Cosa significa una prova al di là di un ragionevole dubbio?

Nel sistema giudiziario degli Stati Uniti, la consegna equa e imparziale della giustizia si basa su due principi fondamentali: che tutte le persone accusate di crimini sono considerate innocenti fino a prova contraria e che la loro colpevolezza deve essere dimostrata “oltre ogni ragionevole dubbio”.

Sebbene il requisito che la colpevolezza debba essere provata oltre ogni ragionevole dubbio ha lo scopo di proteggere i diritti degli americani accusati di crimini, spesso lascia alle giurie l’importante compito di rispondere alla domanda spesso soggettiva: quanto dubbio è “ragionevole dubbio?”

Base costituzionale per “Oltre un ragionevole dubbio”

Secondo le clausole del Due Process del quinto e quattordicesimo emendamento alla Costituzione degli Stati Uniti, le persone accusate di crimini sono protette dalla “condanna se non dietro prova oltre ogni ragionevole dubbio di ogni fatto necessario per costituire il crimine di cui è accusato”.

La Corte Suprema degli Stati Uniti ha riconosciuto per la prima volta il concetto nella sua decisione sul caso del 1880 di Miles c. Stati Uniti: “Le prove su cui una giuria è giustificata nel restituire un verdetto di colpevolezza devono essere sufficienti per produrre una condanna di colpevolezza, ad esclusione di ogni ragionevole dubbio. ”

Mentre i giudici sono tenuti a istruire le giurie ad applicare lo standard del ragionevole dubbio, gli esperti legali non sono d’accordo sul fatto che alla giuria debba essere fornita anche una definizione quantificabile di “ragionevole dubbio”. Nel caso del 1994 Victor v. Nebraska, la Corte Suprema ha stabilito che le istruzioni di ragionevole dubbio date alle giurie devono essere chiare, ma si è rifiutata di specificare una serie standard di tali istruzioni.

Come risultato della sentenza Victor v. Nebraska, i vari tribunali hanno creato le proprie istruzioni per il ragionevole dubbio.

Ad esempio, i giudici della Nona Corte d’Appello del Circuito degli Stati Uniti istruiscono le giurie che: “Un dubbio ragionevole è un dubbio basato sulla ragione e sul buon senso e non si basa esclusivamente su speculazioni. Può derivare da un’attenta e imparziale considerazione di tutte le prove, o dalla mancanza di prove “.

Considerando la qualità delle prove

Nell’ambito della loro “attenta e imparziale considerazione” delle prove presentate durante il processo, i giurati devono anche valutare la qualità di tali prove.

Mentre le prove di prima mano come le testimonianze di testimoni oculari, i nastri di sorveglianza e la corrispondenza del DNA aiutano a eliminare i dubbi di colpevolezza, i giurati presumono – e vengono tipicamente ricordati dagli avvocati della difesa – che il testimone possa mentire, le prove fotografiche possono essere falsificate e i campioni di DNA possono essere contaminati o maltrattati. A parte le confessioni volontarie o ottenute legalmente, la maggior parte delle prove è suscettibile di essere contestata come non valida o circostanziale, contribuendo così a stabilire “ragionevole dubbio” nella mente dei giurati.

“Ragionevole” non significa “Tutto”

Come nella maggior parte degli altri tribunali penali, anche la Nona Corte di Circuito degli Stati Uniti istruisce i giurati che la prova oltre ogni ragionevole dubbio è un dubbio che li lascia “fermamente convinti” che l’imputato sia colpevole.

Forse la cosa più importante è che i giurati di tutti i tribunali sono istruiti sul fatto che al di là di un dubbio “ragionevole” non si intende al di là di “ogni” dubbio. Come affermano i giudici del Nono Circuito, “Non è necessario che il governo (l’accusa) dimostri la colpevolezza oltre ogni possibile dubbio”.

Infine, i giudici istruiscono i giurati che dopo la loro considerazione “attenta e imparziale” delle prove che hanno visto, non sono convinti oltre ogni ragionevole dubbio che l’imputato abbia effettivamente commesso il crimine come accusato, è loro dovere in quanto giurati trovare l’imputato non colpevole.

Può essere quantificato “ragionevole”?

È persino possibile assegnare un valore numerico definito a un concetto soggettivo e guidato dall’opinione come dubbio ragionevole?

Nel corso degli anni, le autorità legali hanno generalmente concordato che la prova “oltre ogni ragionevole dubbio” richiede che i giurati siano almeno dal 98% al 99% certi che le prove dimostrano che l’imputato è colpevole.

Ciò è in contrasto con i processi civili sulle cause legali, in cui è richiesto un livello di prova inferiore, noto come “preponderanza delle prove”. Nei processi civili, una parte potrebbe prevalere con una probabilità minima del 51% che gli eventi coinvolti si siano effettivamente verificati come affermato.

Questa discrepanza piuttosto ampia nel livello di prova richiesto può essere spiegata al meglio dal fatto che le persone dichiarate colpevoli in processi penali affrontano una potenziale punizione molto più grave – dal carcere alla morte – rispetto alle pene pecuniarie tipicamente coinvolte nei processi civili. In generale, agli imputati nei processi penali vengono concesse maggiori tutele costituzionalmente garantite rispetto agli imputati nei processi civili. 

L’elemento “persona ragionevole”

Nei processi penali, i giurati sono spesso incaricati di decidere se l’imputato è colpevole o meno applicando un test obiettivo in cui le azioni dell’imputato sono confrontate con quelle di una “persona ragionevole” che agisce in circostanze simili. Fondamentalmente, qualsiasi altra persona ragionevole avrebbe fatto le stesse cose che ha fatto l’imputato?

Questo test della “persona ragionevole” viene spesso applicato in processi che coinvolgono le cosiddette leggi “resta in piedi” o “dottrina del castello” che giustificano l’uso della forza mortale in atti di autodifesa. Ad esempio, una persona ragionevole avrebbe scelto di sparare anche al suo aggressore nelle stesse circostanze oppure no?

Naturalmente, una tale persona “ragionevole” è poco più di un ideale immaginario basato sull’opinione del singolo giurato di come una persona “tipica”, in possesso di conoscenza e prudenza ordinarie, agirebbe in determinate circostanze.

Secondo questo standard, la maggior parte dei giurati tende naturalmente a considerarsi persone ragionevoli e quindi giudicare la condotta dell’imputato dal punto di vista di “Cosa avrei fatto?”

Poiché il test per stabilire se una persona ha agito come persona ragionevole è oggettivo, non tiene conto delle capacità particolari dell’imputato. Di conseguenza, gli imputati che hanno mostrato un basso livello di intelligenza o hanno agito abitualmente con noncuranza sono tenuti agli stessi standard di condotta delle persone più intelligenti o attente, o come sostiene l’antico principio legale, “L’ignoranza della legge non scusa nessuno. ”

Perché i colpevoli a volte diventano liberi

Se tutte le persone accusate di crimini devono essere considerate innocenti fino a prova contraria al di là di un “ragionevole dubbio”, e se anche il minimo grado di dubbio può influenzare anche l’opinione di una “persona ragionevole” sulla colpevolezza di un imputato, non lo fa il sistema di giustizia penale americano di tanto in tanto consentire a persone colpevoli di andare in libertà?

In effetti lo fa, ma questo è interamente di design. Nell’elaborare le varie disposizioni della Costituzione che proteggono i diritti degli accusati, i Framers hanno ritenuto essenziale che l’America applicasse lo stesso standard di giustizia espresso dal famoso giurista inglese William Blackstone nel suo lavoro degli anni ‘1760 del XNUMX, Commentaries on the Laws of England, ” È meglio che dieci persone colpevoli scappino di quella vittima innocente “.