Asteroidi troiani: cosa sono?

Gli asteroidi sono proprietà calde del sistema solare in questi giorni. Le agenzie spaziali sono interessate a esplorarle, le compagnie minerarie potrebbero presto smontarle per i loro minerali e gli scienziati planetari sono interessati al ruolo che hanno svolto nel primo sistema solare. Si scopre che la Terra e quasi tutti gli altri pianeti devono gran parte della loro esistenza agli asteroidi, che hanno contribuito al processo di formazione planetaria.

Capire gli asteroidi

Gli asteroidi sono oggetti rocciosi troppo piccoli per essere pianeti o lune, ma orbitano in varie parti del sistema solare. Quando gli astronomi o gli scienziati planetari discutono di asteroidi, di solito pensano alla regione del sistema solare in cui esistono molti di loro; si chiama Cintura degli Asteroidi e si trova tra Marte e Giove.

Mentre la maggior parte degli asteroidi nel nostro sistema solare sembra orbitare nella fascia degli asteroidi, ci sono altri gruppi che orbitano intorno al Sole a varie distanze sia nel sistema solare interno che in quello esterno. Tra questi ci sono i cosiddetti asteroidi di Troia, che prendono il nome individualmente da personaggi delle leggendarie guerre di Troia dai miti greci. Al giorno d’oggi, gli scienziati planetari si riferiscono a loro semplicemente come “trojan”. 

Gli asteroidi di Troia

Scoperti per la prima volta nel 1906, gli asteroidi troiani orbitano attorno al Sole lungo lo stesso percorso orbitale di un pianeta o di una luna. Nello specifico, guidano o seguono il pianeta o la luna di 60 gradi. Queste posizioni sono note come punti Lagrange L4 e L5. (I punti LaGrange sono posizioni in cui gli effetti gravitazionali di due oggetti più grandi, il Sole e un pianeta, in questo caso, manterranno un piccolo oggetto come un asteroide in un’orbita stabile.) Ci sono troiani in orbita attorno a Venere, Terra, Marte, Giove, Urano e Nettuno. 

I troiani di Giove

Si sospettava l’esistenza di asteroidi troiani già nel 1772, ma non furono osservati per un po ‘di tempo. La giustificazione matematica per l’esistenza degli asteroidi troiani fu sviluppata nel 1772 da Joseph-Louis Lagrange. L’applicazione della teoria che ha sviluppato ha portato il suo nome ad essere collegato ad essa. 

Tuttavia, fu solo nel 1906 che gli asteroidi furono trovati nei punti L4 e L5 di Lagrange lungo l’orbita di Giove. Recentemente, i ricercatori hanno scoperto che potrebbe esserci un numero molto elevato di asteroidi troiani intorno a Giove. Ciò ha senso poiché Giove ha un’attrazione gravitazionale molto forte e probabilmente ha catturato più asteroidi nella sua area di influenza. Alcuni dicono che potrebbero essercene tanti intorno a Giove quanti sono nella fascia degli asteroidi.

Tuttavia, studi recenti hanno scoperto che potrebbero esserci sistemi di asteroidi troiani in altre parti del nostro sistema solare. Questi possono effettivamente superare in numero gli asteroidi sia nella fascia degli asteroidi che nei punti di Lagrange di Giove di un ordine di grandezza (cioè potrebbero essercene almeno più di 10 volte di più).

Asteroidi troiani aggiuntivi

In un certo senso, gli asteroidi troiani dovrebbero essere facili da trovare. Dopotutto, se orbitano nei punti di Lagrange L4 e L5 attorno ai pianeti, gli osservatori sanno esattamente dove cercarli. Tuttavia, poiché la maggior parte dei pianeti nel nostro sistema solare sono molto lontani dalla Terra e poiché gli asteroidi possono essere molto piccoli e incredibilmente difficili da rilevare, il processo per trovarli e quindi misurare le loro orbite non è molto semplice. In effetti, può essere molto difficile! 

A riprova di ciò, si consideri che l’UNICO asteroide Trojan è noto per orbitare lungo il percorso della Terra – 60 gradi davanti a noi – è stata appena confermata l’esistenza nel 2011! Ci sono anche sette asteroidi Mars Trojan confermati. Quindi, il processo di ricerca di questi oggetti nelle orbite previste attorno ad altri mondi richiede un lavoro meticoloso e un gran numero di osservazioni in diversi periodi dell’anno per ottenere una misura diretta e accurata dei loro periodi orbitali. 

La cosa più interessante però è la presenza degli asteroidi troiani nettuniani. Mentre ci sono circa una dozzina di confermati, ci sono molti altri candidati. Se confermati, supererebbero notevolmente il numero di asteroidi combinato della cintura di asteroidi e dei troiani di Giove. Questa è un’ottima ragione per continuare a studiare questa lontana regione del sistema solare. 

Potrebbero esserci ancora gruppi aggiuntivi di asteroidi troiani in orbita attorno a vari oggetti nel nostro sistema solare, ma per ora questi sono la somma totale di ciò che abbiamo trovato. Ulteriori indagini del sistema solare, in particolare utilizzando osservatori a infrarossi, potrebbero rivelare molti trojan aggiuntivi in ​​orbita tra i pianeti. 

Modificato e rivisto da Carolyn Collins Petersen.