Può un pianeta emettere un suono nello spazio?

Può un pianeta emettere un suono? È una domanda interessante che ci dà un’idea della natura delle onde sonore. In un certo senso, i pianeti emettono radiazioni che possono essere utilizzate per produrre suoni che possiamo sentire. Come funziona?

La fisica delle onde sonore

Tutto nell’universo emette radiazioni che – se le nostre orecchie o occhi fossero sensibili ad esso – potremmo “sentire” o “vedere”. Lo spettro di luce che effettivamente percepiamo è molto piccolo, rispetto allo spettro molto ampio di luce disponibile, che va dai raggi gamma alle onde radio. I segnali che possono essere convertiti in suono costituiscono solo una parte di quello spettro.

Il modo in cui le persone e gli animali sentono il suono è che le onde sonore viaggiano nell’aria e alla fine raggiungono l’orecchio. All’interno, rimbalzano contro il timpano, che inizia a vibrare. Queste vibrazioni passano attraverso le piccole ossa dell’orecchio e fanno vibrare i piccoli peli. I peli agiscono come minuscole antenne e convertono le vibrazioni in segnali elettrici che corrono al cervello attraverso i nervi. Il cervello quindi lo interpreta come suono e quali sono il timbro e l’altezza del suono.

E il suono nello spazio?

Tutti hanno sentito la frase usata per pubblicizzare il film del 1979 “Alien”, “Nello spazio, nessuno può sentirti urlare”. In realtà è abbastanza vero in quanto si riferisce al suono nello spazio. Affinché un suono possa essere ascoltato mentre qualcuno è “nello” spazio, devono esserci delle molecole per vibrare. Sul nostro pianeta, le molecole d’aria vibrano e trasmettono il suono alle nostre orecchie. Nello spazio, ci sono poche o nessuna molecola in grado di fornire onde sonore alle orecchie delle persone nello spazio. (Inoltre, se qualcuno è nello spazio, è probabile che indossi un casco e una tuta spaziale e comunque non sentirebbe nulla “fuori” perché non c’è aria per trasmetterlo.)

Ciò non significa che non ci siano vibrazioni che si muovono nello spazio, solo che non ci sono molecole che le raccolgono. Tuttavia, queste emissioni possono essere utilizzate per creare suoni “falsi” (cioè, non il vero “suono” che un pianeta o un altro oggetto potrebbe emettere). Come funziona?

Ad esempio, le persone hanno catturato le emissioni emesse quando le particelle cariche del Sole incontrano il campo magnetico del nostro pianeta. I segnali sono a frequenze molto alte che le nostre orecchie non possono percepire. Ma i segnali possono essere rallentati abbastanza da permetterci di ascoltarli. Suonano inquietanti e strani, ma quei fischi, crepe, schiocchi e mormorii sono solo alcune delle tante “canzoni” della Terra. O, per essere più precisi, dal campo magnetico terrestre. 

Negli anni ‘1990, la NASA ha esplorato l’idea che le emissioni di altri pianeti potessero essere catturate ed elaborate in modo che le persone potessero sentirle. La “musica” risultante è una raccolta di suoni inquietanti e inquietanti. C’è un buon campionamento di loro sul sito Youtube della NASA. Queste sono rappresentazioni letteralmente artificiali di eventi reali. È molto simile alla registrazione di un gatto che miagola, ad esempio, e rallentarlo per ascoltare tutte le variazioni nella voce del gatto.

Stiamo davvero “ascoltando” il suono di un pianeta?

Non esattamente. I pianeti non cantano una bella musica quando le astronavi volano. Ma emettono tutte quelle emissioni che Voyager, New Horizons, Cassini, Galileo e altre sonde possono campionare, raccogliere e trasmettere alla Terra. La musica viene creata mentre gli scienziati elaborano i dati per farli in modo che possiamo ascoltarli. 

Tuttavia, ogni pianeta ha la sua “canzone” unica. Questo perché ognuno ha frequenze diverse che vengono emesse (a causa di diverse quantità di particelle cariche che volano intorno e a causa delle varie intensità del campo magnetico nel nostro sistema solare). Il suono di ogni pianeta sarà diverso, così come lo spazio intorno ad esso. 

Gli astronomi hanno anche convertito i dati di veicoli spaziali che attraversano il “confine” del sistema solare (chiamato eliopausa) e lo hanno trasformato in suono. Non è associato a nessun pianeta, ma mostra che i segnali possono provenire da molti luoghi nello spazio. Trasformarli in canzoni che possiamo ascoltare è un modo di vivere l’universo con più di un senso. 

Tutto è iniziato con Voyager

La creazione del “suono planetario” è iniziata quando la sonda Voyager 2 ha attraversato Giove, Saturno e Urano dal 1979 al 1989. La sonda ha rilevato disturbi elettromagnetici e flussi di particelle cariche, non il suono reale. Le particelle cariche (che rimbalzano sui pianeti dal Sole o prodotte dai pianeti stessi) viaggiano nello spazio, solitamente tenute sotto controllo dalle magnetosfere dei pianeti. Inoltre, le onde radio (di nuovo o riflesse o prodotte da processi sui pianeti stessi) vengono intrappolate dall’immensa forza del campo magnetico di un pianeta. Le onde elettromagnetiche e le particelle cariche sono state misurate dalla sonda ei dati di tali misurazioni sono stati quindi rimandati sulla Terra per l’analisi.

Un esempio interessante è stata la cosiddetta “radiazione chilometrica di Saturno”. È un’emissione radio a bassa frequenza, quindi è effettivamente inferiore a quanto possiamo sentire. Viene prodotto quando gli elettroni si muovono lungo le linee del campo magnetico e sono in qualche modo correlati all’attività aurorale ai poli. Al momento del flyby Voyager 2 di Saturno, gli scienziati che lavorano con lo strumento di radioastronomia planetaria hanno rilevato questa radiazione, l’hanno accelerata e hanno composto una “canzone” che la gente poteva sentire. 

In che modo le raccolte di dati diventano valide?

In questi giorni, quando la maggior parte delle persone capisce che i dati sono semplicemente una raccolta di uno e zero, l’idea di trasformare i dati in musica non è un’idea così folle. Dopotutto, la musica che ascoltiamo sui servizi di streaming o sui nostri iPhone o lettori personali è tutta semplicemente dati codificati. I nostri lettori musicali riassemblano i dati in onde sonore che possiamo sentire. 

Nei dati Voyager 2, nessuna delle misurazioni stesse riguardava le onde sonore effettive. Tuttavia, molte delle onde elettromagnetiche e delle frequenze di oscillazione delle particelle potrebbero essere tradotte in suono nello stesso modo in cui i nostri lettori musicali personali prendono i dati e li trasformano in suono. Tutto ciò che la NASA doveva fare era prendere i dati accumulati dalla sonda Voyager e convertirli in onde sonore. Ecco dove hanno origine le “canzoni” di pianeti lontani; come dati da un veicolo spaziale.