Fatti sulla proteina fluorescente verde

La proteina fluorescente verde (GFP) è una proteina che si trova naturalmente nella medusa Aequorea victoria. La proteina purificata appare gialla sotto la normale illuminazione, ma si illumina di verde brillante alla luce del sole o alla luce ultravioletta. La proteina assorbe la luce blu e ultravioletta energetica e la emette come luce verde a bassa energia tramite fluorescenza. La proteina è utilizzata nella biologia molecolare e cellulare come marker. Quando viene introdotto nel codice genetico di cellule e organismi, è ereditabile. Ciò ha reso la proteina non solo utile per la scienza, ma anche di interesse per la produzione di organismi transgenici, come i pesci fluorescenti da compagnia.

La scoperta della proteina fluorescente verde

Immagini di menta – Frans Lanting / Getty Images

La medusa di cristallo, Aequorea victoria, è sia bioluminescente (si illumina al buio) che fluorescente (si illumina in risposta alla luce ultravioletta). I piccoli organi fotografici situati sull’ombrello della medusa contengono la proteina luminescente aequorina che catalizza una reazione con la luciferina per rilasciare la luce. Quando l’equorina interagisce con gli ioni Ca2 +, viene prodotto un bagliore blu. La luce blu fornisce l’energia per far brillare il GFP in verde.

Osamu Shimomura ha condotto ricerche sulla bioluminescenza di A. victoria negli anni ‘1960. È stata la prima persona a isolare GFP e determinare la parte della proteina responsabile della fluorescenza. Shimomura ha tagliato gli anelli luminosi di un milione di meduse e li ha spremuti attraverso una garza per ottenere il materiale per il suo studio. Mentre le sue scoperte hanno portato a una migliore comprensione della bioluminescenza e della fluorescenza, questa proteina fluorescente verde di tipo selvatico (GFP) era troppo difficile da ottenere per avere molta applicazione pratica. Nel 1994, GFP è stato clonato, rendendolo disponibile per l’uso nei laboratori di tutto il mondo. I ricercatori hanno trovato modi per migliorare la proteina originale per farla risplendere di altri colori, risplendere in modo più luminoso e interagire in modi specifici con i materiali biologici. L’immenso impatto della proteina sulla scienza ha portato al Premio Nobel 2008 per la chimica, assegnato a Osamu Shimomura, Marty Chalfie e Roger Tsien per “la scoperta e lo sviluppo della proteina fluorescente verde, GFP”.

Perché GFP è importante

dra_schwartz / Getty Images

Nessuno conosce effettivamente la funzione della bioluminescenza o della fluorescenza nella gelatina di cristalli. Roger Tsien, il biochimico americano che ha condiviso il Premio Nobel per la Chimica 2008, ha ipotizzato che la medusa potrebbe essere in grado di cambiare il colore della sua bioluminescenza dal cambiamento di pressione del cambiamento della sua profondità. Tuttavia, la popolazione di meduse a Friday Harbor, Washington, ha subito un collasso, rendendo difficile lo studio dell’animale nel suo habitat naturale.

Sebbene l’importanza della fluorescenza per le meduse non sia chiara, l’effetto che la proteina ha avuto sulla ricerca scientifica è sbalorditivo. Piccole molecole fluorescenti tendono ad essere tossiche per le cellule viventi e influenzate negativamente dall’acqua, limitandone l’uso. GFP, d’altra parte, può essere utilizzato per vedere e tracciare le proteine ​​nelle cellule viventi. Questo viene fatto unendo il gene per GFP al gene di una proteina. Quando la proteina è prodotta in una cellula, il marcatore fluorescente è attaccato ad essa. Far brillare una luce sulla cellula fa risplendere la proteina. La microscopia a fluorescenza viene utilizzata per osservare, fotografare e filmare cellule viventi o processi intracellulari senza interferire con essi. La tecnica funziona per tracciare un virus o un batterio mentre infetta una cellula o per etichettare e tracciare le cellule tumorali. In poche parole, la clonazione e il raffinamento di GFP hanno permesso agli scienziati di esaminare il mondo vivente microscopico.

I miglioramenti in GFP lo hanno reso utile come biosensore. Le proteine ​​modificate agiscono come macchine molecolari che reagiscono ai cambiamenti di pH o concentrazione di ioni o segnalano quando le proteine ​​si legano l’una all’altra. La proteina può segnalare l’attivazione / disattivazione in base alla fluorescenza o all’emissione di determinati colori a seconda delle condizioni.

Non solo per la scienza

www.glofish.com

La sperimentazione scientifica non è l’unico utilizzo per una proteina fluorescente verde. L’artista Julian Voss-Andreae crea sculture di proteine ​​basate sulla struttura a forma di botte di GFP. I laboratori hanno incorporato la GFP nel genoma di una varietà di animali, alcuni per uso come animali domestici. Yorktown Technologies è diventata la prima azienda a commercializzare il pesce zebra fluorescente chiamato GloFish. I pesci dai colori vivaci sono stati originariamente sviluppati per monitorare l’inquinamento dell’acqua. Altri animali fluorescenti includono topi, maiali, cani e gatti. Sono disponibili anche piante e funghi fluorescenti.