Conosci 24 tipi di rocce sedimentarie

Le rocce sedimentarie si formano sulla o vicino alla superficie terrestre. Le rocce formate da particelle di sedimenti erosi sono chiamate rocce sedimentarie clastiche, quelle fatte dai resti di esseri viventi sono chiamate rocce sedimentarie biogeniche e quelle che si formano dai minerali che precipitano dalla soluzione sono chiamate evaporiti.

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Alabastro

Alabastro bianco, una roccia costituita da gesso massiccio.

Lanzi / Wikimedia Commons

L’alabastro è un nome comune, non un nome geologico, per la massiccia roccia di gesso. È una pietra traslucida, solitamente bianca, che viene utilizzata per la scultura e le decorazioni interne. È costituito da gesso minerale con una grana molto fine, un portamento massiccio e persino una colorazione.

L’alabastro è anche usato per riferirsi a un tipo simile di marmo, ma un nome migliore per questo è marmo onice o solo marmo. L’onice è una pietra molto più dura composta da calcedonio con bande diritte di colore invece delle forme curve tipiche dell’agata. Quindi, se il vero onice è calcedonio fasciato, un marmo con lo stesso aspetto dovrebbe essere chiamato marmo fasciato invece di marmo onice; e certamente non alabastro perché non è affatto fasciato.

C’è un po ‘di confusione perché gli antichi usavano il gesso, il gesso lavorato e il marmo per gli stessi scopi sotto il nome di alabastro.

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Arkose

Questa roccia rossastra è arkose, una giovane arenaria feldspatica.

Andrew Alden / Wikimedia Commons

Arkose è un’arenaria grezza a grana grossa depositata molto vicino alla sua fonte che consiste di quarzo e una percentuale significativa di feldspato.

Arkose è noto per essere giovane a causa del suo contenuto di feldspato, un minerale che di solito degrada rapidamente in argilla. I suoi grani minerali sono generalmente spigolosi piuttosto che lisci e arrotondati, altro segno che sono stati trasportati solo a breve distanza dalla loro origine. Arkose di solito ha un colore rossastro derivante dal feldspato, dall’argilla e dagli ossidi di ferro, ingredienti che sono rari nell’arenaria ordinaria.

Questo tipo di roccia sedimentaria è simile alla grovacca, che è anche una roccia adagiata vicino alla sua sorgente. Ma mentre la grovacca si forma su un fondale marino, l’arkose si forma generalmente sulla terra o vicino alla riva, in particolare a causa della rapida disgregazione delle rocce granitiche. Questo esemplare di arkose è della tarda età della Pennsylvania (circa 300 milioni di anni) e proviene dalla Fountain Formation del Colorado centrale, la stessa pietra che costituisce gli spettacolari affioramenti del Red Rocks Park, a sud di Golden, Colorado. Il granito che lo ha dato è esposto direttamente sotto di esso ed è più vecchio di oltre un miliardo di anni.

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Asfalto naturale

L’asfalto naturale nero e pece di un petrolio filtra vicino a McKittrick nel cuore della zona petrolifera della California.

 Andrew Alden / Wikimedia Commons

L’asfalto si trova in natura ovunque il petrolio greggio filtra dal terreno. Molte delle prime strade utilizzavano asfalto naturale estratto per la pavimentazione.

L’asfalto è la frazione più pesante del petrolio, lasciata quando i composti più volatili evaporano. Scorre lentamente durante la stagione calda e può essere abbastanza rigido da frantumarsi durante i periodi freddi. I geologi usano la parola “asfalto” per riferirsi a ciò che la maggior parte delle persone chiama catrame, quindi tecnicamente questo esemplare è sabbia asfaltica. La sua parte inferiore è nera come la pece, ma tende a un grigio medio. Ha un leggero odore di petrolio e può essere sbriciolato in mano con un certo sforzo. Una roccia più dura con questa composizione è chiamata arenaria bituminosa o, più informalmente, sabbia catramosa.

In passato, l’asfalto veniva utilizzato come forma minerale di una pece per sigillare o impermeabilizzare indumenti o contenitori. Nel 1800, i depositi di asfalto furono estratti per l’uso sulle strade cittadine, poi la tecnologia avanzò e il petrolio greggio divenne la fonte del catrame, prodotto come sottoprodotto durante la raffinazione. Ora, l’asfalto naturale ha valore solo come esemplare geologico. L’esemplare nella foto sopra proveniva da una fuoriuscita di petrolio vicino a McKittrick nel cuore della zona petrolifera della California. Sembra la roba catramosa con cui sono costruite le strade, ma pesa molto meno ed è più morbida.

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Formazione di ferro fasciato

Formazione di ferro a bande di minerali di ferro nero e selce rosso-marrone.

André Karwath / Wikimedia Commons

La formazione di ferro a bande è stata stabilita più di 2.5 miliardi di anni fa durante l’Eone Archeano. È costituito da minerali di ferro nero e selce rosso-marrone. 

Durante l’Archeano, la Terra aveva ancora la sua atmosfera originale di azoto e anidride carbonica. Sarebbe mortale per noi, ma era ospitale per molti microrganismi diversi nel mare, inclusi i primi fotosintetizzatori. Questi organismi emanavano ossigeno come prodotto di scarto, che si legava immediatamente con l’abbondante ferro disciolto per produrre minerali come magnetite ed ematite. Oggi, la formazione di ferro a bande è la nostra fonte predominante di minerale di ferro. Rende anche esemplari meravigliosamente lucidati.

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Bauxite

La bauxite, una roccia di colore da grigio a bruno-rossastro, è il principale minerale di alluminio.

Andrew Alden / Wikimedia Commons

La bauxite si forma per lunga lisciviazione di minerali ricchi di alluminio come feldspato o argilla da parte dell’acqua, che concentra ossidi e idrossidi di alluminio. Scarsa sul campo, la bauxite è importante come minerale di alluminio.

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Breccia

La breccia è una roccia con clasti acuti e spigolosi in una pasta di fondo a grana fine. Questo esemplare, proveniente dall’Upper Las Vegas Wash in Nevada, è probabilmente una breccia di faglia.

ThoughtCo / Andrew Alden

La breccia è una roccia composta da rocce più piccole, come un conglomerato. Contiene clasti taglienti e rotti mentre il conglomerato ha clasti lisci e rotondi. 

La breccia, pronunciata (BRET-cha), è solitamente elencata sotto le rocce sedimentarie, ma anche le rocce ignee e metamorfiche possono frantumarsi. È più sicuro pensare alla brecciazione come a un processo piuttosto che alla breccia come a un tipo di roccia. In quanto roccia sedimentaria, la breccia è una varietà di conglomerato.

Ci sono molti modi diversi per fare la breccia e di solito i geologi aggiungono una parola per indicare il tipo di breccia di cui stanno parlando. Una breccia sedimentaria nasce da cose come l’astragalo o i detriti di frana. Una breccia vulcanica o ignea si forma durante le attività eruttive. Una breccia crollata si forma quando le rocce sono parzialmente disciolte, come il calcare o il marmo. Quello creato dall’attività tettonica è una faglia breccia. E un nuovo membro della famiglia, descritto per la prima volta dalla Luna, è la breccia da impatto.

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Chert

Chert è una roccia sedimentaria a grana fine, ricca di silice.

ThoughtCo / Andrew Alden

Il chert è una roccia sedimentaria composta principalmente da calcedonio minerale, silice criptocristallina in cristalli di dimensioni submicroscopiche. 

Questo tipo di roccia sedimentaria può formarsi in parti del mare profondo dove sono concentrati i minuscoli gusci di organismi silicei, o altrove dove i fluidi sotterranei sostituiscono i sedimenti con la silice. Noduli di Chert si verificano anche nei calcari.

Questo pezzo di selce è stato trovato nel deserto del Mojave e mostra la tipica frattura conchoidale pulita della selce e la lucentezza cerosa.

Il chert può avere un alto contenuto di argilla e a prima vista sembra lo scisto, ma la sua maggiore durezza lo tradisce. Inoltre, la lucentezza cerosa del calcedonio si combina con l’aspetto terroso dell’argilla per conferirgli l’aspetto del cioccolato spezzato. Il chert si trasforma in scisti silicei o argille silicee.

Chert è un termine più inclusivo di selce o Jasper, altre due rocce di silice criptocristallina.

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Claystone

L’argilla è una roccia sedimentaria a grana molto fine composta principalmente da argilla.

Foto dal Dipartimento dell’Istruzione e della Formazione dello Stato del New South Wales

Claystone è una roccia sedimentaria composta da oltre il 67% di particelle di dimensioni argillose.

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Carbone

Da una miniera dello Utah, questo carbone è una roccia nera ricca di carbonio derivata principalmente da resti di piante antiche.

ThoughtCo / Andrew Alden

Il carbone è torba fossilizzata, materiale vegetale morto che un tempo si accumulava in profondità sul fondo di antiche paludi.

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Conglomerato

Il conglomerato è una roccia sedimentaria costituita da pietre arrotondate in una matrice a grana fine.

ThoughtCo / Andrew Alden

Il conglomerato potrebbe essere pensato come un’enorme arenaria, contenente granelli di dimensioni di ciottoli (maggiori di 4 millimetri) e di ciottoli (> 64 millimetri). 

Questo tipo di roccia sedimentaria si forma in un ambiente molto energico, dove le rocce vengono erose e trasportate in discesa così rapidamente da non essere completamente scomposte in sabbia. Un altro nome per il conglomerato è puddingstone, soprattutto se i grossi clasti sono ben arrotondati e la matrice che li circonda è sabbia o argilla molto fine. Questi esemplari potrebbero essere chiamati puddingstone. Un conglomerato con clasti frastagliati e rotti è solitamente chiamato breccia, e uno che è scarsamente ordinato e senza clasti arrotondati è chiamato diamittite.

Il conglomerato è spesso molto più duro e resistente delle arenarie e degli scisti che lo circondano. È scientificamente prezioso perché le singole pietre sono campioni delle rocce più antiche che sono state esposte mentre si stavano formando: indizi importanti sull’ambiente antico.

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Coquina

La coquina è un tipo di calcare costituito da frammenti di fossili di conchiglie.

ThoughtCo / Linda Redfern

Coquina (co-KEEN-a) è una pietra calcarea composta principalmente da frammenti di conchiglie. Non è comune, ma quando lo vedi, ti consigliamo di avere il nome a portata di mano.

Coquina è la parola spagnola per cockleshells o crostacei. Si forma in prossimità delle coste, dove l’azione delle onde è vigorosa e smista bene i sedimenti. La maggior parte dei calcari contiene alcuni fossili e molti hanno letti di shell hash, ma la coquina è la versione estrema. Una versione forte e ben cementata di coquina è chiamata coquinite. Una roccia simile, composta principalmente da fossili di conchiglie che vivevano dove siedono, ininterrotta e non abrasa, è chiamata calcare coquinoide. Quel tipo di roccia è chiamato autoctono (aw-TOCK-thenus), che significa “derivante da qui”. La coquina è composta da frammenti che sono sorti altrove, quindi è alloctona (al-LOCK-thenus). 

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Diamittite

Primo piano di un disordinato catchall di clasti di ogni dimensione dall’argilla alla ghiaia.

ThoughtCo / Andrew Alden 

La diamittite è una roccia terrigena di clasti di dimensioni miste, non arrotondati, non ordinati che non è breccia o conglomerato. 

Il nome significa solo argomenti osservabili senza assegnare una particolare origine alla roccia. Il conglomerato, essendo costituito da grandi clasti arrotondati in una matrice fine, è chiaramente formato in acqua. La breccia, essendo costituita da una matrice più fine recante grossi clasti frastagliati che possono anche incastrarsi, si forma senza acqua. La diamittite è qualcosa che non è chiaramente l’una o l’altra. È terrigeno (formato sulla terra) e non calcareo (questo è importante perché i calcari sono ben noti; non c’è mistero o incertezza in un calcare). È scarsamente selezionato e pieno di clasti di ogni dimensione, dall’argilla alla ghiaia. Le origini tipiche includono la tillite glaciale e i depositi di frana, ma questi non possono essere determinati solo guardando la roccia. Diamictite è un nome non pregiudizievole per una roccia i cui sedimenti sono molto vicini alla loro fonte, qualunque essa sia.

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diatomite

La diatomite è una roccia insolita e utile costituita dai gusci microscopici delle diatomee.

ThoughtCo / Andrew Alden

La diatomite (die-AT-amite) è una roccia insolita e utile costituita dai gusci microscopici delle diatomee. È un segno di condizioni speciali nel passato geologico.

Questo tipo di roccia sedimentaria può assomigliare al gesso o ai letti di cenere vulcanica a grana fine. La diatomite pura è bianca o quasi bianca e abbastanza morbida, facile da graffiare con un’unghia. Quando viene sbriciolato in acqua, può o non può diventare granuloso, ma a differenza della cenere vulcanica degradata, non diventa scivoloso come l’argilla. Se testato con l’acido, non frizzerà, a differenza del gesso. È molto leggero e può persino galleggiare sull’acqua. Può essere buio se contiene abbastanza materia organica.

Le diatomee sono piante unicellulari che secernono gusci di silice che estraggono dall’acqua intorno a loro. Le conchiglie, chiamate frustole, sono gabbie vetrose intricate e belle fatte di opale. La maggior parte delle specie di diatomee vive in acque poco profonde, fresche o salate.

La diatomite è molto utile perché la silice è forte e chimicamente inerte. È ampiamente utilizzato per filtrare l’acqua e altri liquidi industriali, compresi gli alimenti. Rende un eccellente rivestimento ignifugo e isolamento per cose come fonderie e raffinerie. Ed è un materiale di riempimento molto comune in vernici, alimenti, plastica, cosmetici, carte e molto altro ancora. La diatomite fa parte di molte miscele di calcestruzzo e altri materiali da costruzione. In polvere si chiama farina fossile o DE, che puoi acquistare come insetticida sicuro: i gusci microscopici feriscono gli insetti ma sono innocui per animali domestici e persone.

Occorrono condizioni speciali per produrre un sedimento che è gusci di diatomee quasi puri, di solito acqua fredda o condizioni alcaline che non favoriscono i microrganismi carbonatici (come i forami), più abbondante silice, spesso da attività vulcanica. Ciò significa mari polari e alti laghi interni in luoghi come Nevada, Sud America e Australia … o dove esistevano condizioni simili in passato, come in Europa, Africa e Asia. Le diatomee non sono note da rocce più antiche del periodo Cretaceo inferiore e la maggior parte delle miniere di diatomee si trova in rocce molto più giovani dell’età del Miocene e del Pliocene (da 25 a 2 milioni di anni fa).

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Roccia dolomitica o Dolostone

La roccia dolomitica è una roccia sedimentaria bianca o leggermente colorata costituita in gran parte dal minerale di carbonato di calcio e magnesio dolomia.

ThoughtCo / Andrew Alden 

La roccia dolomitica, a volte chiamata anche dolomia, è di solito un ex calcare in cui la calcite minerale è alterata in dolomia.

Questa roccia sedimentaria fu descritta per la prima volta dal mineralogista francese Déodat de Dolomieu nel 1791 dalla sua presenza nelle Alpi meridionali. La roccia prese il nome di dolomia da Ferdinand de Saussure, e oggi le montagne stesse prendono il nome di Dolomiti. Ciò che Dolomieu ha notato è che la dolomite sembra calcarea, ma a differenza del calcare, non bolle se trattata con acido debole. Il minerale responsabile è anche chiamato dolomite.

La dolomite è molto significativa nel settore petrolifero perché si forma nel sottosuolo per l’alterazione del calcare calcitico. Questo cambiamento chimico è contrassegnato da una riduzione del volume e dalla ricristallizzazione, che si combina per produrre spazio aperto (porosità) negli strati rocciosi. La porosità crea strade per il trasporto del petrolio e serbatoi per la raccolta del petrolio. Naturalmente, questa alterazione del calcare è chiamata dolomitizzazione, e l’alterazione inversa è chiamata dedolomitizzazione. Entrambi sono ancora problemi alquanto misteriosi nella geologia sedimentaria.

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Grovacca o Wacke

Questa arenaria è costituita da una miscela di granelli di sabbia, limo e particelle di argilla.

ThoughtCo / Andrew Alden

Wacke (“stravagante”) è un nome per un’arenaria scarsamente selezionata, una miscela di granelli di sabbia, limo e particelle di argilla. Greywacke è un tipo specifico di wacke.

Wacke contiene quarzo, come altre arenarie, ma ha anche minerali più delicati e piccoli frammenti di roccia (litici). I suoi chicchi non sono ben arrotondati. Ma questo esemplare di mano è, in effetti, un groviglio, che si riferisce a un’origine specifica, nonché a una composizione e una consistenza stravaganti. L’ortografia britannica è “grovacca”.

La grovacca si forma nei mari vicino a montagne in rapida ascesa. I torrenti e i fiumi di queste montagne producono sedimenti freschi e grossolani che non si trasformano completamente in minerali di superficie adeguati. Scende dai delta dei fiumi fino al fondo del mare profondo in leggere valanghe e forma corpi di roccia chiamati torbiditi.

Questa grovacca proviene da una sequenza torbidite nel cuore della sequenza della Great Valley nella California occidentale e ha circa 100 milioni di anni. Contiene grani di quarzo taglienti, orneblenda e altri minerali scuri, litici e piccole macchie di pietra argillosa. I minerali argillosi lo tengono insieme in una forte matrice.

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Ironstone

Ironstone è un nome per qualsiasi roccia sedimentaria cementata con minerali di ferro. In realtà ci sono tre diversi tipi di ironstone, ma questo è il più tipico. 

Il descrittore ufficiale per ironstone è ferruginoso (“fer-ROO-jinus”), quindi potresti anche chiamare questi esemplari scisti ferruginosi o mudstone. Questa pietra di ferro è cementata insieme a minerali di ossido di ferro rossastro, ematite o goethite o la combinazione amorfa chiamata limonite. Tipicamente forma strati sottili discontinui o concrezioni, ed entrambi possono essere visti in questa collezione. Potrebbero essere presenti anche altri minerali cementizi come carbonati e silice, ma la parte ferruginosa è così fortemente colorata da dominare l’aspetto della roccia.

Un altro tipo di pietra di ferro chiamata pietra di ferro argillosa si verifica associata a rocce carboniose come il carbone. Il minerale ferruginoso è la siderite (carbonato di ferro) in quel caso, ed è più marrone o grigio che rossastro. Contiene molta argilla e mentre il primo tipo di pietra di ferro può contenere una piccola quantità di cemento ossido di ferro, la pietra di ferro argillosa ha una notevole quantità di siderite. Anch’essa si verifica in strati discontinui e concrezioni (che possono essere septaria).

La terza varietà principale di ironstone è meglio conosciuta come formazione di ferro a bande, meglio conosciuta in grandi assemblaggi di ematite semimetallica a strati sottili e selce. Si è formato durante il periodo di Archeano, miliardi di anni fa in condizioni diverse da quelle che si trovano oggi sulla Terra. In Sud Africa, dove è molto diffuso, lo chiamano pietra di ferro fasciata, ma molti geologi lo chiamano semplicemente “biff” per le sue iniziali BIF.

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Calcare

Il calcare è una roccia sedimentaria composta da carbonato di calcio tipicamente derivata dai resti di conchiglie fossili di animali.

ThoughtCo / Andrew Alden 

Il calcare è solitamente costituito dai minuscoli scheletri di calcite di organismi microscopici che un tempo vivevano in mari poco profondi. Si dissolve nell’acqua piovana più facilmente di altre rocce. L’acqua piovana raccoglie una piccola quantità di anidride carbonica durante il suo passaggio nell’aria e questo la trasforma in un acido molto debole. La calcite è vulnerabile all’acido. Questo spiega perché le caverne sotterranee tendono a formarsi nei paesi calcarei e perché gli edifici in pietra calcarea soffrono di piogge acide. Nelle regioni aride, il calcare è una roccia resistente che forma alcune montagne imponenti.

Sotto pressione, il calcare si trasforma in marmo. In condizioni più miti che non sono ancora completamente comprese, la calcite nel calcare si trasforma in dolomia.

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Porcellanite

Una roccia squadrata composta da silice che si trova tra la diatomite e la selce.

 ThoughtCo

La porcellanite (“por-SELL-anite”) è una roccia di silice che si trova tra la diatomite e la selce. 

A differenza della selce, che è molto solida e dura e composta da quarzo microcristallino, la porcellanite è composta da silice meno cristallizzata e meno compatta. Invece di avere la frattura liscia e conchoidale della selce, ha una frattura a blocchi. Ha anche una lucentezza più opaca della selce e non è così difficile.

I dettagli microscopici sono ciò che è importante nella porcellanite. L’esame a raggi X mostra che è costituito da ciò che viene chiamato opal-CT, o cristobalite / tridimite scarsamente cristallizzata. Si tratta di strutture cristalline alternative di silice che sono stabili alle alte temperature, ma si trovano anche sul percorso chimico della diagenesi come stadio intermedio tra la silice amorfa dei microrganismi e la forma cristallina stabile del quarzo.

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Rock Gypsum

Il gesso di roccia è un esempio di una roccia evaporitica.

ThoughtCo / Andrew Alden 

Il gesso di roccia è una roccia evaporitica che si forma quando bacini marini poco profondi o laghi salati si seccano abbastanza da far uscire il gesso minerale dalla soluzione. 

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Salgemma

L’alite (salgemma) si trova in luoghi in cui i corpi d’acqua sono evaporati, come i letti dei laghi e i mari marginali interni.

Piotr Sosnowski / Wikimedia Commons

Il salgemma è un’evaporite composta principalmente dal minerale alite. È la fonte del sale da cucina e della silvite.

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Arenaria

Un pezzo di arenaria, una roccia sedimentaria solitamente composta principalmente da quarzo.

ThoughtCo / Andrew Alden 

L’arenaria si forma dove la sabbia viene depositata e sepolta: spiagge, dune e fondali marini. Di solito, l’arenaria è principalmente quarzo.

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roccia scistosa

Un blocco di scisto grigio, che di solito si divide in strati.

ThoughtCo / Andrew Alden 

Lo scisto è l’argilla che è fissile, il che significa che si divide in strati. Lo scisto è solitamente morbido e non viene estratto a meno che la roccia più dura non lo protegga.

I geologi sono severi con le loro regole sulle rocce sedimentarie. Il sedimento è diviso per dimensione delle particelle in ghiaia, sabbia, limo e argilla. L’argilla deve contenere almeno il doppio di argilla rispetto al limo e non più del 10% di sabbia. Può avere più sabbia, fino al 50%, ma si chiama arenaria sabbiosa. (Può essere visto in un diagramma ternario Sabbia / Limo / Argilla.) Ciò che rende uno scisto argilloso è la presenza di fissilità; si divide più o meno in strati sottili mentre l’argilla è massiccia.

Lo scisto può essere abbastanza duro se ha un cemento di silice, rendendolo più vicino alla selce. In genere, è morbido e si trasforma facilmente in argilla. Lo scisto può essere difficile da trovare tranne che nei tagli stradali, a meno che una pietra più dura sopra di esso non lo protegga dall’erosione.

Quando lo scisto subisce maggiore calore e pressione, diventa l’ardesia di roccia metamorfica. Con ancora più metamorfismo, diventa fillite e poi scisto.

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siltite

Siltstone è una roccia composta da sabbia e sedimenti di argilla.

ThoughtCo / Andrew Alden 

Siltstone è costituito da sedimenti che si trovano tra sabbia e argilla nella scala di grado Wentworth; è a grana più fine dell’arenaria ma più grossolana dello scisto.

Limo è un termine di dimensione utilizzato per il materiale che è più piccolo della sabbia (generalmente 0.1 millimetri) ma più grande dell’argilla (circa 0.004 mm). Il limo in questa siltite è insolitamente puro e contiene pochissima sabbia o argilla. L’assenza di matrice argillosa rende la siltite morbida e friabile, anche se questo esemplare ha molti milioni di anni. Siltstone è definito come avente il doppio del limo rispetto all’argilla.

Il test sul campo per siltstone è che non puoi vedere i singoli grani, ma puoi sentirli. Molti geologi strofinano i denti contro la pietra per rilevare la fine graniglia di limo. La siltite è molto meno comune dell’arenaria o dello scisto.

Questo tipo di roccia sedimentaria di solito si forma al largo, in ambienti più tranquilli rispetto ai luoghi che formano l’arenaria. Eppure ci sono ancora correnti che trasportano le particelle più fini delle dimensioni di argilla. Questa roccia è laminata. Si è tentati di supporre che la sottile laminazione rappresenti i picchi di marea giornalieri. In tal caso, questa pietra potrebbe rappresentare circa un anno di accumulo.

Come l’arenaria, la siltite si trasforma sotto il calore e la pressione nelle rocce metamorfiche gneiss o scisto.

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Travertino

Il travertino è una roccia costituita principalmente da calcite che si forma dall’evaporazione dell’acqua nei fiumi e nelle sorgenti.

ThoughtCo / Andrew Alden

Il travertino è un tipo di pietra calcarea depositata dalle sorgenti. È una strana risorsa geologica che può essere raccolta e rinnovata. 

Le acque sotterranee che viaggiano attraverso i letti di calcare dissolvono il carbonato di calcio, un processo sensibile all’ambiente che dipende da un delicato equilibrio tra temperatura, chimica dell’acqua e livelli di anidride carbonica nell’aria. Quando l’acqua satura di minerali incontra le condizioni della superficie, questa materia disciolta precipita in sottili strati di calcite o aragonite, due forme cristallograficamente diverse di carbonato di calcio (CaCO3). Con il tempo, i minerali si accumulano in depositi di travertino.

La regione intorno a Roma produce grandi giacimenti di travertino che sono stati sfruttati per migliaia di anni. La pietra è generalmente solida ma ha spazi dei pori e fossili che conferiscono alla pietra il carattere. Il nome travertino deriva dagli antichi depositi sul fiume Tibur, da cui lapis tiburtino.

“Travertino” è talvolta usato anche per indicare la cavestone, la roccia di carbonato di calcio che costituisce le stalattiti e altre formazioni di grotte.