette, battendo al vento, e mi separai da loro come se fossero stati all’ancora. La potenza della propulsione delle barche a vapore è ora pienamente dimostrata “.

Con l’aggiunta di ulteriori cuccette e altri miglioramenti, il North River Steamboat di Fulton iniziò il servizio di linea il 4 settembre 1807, trasportando passeggeri e merci leggere tra New York e Albany sul fiume Hudson. Durante la sua prima stagione di servizio, il North River Steamboat ha subito ripetuti problemi meccanici, causati principalmente dai capitani di barche a vela rivali che “accidentalmente” hanno speronato le sue ruote a pale esposte.

Durante l’inverno del 1808, Fulton e Livingston aggiunsero protezioni metalliche attorno alle ruote a pale, migliorarono gli alloggi dei passeggeri e registrarono nuovamente il battello a vapore con il nome North River Steamboat di Clermont, presto abbreviato in semplicemente Clermont. Nel 1810, il Clermont e due nuovi battelli a vapore progettati da Fulton fornivano un servizio regolare di passeggeri e merci sui fiumi Hudson e Raritan di New York.

Il battello a vapore di New Orleans

Dal 1811 al 1812, Fulton, Livingston e il collega inventore e imprenditore Nicholas Roosevelt entrarono in una nuova joint venture. Progettarono di costruire un battello a vapore in grado di viaggiare da Pittsburgh a New Orleans, un viaggio di oltre 1,800 miglia attraverso i fiumi Mississippi e Ohio. Hanno chiamato il battello a vapore New Orleans.

Solo otto anni dopo che gli Stati Uniti acquisirono il territorio della Louisiana dalla Francia nell’acquisto della Louisiana, i fiumi Mississippi e Ohio erano ancora in gran parte non mappati e non protetti. Il percorso da Cincinnati, Ohio, al Cairo, Illinois, sul fiume Ohio richiedeva il battello a vapore per navigare le pericolose “Falls of the Ohio” vicino a Louisville, Kentucky, un dislivello di 26 piedi in circa un miglio. 

Itinerario del viaggio inaugurale del battello a vapore New Orleans.
Wikimedia Commons / Dominio pubblico

Il battello a vapore di New Orleans lasciò Pittsburgh il 20 ottobre 1811 e arrivò a New Orleans il 18 gennaio 1812. Sebbene il viaggio lungo il fiume Ohio fosse privo di incidenti, la navigazione sul fiume Mississippi si rivelò una sfida. Il 16 dicembre 1811, il grande terremoto di New Madrid, centrato vicino a New Madrid, Missouri, alterò la posizione dei punti di riferimento fluviali precedentemente mappati, come isole e canali, rendendo difficile la navigazione. In molti luoghi, gli alberi abbattuti dal terremoto hanno formato “ostacoli” pericolosi e in continuo movimento nel canale del fiume che ha bloccato il percorso della nave.  

Il successo, anche se straziante, del primo viaggio della New Orleans di Fulton dimostrò che i battelli a vapore potevano sopravvivere ai numerosi pericoli della navigazione sui fiumi occidentali dell’America. Entro un decennio, i battelli a vapore ispirati a Fulton sarebbero stati i principali mezzi di trasporto passeggeri e merci in tutto il cuore dell’America.

Prima nave da guerra alimentata a vapore

Quando la marina inglese iniziò a bloccare i porti statunitensi durante la guerra del 1812, Fulton fu ingaggiato dal governo degli Stati Uniti per progettare quella che sarebbe diventata la prima nave da guerra a vapore al mondo: la Demologos.

Essenzialmente una batteria galleggiante e mobile di cannoni, la Demologos di Fulton lunga 150 piedi presentava due scafi paralleli con la sua ruota a pale protetta tra di loro. Con il suo motore a vapore in uno scafo e la sua caldaia nell’altro, la nave pesantemente armata e blindata pesava ben 2,745 tonnellate di dislocamento, limitandola così a una velocità lenta tatticamente pericolosa di circa 7 miglia all’ora. Sebbene subì con successo prove in mare nell’ottobre 1814, il Demologos non fu mai utilizzato in battaglia.

La nave da guerra a vapore Demologos di Robert Fulton.
Wikimedia Commons / Dominio pubblico

Quando la pace arrivò nel 1815, la Marina degli Stati Uniti dismise il Demologos. La nave fece il suo ultimo viaggio sotto il suo stesso potere nel 1817, quando trasportò il presidente James Monroe da New York a Staten Island. Dopo che i suoi motori a vapore furono rimossi nel 1821, fu rimorchiato al Brooklyn Navy Yard, dove servì come nave ricevente fino a quando fu distrutta accidentalmente da un’esplosione nel 1829.

Più tardi la vita e la morte

Dal 1812 fino alla sua morte nel 1815, Fulton trascorse la maggior parte del suo tempo e denaro impegnato in battaglie legali per proteggere i suoi brevetti sul battello a vapore. Una serie di progetti di sottomarini falliti, cattivi investimenti in arte e prestiti mai rimborsati a parenti e amici impoverirono ulteriormente i suoi risparmi.

All’inizio del 1815, Fulton fu inzuppato di acqua ghiacciata mentre salvava un amico che era caduto nel ghiaccio mentre camminava sul fiume Hudson ghiacciato. Soffrendo di un forte raffreddore, Fulton contrasse la polmonite e morì il 24 febbraio 1815, all’età di 49 anni a New York City. È sepolto nel cimitero della chiesa episcopale della Trinità a Wall Street a New York City.

Dopo aver appreso della morte di Fulton, entrambe le camere della legislatura dello Stato di New York votarono per indossare abiti neri da lutto per le sei settimane successive: la prima volta che un simile tributo era stato pagato a un privato cittadino.

Eredità e riconoscimenti

Consentendo il trasporto economico e affidabile di materie prime e prodotti finiti, i battelli a vapore di Fulton si sono rivelati essenziali per la rivoluzione industriale americana. Oltre a inaugurare l’era romantica dei lussuosi viaggi in battello fluviale, le barche di Fulton hanno contribuito in modo significativo all’espansione verso ovest dell’America. Inoltre, i suoi sviluppi nell’area delle navi da guerra a vapore avrebbero aiutato la Marina degli Stati Uniti a diventare una potenza militare dominante. Ad oggi, cinque navi della Marina degli Stati Uniti hanno dato il nome a USS Fulton.

Francobollo commemorativo degli Stati Uniti da 5 centesimi di Robert Fulton.
Getty Images

Oggi, la statua di Fulton è tra quelle esposte nella National Statuary Hall Collection all’interno del Campidoglio degli Stati Uniti. Alla United States Merchant Marine Academy, Fulton Hall ospita il Dipartimento di ingegneria marina. Insieme all’inventore del telegrafo Samuel FB Morse, Fulton è raffigurato sul retro del Certificato d’argento da 1896 dollari degli Stati Uniti del 2. Nel 2006, Fulton è stato inserito nella “National Inventors Hall of Fame” di Alexandria, Virginia.

fonti

  • Dickinson, HW “Robert Fulton, ingegnere e artista: la sua vita e le sue opere”. University Press of the Pacific, 1913.
  • Sutcliffe, Alice Crary. “Robert Fulton e The Clermont.” The Century Co., 1909.
  • Latrobe, John HB “Un capitolo perduto nella storia del battello a vapore”. Maryland Historical Society, 1871, http://www.myoutbox.net/nr1871b.htm
  • Przybylek, Leslie. “L’incredibile viaggio del battello a vapore New Orleans.” Senatore John Heinz History Center, 18 ottobre 2017, https://www.heinzhistorycenter.org/blog/western-pennsylvania-history/the-incredible-journey-of-the-steamboat-new-orleans.
  • Canney, Donald L. “The Old Steam Navy, Volume One: fregate, sloop e cannoniere 1815-1885”. Naval Institute Press, 1990.