L’affare Citizen Genêt del 1793

Il nuovo governo federale degli Stati Uniti era riuscito in gran parte a evitare gravi incidenti diplomatici fino al 1793. E poi arrivò Citizen Genêt.

Ora più famigeratamente noto come “Citizen Genêt”, Edmond Charles Genêt prestò servizio come ministro degli esteri francese negli Stati Uniti dal 1793 al 1794.

Piuttosto che mantenere rapporti amichevoli tra le due nazioni, le attività di Genêt hanno coinvolto Francia e Stati Uniti in una crisi diplomatica che ha messo in pericolo i tentativi del governo degli Stati Uniti di rimanere neutrale nel conflitto tra la Gran Bretagna e la Francia rivoluzionaria. Mentre la Francia alla fine ha risolto la controversia rimuovendo Genêt dalla sua posizione, gli eventi dell’affare Citizen Genêt hanno costretto gli Stati Uniti a creare la prima serie di procedure che regolano la neutralità internazionale.

Citizen Genêt

Edmond Charles Genêt è stato virtualmente cresciuto per essere un diplomatico del governo. Nato a Versailles nel 1763, era il nono figlio di un funzionario pubblico francese per tutta la vita, Edmond Jacques Genêt, un capo impiegato al ministero degli affari esteri. L’anziano Genêt analizzò la forza navale britannica durante la Guerra dei Sette Anni e monitorò i progressi della Guerra d’indipendenza americana. All’età di 12 anni, il giovane Edmond Genêt era considerato un prodigio grazie alla sua capacità di leggere francese, inglese, italiano, latino, svedese, greco e tedesco.

Nel 1781, all’età di 18 anni, Genêt fu nominato traduttore di corte e nel 1788 fu assegnato all’ambasciata francese a San Pietroburgo, in Russia, per servire come ambasciatore.

Alla fine Genêt arrivò a disprezzare tutti i sistemi di governo monarchici, inclusa non solo la monarchia francese ma anche il regime zarista russo sotto Caterina la Grande. Inutile dire che Caterina si offese e nel 1792 dichiarò Genêt persona non grata, definendo la sua presenza “non solo superflua ma anche intollerabile”. Lo stesso anno, il gruppo anti-monarchico girondino salì al potere in Francia e nominò Genêt al suo posto di ministro negli Stati Uniti.

Impostazione diplomatica dell’affare Citizen Genêt

Durante gli anni 1790, la politica estera americana fu dominata dalle ricadute multinazionali generate dalla Rivoluzione francese. Dopo il violento rovesciamento della monarchia francese nel 1792, il governo rivoluzionario francese affrontò una lotta di potere coloniale spesso violenta con le monarchie di Gran Bretagna e Spagna.

Nel 1793, il presidente George Washington aveva appena nominato l’ex ambasciatore degli Stati Uniti in Francia Thomas Jefferson come primo segretario di Stato americano. Quando la rivoluzione francese portò alla guerra tra il principale partner commerciale americano, la Gran Bretagna e l’alleato della Rivoluzione americana, la Francia, il presidente Washington esortò Jefferson, insieme al resto del suo gabinetto, a mantenere una politica di neutralità.

Tuttavia, Jefferson, come leader del Partito Democratico-Repubblicano antifederalista, simpatizzava con i rivoluzionari francesi. Il segretario del Tesoro Alexander Hamilton, leader del Partito Federalista, era favorevole al mantenimento delle alleanze esistenti – e dei trattati – con la Gran Bretagna.

Convinto che sostenere la Gran Bretagna o la Francia in una guerra avrebbe posto gli Stati Uniti ancora relativamente deboli in imminente pericolo di invasione da parte di eserciti stranieri, Washington ha emesso una proclamazione di neutralità il 22 aprile 1793.

Fu in questo contesto che il governo francese inviò Genêt – uno dei suoi diplomatici più esperti – in America per cercare l’aiuto del governo statunitense nella protezione delle sue colonie nei Caraibi. Per quanto riguardava il governo francese, l’America poteva aiutarli come alleato militare attivo o come fornitore neutrale di armi e materiali. Genêt è stato anche assegnato a:

  • Ottenere pagamenti anticipati sui debiti dovuti alla Francia dagli Stati Uniti;
  • Negoziare un accordo commerciale tra gli Stati Uniti e la Francia; e
  • Attuare le disposizioni del trattato franco-americano del 1778 che consente alla Francia di attaccare le navi mercantili britanniche utilizzando navi francesi di stanza nei porti americani.

Sfortunatamente, le azioni di Genêt nel tentativo di portare a termine la sua missione porterebbero lui – e potenzialmente il suo governo – in conflitto diretto con il governo degli Stati Uniti.

Ciao, America. Sono Citizen Genêt e sono qui per aiutarti

Non appena scese dalla nave a Charleston, nella Carolina del Sud, l’8 aprile 1793, Genêt si presentò come “Citizen Genêt” nel tentativo di sottolineare la sua posizione pro-rivoluzionaria. Genêt sperava che il suo affetto per i rivoluzionari francesi lo avrebbe aiutato a conquistare i cuori e le menti degli americani che avevano recentemente combattuto la propria rivoluzione, con l’aiuto della Francia, ovviamente.

Il primo cuore e mente americano che Genêt apparentemente ha vinto apparteneva al governatore della Carolina del Sud William Moultrie. La Genêt convinse il governatore Moultrie a emettere commissioni private che autorizzassero i portatori, indipendentemente dal loro paese di origine, a salire a bordo e sequestrare navi mercantili britanniche e il loro carico per il proprio profitto, con l’approvazione e la protezione del governo francese.

Nel maggio 1793 Genêt arrivò a Filadelfia, allora capitale degli Stati Uniti. Tuttavia, quando ha presentato le sue credenziali diplomatiche, il segretario di Stato Thomas Jefferson gli ha detto che il gabinetto del presidente Washington considerava il suo accordo con il governatore Moultrie che autorizzava le operazioni di corsari stranieri nei porti marittimi americani una violazione della politica di neutralità degli Stati Uniti.

Prendendo più vento dalle vele di Genêt, il governo degli Stati Uniti, che già deteneva privilegi commerciali favorevoli nei porti francesi, si rifiutò di negoziare un nuovo trattato commerciale. Il gabinetto di Washington ha anche rifiutato la richiesta di Genêt di pagamenti anticipati sui debiti statunitensi al governo francese.

Genêt sfida Washington

Per non lasciarsi scoraggiare dagli avvertimenti del governo degli Stati Uniti, Genêt iniziò ad allestire un’altra nave pirata francese nel porto di Charleston chiamata Little Democrat. Sfidando ulteriori avvertimenti da parte dei funzionari statunitensi di non consentire alla nave di lasciare il porto, Genêt ha continuato a preparare il Piccolo Democratico a salpare.

Alimentando ulteriormente le fiamme, Genêt minacciò di aggirare il governo degli Stati Uniti portando la sua causa per la pirateria francese delle navi britanniche al popolo americano, che credeva avrebbe sostenuto la sua causa. Tuttavia, Genêt non si è reso conto che il presidente Washington – e la sua politica di neutralità internazionale – godevano di una grande popolarità pubblica.

Anche se il gabinetto del presidente Washington stava discutendo su come convincere il governo francese a richiamarlo, Citizen Genêt permise al piccolo democratico di salpare e iniziare ad attaccare le navi mercantili britanniche.

Dopo aver appreso di questa diretta violazione della politica di neutralità del governo degli Stati Uniti, il Segretario del Tesoro Alexander Hamilton ha chiesto al Segretario di Stato Jefferson di espellere immediatamente Genêt dagli Stati Uniti. Jefferson, tuttavia, ha deciso di adottare il tatto più diplomatico di inviare una richiesta di richiamo di Genêt al governo francese.

Quando la richiesta di Jefferson per il richiamo di Genêt raggiunse la Francia, il potere politico all’interno del governo francese si spostò. Il gruppo radicale giacobino aveva sostituito i girondini leggermente meno radicali, che originariamente avevano inviato Genêt negli Stati Uniti.

La politica estera dei giacobini favoriva il mantenimento di relazioni più amichevoli con paesi neutrali che potevano fornire alla Francia il cibo di cui aveva bisogno. Già scontento della sua incapacità di adempiere alla sua missione diplomatica e sospettando che rimanesse fedele ai Girondini, il governo francese ha spogliato Genêt della sua posizione e ha chiesto che il governo degli Stati Uniti lo consegnasse ai funzionari francesi inviati a sostituirlo.

Consapevole che il ritorno di Genêt in Francia avrebbe quasi certamente portato alla sua esecuzione, il presidente Washington e il procuratore generale Edmund Randolph gli hanno permesso di rimanere negli Stati Uniti. L’affare Citizen Genêt si concluse pacificamente, con lo stesso Genêt che continuò a risiedere negli Stati Uniti fino alla sua morte nel 1834.

L’affare Citizen Genêt ha consolidato la politica di neutralità degli Stati Uniti

In risposta all’affare Citizen Genêt, gli Stati Uniti stabilirono immediatamente una politica formale riguardo alla neutralità internazionale.

Il 3 agosto 1793, il gabinetto del presidente Washington firmò all’unanimità una serie di regolamenti riguardanti la neutralità. Meno di un anno dopo, il 4 giugno 1794, il Congresso formalizzò tali regolamenti con l’approvazione del Neutrality Act del 1794.

Come base per la politica di neutralità degli Stati Uniti, il Neutrality Act del 1794 rende illegale per qualsiasi americano fare la guerra contro qualsiasi paese attualmente in pace con gli Stati Uniti. In parte, la legge dichiara:

“Se una persona all’interno del territorio o della giurisdizione degli Stati Uniti deve iniziare o mettersi a piedi o fornire o preparare i mezzi per qualsiasi spedizione o impresa militare … contro il territorio o i domini di qualsiasi principe o stato straniero di cui gli Stati Uniti era in pace quella persona sarebbe stata colpevole di un reato. ”

Sebbene modificato più volte nel corso degli anni, il Neutrality Act del 1794 rimane in vigore ancora oggi.