Biografia di Dorothy Day, fondatrice del movimento operaio cattolico

Dorothy Day è stata una scrittrice ed editrice che ha fondato il Catholic Worker, un giornale da pochi soldi che è diventato una voce per i poveri durante la Grande Depressione. Essendo la forza trainante di quello che divenne un movimento, la ferma difesa di Day per la carità e il pacifismo la rese a volte controversa. Eppure il suo lavoro tra i più poveri tra i poveri l’ha resa anche un ammirato esempio di persona profondamente spirituale impegnata attivamente nell’affrontare i problemi della società.

Quando Papa Francesco si è rivolto al Congresso degli Stati Uniti nel settembre 2015, ha concentrato gran parte del suo discorso su quattro americani che ha trovato particolarmente stimolanti: Abraham Lincoln, Martin Luther King, Dorothy Day e Thomas Merton. Il nome di Day era senza dubbio sconosciuto a milioni di persone che guardavano il discorso del Papa in televisione. Ma il suo elogio espansivo nei suoi confronti ha indicato quanto sia stato influente il lavoro della sua vita con il Movimento operaio cattolico per i pensieri del Papa sulla giustizia sociale.

Durante la sua vita, Day potrebbe sembrare fuori passo con i cattolici tradizionali in America. Ha operato ai margini del cattolicesimo organizzato, senza mai chiedere il permesso o l’approvazione ufficiale per nessuno dei suoi progetti.

Il giorno arrivò tardi alla fede, convertendosi al cattolicesimo da adulto negli anni ‘1920. Al momento della sua conversione, era una madre non sposata con un passato complicato che includeva la vita come scrittrice bohémien nel Greenwich Village, storie d’amore infelici e un aborto che la rese emotivamente devastata.

Negli anni ‘1990 iniziò un movimento per far canonizzare Dorothy Day come santa nella Chiesa cattolica. I membri della stessa famiglia di Day hanno detto che avrebbe deriso l’idea. Eppure sembra probabile che un giorno sarà una santa ufficialmente riconosciuta della Chiesa cattolica.

Primi anni di vita

Dorothy Day è nata a Brooklyn, New York, l’8 novembre 1897. Era la terza di cinque figli nati da John e Grace Day. Suo padre era un giornalista che rimbalzava da un lavoro all’altro, il che ha permesso alla famiglia di spostarsi tra i quartieri di New York e poi in altre città.

Quando a suo padre fu offerto un lavoro a San Francisco nel 1903, i Days si spostarono verso ovest. Il disagio economico causato dal terremoto di San Francisco tre anni dopo costò a suo padre il lavoro e la famiglia si trasferì a Chicago.

All’età di 17 anni, Dorothy aveva già completato due anni di studio presso l’Università dell’Illinois. Ma ha abbandonato la sua istruzione nel 1916 quando lei e la sua famiglia si sono trasferiti a New York City. A New York, ha iniziato a scrivere articoli per i giornali socialisti.

Con i suoi modesti guadagni, si è trasferita in un piccolo appartamento nel Lower East Side. È rimasta affascinata dalle vite vivaci ma difficili delle comunità di immigrati impoverite e Day è diventato un camminatore ossessivo, scovando storie nei quartieri più poveri della città. È stata assunta come giornalista dal New York Call, un giornale socialista, e ha iniziato a contribuire con articoli a una rivista rivoluzionaria, The Masses.

Anni bohémien

Quando l’America entrò nella prima guerra mondiale e un’ondata patriottica invase il paese, la Day si ritrovò immersa in una vita piena di personaggi politicamente radicali, o semplicemente insoliti, nel Greenwich Village. Divenne residente nel villaggio, vivendo in una serie di appartamenti economici e trascorrendo del tempo in sale da tè e saloon frequentati da scrittori, pittori, attori e attivisti politici.

La Day iniziò un’amicizia platonica con il drammaturgo Eugene O’Neill e per un periodo durante la prima guerra mondiale entrò in un programma di formazione per diventare un’infermiera. Dopo aver lasciato il programma infermieristico alla fine della guerra, è stata sentimentalmente coinvolta con un giornalista, Lionel Moise. La sua relazione con Moise si è conclusa dopo un aborto, un’esperienza che l’ha portata in un periodo di depressione e intenso tumulto interiore.

Ha incontrato Forster Batterham tramite amici letterati a New York e ha iniziato a vivere con lui in una baita rustica vicino alla spiaggia di Staten Island (che, all’inizio degli anni ‘1920, era ancora rurale). Avevano una figlia, Tamar, e dopo la nascita di suo figlio Day iniziò a provare un senso di risveglio religioso. Sebbene né Day né Batterham fossero cattolici, Day portò Tamar in una chiesa cattolica a Staten Island e fece battezzare il bambino.

Il rapporto con Batterham divenne difficile e spesso i due si separarono. La Day, che aveva pubblicato un romanzo basato sui suoi anni nel Greenwich Village, riuscì ad acquistare un modesto cottage a Staten Island e creò una vita per se stessa e per Tamar.

Per sfuggire al clima invernale lungo la costa di Staten Island, Day e sua figlia vivevano in appartamenti in subaffitto nel Greenwich Village durante i mesi più freddi. Il 27 dicembre 1927, Day fece un passo in avanti che cambia la vita salendo su un traghetto per tornare a Staten Island, visitando la chiesa cattolica che conosceva e facendosi battezzare. In seguito ha detto che non provava grande gioia nell’azione, ma piuttosto la considerava qualcosa che doveva fare.

Trovare uno scopo

Day ha continuato a scrivere e ad accettare lavori come ricercatore per editori. Un’opera teatrale che aveva scritto non era stata prodotta, ma in qualche modo è arrivata all’attenzione di uno studio cinematografico di Hollywood, che le ha offerto un contratto di scrittura. Nel 1929 lei e Tamar presero un treno per la California, dove entrò a far parte dello staff di Pathé Studios.

La carriera di Day a Hollywood è stata breve. Ha trovato lo studio poco interessato ai suoi contributi. E quando il crollo del mercato azionario nell’ottobre 1929 colpì duramente l’industria cinematografica, il suo contratto non fu rinnovato. In un’auto che aveva acquistato con i guadagni del suo studio, lei e Tamar si trasferirono a Città del Messico.

È tornata a New York l’anno successivo. E dopo un viaggio in Florida per visitare i suoi genitori, lei e Tamar si stabilirono in un piccolo appartamento sulla 15th Street, non lontano da Union Square, dove oratori sul marciapiede chiedevano soluzioni alla miseria della Grande Depressione.

Nel dicembre 1932 Day, tornando al giornalismo, si recò a Washington, DC per seguire una marcia contro la fame di pubblicazioni cattoliche. Mentre a Washington ha visitato il Santuario Nazionale dell’Immacolata Concezione l’8 dicembre, la festa cattolica dell’Immacolata Concezione. 

In seguito ha ricordato di aver perso la fede nella Chiesa cattolica a causa della sua apparente indifferenza verso i poveri. Tuttavia, mentre pregava al santuario, iniziò a percepire uno scopo nella sua vita.

Dopo essere tornato a New York City, un personaggio eccentrico è apparso nella vita di Day, qualcuno che considerava un insegnante che potrebbe essere stato inviato dalla Vergine Maria. Peter Maurin era un immigrato francese che lavorava come operaio in America sebbene avesse insegnato nelle scuole gestite dai Fratelli Cristiani in Francia. Era un oratore frequente a Union Square, dove avrebbe sostenuto soluzioni nuove, se non radicali, per i mali della società.

Fondazione del Catholic Worker

Maurin ha cercato Dorothy Day dopo aver letto alcuni dei suoi articoli sulla giustizia sociale. Cominciarono a passare del tempo insieme, parlando e litigando. Maurin ha suggerito che Day dovrebbe iniziare il suo giornale. Ha detto che aveva dei dubbi sulla possibilità di trovare i soldi per ottenere un giornale stampato, ma Maurin l’ha incoraggiata, dicendo che dovevano avere fede che i fondi sarebbero apparsi. In pochi mesi sono riusciti a raccogliere abbastanza soldi per stampare il loro giornale.

Il 1 ° maggio 1933, una gigantesca manifestazione del Primo Maggio si tenne a Union Square a New York. Day, Maurin e un gruppo di amici hanno venduto le prime copie di Catholic Worker. Il giornale di quattro pagine costava un centesimo.

Il New York Times ha descritto la folla a Union Square quel giorno come piena di comunisti, socialisti e altri radicali assortiti. Il giornale ha notato la presenza di striscioni che denunciano le fabbriche sfruttatrici, Hitler e il caso Scottsboro. In quel contesto, un giornale incentrato sull’aiuto ai poveri e sul raggiungimento della giustizia sociale è stato un successo. Ogni copia venduta.

Quel primo numero del Catholic Worker conteneva una colonna di Dorothy Day che ne delineava lo scopo. Iniziò:

“Per coloro che sono seduti sulle panchine del parco nella calda luce del sole primaverile.
“Per coloro che si rannicchiano nei rifugi cercando di sfuggire alla pioggia.
“Per coloro che camminano per le strade nella quasi futile ricerca di lavoro.
“Per coloro che pensano che non ci sia speranza per il futuro, nessun riconoscimento della loro situazione, questo piccolo documento è indirizzato.
“È stampato per richiamare la loro attenzione sul fatto che la Chiesa cattolica ha un programma sociale – per far loro sapere che ci sono uomini di Dio che stanno lavorando non solo per il loro benessere spirituale, ma per il loro benessere materiale”.

Il successo del giornale continua. In un ufficio vivace e informale, Day, Maurin e quello che divenne un cast regolare di anime dedite lavoravano per produrre un numero ogni mese. Nel giro di pochi anni, la tiratura raggiunse le 100,000 copie, con copie spedite in tutte le regioni d’America. 

Dorothy Day ha scritto una colonna in ogni numero, e il suo contributo è continuato per quasi 50 anni, fino alla sua morte nel 1980. L’archivio delle sue colonne rappresenta una visione straordinaria della storia americana moderna, quando ha iniziato a commentare la difficile Depressione e si è passati alla violenza del mondo in guerra, alla guerra fredda e alle proteste degli anni ‘1960.

Dorothy Day affrontando una protesta contro la guerra del Vietnam.
 Getty Images

Importanza e controversia

A cominciare dai suoi scritti giovanili per i giornali socialisti, Dorothy Day era spesso al passo con l’America tradizionale. Fu arrestata per la prima volta nel 1917, mentre picchiava la Casa Bianca con le suffragette che chiedevano che le donne avessero il diritto di voto. In carcere, all’età di 20 anni, è stata picchiata dalla polizia e l’esperienza l’ha resa ancora più comprensiva per gli oppressi e gli impotenti della società.

Negli anni dalla sua fondazione nel 1933 come piccolo giornale, il Catholic Worker si è evoluto fino a diventare un movimento sociale. Sempre sotto l’influenza di Peter Maurin, Day ei suoi sostenitori hanno aperto mense per i poveri a New York City. L’alimentazione dei poveri è continuata per anni, e l’Operaio Cattolico ha anche aperto “case di ospitalità” offrendo posti di soggiorno per i senzatetto. Per anni il Catholic Worker ha anche gestito una fattoria comunale vicino a Easton, in Pennsylvania.

Oltre a scrivere per il quotidiano Catholic Worker, Day ha viaggiato molto, tenendo discorsi sulla giustizia sociale e incontrando attivisti, sia all’interno che all’esterno della Chiesa cattolica. A volte era sospettata di avere opinioni politiche sovversive, ma in un certo senso operava al di fuori della politica. Quando i seguaci del Movimento operaio cattolico si rifiutarono di partecipare alle esercitazioni sui rifugi antiatomici della Guerra Fredda, Day e altri furono arrestati. In seguito è stata arrestata mentre protestava con i lavoratori agricoli sindacali in California.

Rimase attiva fino alla sua morte, nella sua stanza in una residenza dei lavoratori cattolici a New York City, il 29 novembre 1980. Fu sepolta a Staten Island, vicino al luogo della sua conversione.

Eredità di Dorothy Day

Nei decenni successivi alla sua morte, l’influenza di Dorothy Day è cresciuta. Su di lei sono stati scritti numerosi libri e sono state pubblicate diverse antologie dei suoi scritti. La comunità dei lavoratori cattolici continua a prosperare e il giornale che per la prima volta ha venduto per un centesimo a Union Square pubblica ancora sette volte l’anno in edizione cartacea. Un ampio archivio, comprese tutte le colonne di Dorothy Day, è disponibile gratuitamente online. Esistono più di 200 comunità di lavoratori cattolici negli Stati Uniti e in altri paesi.

Forse il tributo più degno di nota a Dorothy Day sono stati, ovviamente, i commenti di Papa Francesco nel suo discorso al Congresso del 24 settembre 2015. Ha detto: 

“In questi tempi in cui le preoccupazioni sociali sono così importanti, non posso non menzionare la Serva di Dio Dorothy Day, che ha fondato il Movimento operaio cattolico. Il suo attivismo sociale, la sua passione per la giustizia e per la causa degli oppressi, sono stati ispirati dal Vangelo, la sua fede e l’esempio dei santi “.

Verso la fine del suo discorso, il Papa ha nuovamente parlato della lotta di Day per la giustizia:

“Una nazione può essere considerata grande quando difende la libertà come fece Lincoln, quando promuove una cultura che consente alle persone di ‘sognare’ pieni diritti per tutti i loro fratelli e sorelle, come voleva fare Martin Luther King; quando si batte per la giustizia e la causa degli oppressi, come ha fatto Dorothy Day con il suo instancabile lavoro, frutto di una fede che diventa dialogo e semina pace nello stile contemplativo di Thomas Merton “.

Con i leader della Chiesa cattolica che lodano il suo lavoro e altri che scoprono continuamente i suoi scritti, sembra assicurata l’eredità di Dorothy Day, che trovò il suo scopo nella pubblicazione di un giornale da un penny per i poveri.