Chi ha inventato la stampante 3D?

Potresti aver sentito parlare della stampa 3D annunciata come il futuro della produzione. E con il modo in cui la tecnologia è avanzata e si è diffusa commercialmente, potrebbe benissimo compensare l’hype che la circonda. Allora, cos’è la stampa 3D? E chi l’ha inventato?

Il miglior esempio per descrivere come funziona la stampa 3D viene dalla serie TV Star Trek: The Next Generation. In quell’universo futuristico immaginario, l’equipaggio a bordo di un’astronave utilizza un piccolo dispositivo chiamato replicatore per creare praticamente qualsiasi cosa, come in qualsiasi cosa, dal cibo alle bevande ai giocattoli. Ora, sebbene entrambi siano in grado di eseguire il rendering di oggetti tridimensionali, la stampa 3D non è altrettanto sofisticata. Mentre un replicatore manipola le particelle subatomiche per produrre qualunque piccolo oggetto venga in mente, le stampanti 3D “stampano” i materiali in strati successivi per formare l’oggetto.

Sviluppo iniziale

Storicamente parlando, lo sviluppo della tecnologia è iniziato nei primi anni ‘1980, addirittura prima del suddetto programma televisivo. Nel 1981, Hideo Kodama dell’Istituto municipale di ricerca industriale di Nagoya è stato il primo a pubblicare un resoconto di come i materiali chiamati fotopolimeri che si induriscono quando esposti alla luce UV possono essere utilizzati per fabbricare rapidamente prototipi solidi. Sebbene il suo documento abbia gettato le basi per la stampa 3D, non è stato il primo a costruire effettivamente una stampante 3D.

Questo prestigioso onore va all’ingegnere Chuck Hull, che ha progettato e creato la prima stampante 3D nel 1984. Quando ha avuto l’idea di sfruttare l’ultravioletto, lavorava per un’azienda che utilizzava lampade UV per realizzare rivestimenti resistenti e durevoli per i tavoli. tecnologia per realizzare piccoli prototipi. Fortunatamente, Hull ha avuto un laboratorio per armeggiare con la sua idea per mesi. 

La chiave per far funzionare una stampante di questo tipo erano i fotopolimeri che sono rimasti allo stato liquido fino a quando non hanno reagito alla luce ultravioletta. Il sistema che Hull avrebbe poi sviluppato, noto come stereolitografia, utilizzava un raggio di luce UV per abbozzare la forma dell’oggetto da una vasca di fotopolimero liquido. Quando il raggio di luce indurisce ogni strato lungo la superficie, la piattaforma si sposta verso il basso in modo che lo strato successivo possa essere indurito.

Ha depositato un brevetto sulla tecnologia nel 1984, ma sono passate tre settimane dopo che un team di inventori francesi, Alain Le Méhauté, Olivier de Witte e Jean Claude André, ha depositato un brevetto per un processo simile. Tuttavia, i loro datori di lavoro hanno abbandonato gli sforzi per sviluppare ulteriormente la tecnologia a causa della “mancanza di prospettiva commerciale”. Ciò ha consentito a Hull di tutelare il copyright del termine “Stereolitografia”. Il suo brevetto, intitolato “Apparato per la produzione di oggetti tridimensionali mediante stereolitografia” è stato rilasciato l’11 marzo 1986. Quell’anno, Hull ha anche formato sistemi 3D a Valencia, in California, in modo da poter iniziare la prototipazione rapida commercialmente.

Espandersi a diversi materiali e tecniche

Mentre il brevetto di Hull copriva molti aspetti della stampa 3D, inclusi il software di progettazione e operativo, le tecniche e una varietà di materiali, altri inventori avrebbero sviluppato il concetto con approcci diversi. Nel 1989, un brevetto è stato assegnato a Carl Deckard, uno studente laureato dell’Università del Texas che ha sviluppato un metodo chiamato sinterizzazione laser selettiva. Con SLS, un raggio laser è stato utilizzato per legare in modo personalizzato i materiali in polvere, come il metallo, insieme per formare uno strato dell’oggetto. La polvere fresca verrebbe aggiunta alla superficie dopo ogni strato successivo. Altre varianti come la sinterizzazione laser diretta del metallo e la fusione laser selettiva vengono utilizzate anche per la lavorazione di oggetti in metallo.

La forma più popolare e più riconoscibile di stampa 3D è chiamata modellazione a deposizione fusa. FDP, sviluppato dall’inventore S. Scott Crump, deposita il materiale a strati direttamente su una piattaforma. Il materiale, solitamente una resina, viene erogato tramite un filo metallico e, una volta rilasciato attraverso l’ugello, si indurisce immediatamente. L’idea è venuta a Crump nel 1988 mentre cercava di realizzare una rana giocattolo per sua figlia erogando cera di candela attraverso una pistola per colla.

Nel 1989, Crump ha brevettato la tecnologia e con sua moglie ha co-fondato Stratasys Ltd. per produrre e vendere macchine da stampa 3D per la prototipazione rapida o la produzione commerciale. Hanno reso pubblica la loro azienda nel 1994 e nel 2003 FDP è diventata la tecnologia di prototipazione rapida più venduta.