Come funziona il lavaggio a secco

Il lavaggio a secco è un processo utilizzato per pulire indumenti e altri tessuti utilizzando un solvente diverso dall’acqua. Contrariamente a quanto suggerisce il nome, il lavaggio a secco non è effettivamente asciutto. I vestiti vengono immersi in un solvente liquido, agitati e centrifugati per rimuovere il solvente. Il processo è molto simile a quello che si verifica utilizzando una normale lavatrice commerciale, con alcune differenze che hanno principalmente a che fare con il riciclaggio del solvente in modo che possa essere riutilizzato piuttosto che rilasciato nell’ambiente.

Il lavaggio a secco è un processo alquanto controverso perché i clorocarburi utilizzati come solventi moderni possono influire sull’ambiente se vengono rilasciati. Alcuni solventi sono tossici o infiammabili.

Solventi per lavaggio a secco

L’acqua è spesso chiamata solvente universale, ma in realtà non dissolve tutto. Detergenti ed enzimi vengono utilizzati per rimuovere le macchie di grasso e a base di proteine. Tuttavia, anche se l’acqua può essere la base per un buon detergente multiuso, ha una proprietà che la rende indesiderabile per l’uso su tessuti delicati e fibre naturali. L’acqua è una molecola polare, quindi interagisce con i gruppi polari nei tessuti, facendo gonfiare e allungare le fibre durante il lavaggio. Mentre l’asciugatura del tessuto rimuove l’acqua, la fibra potrebbe non essere in grado di tornare alla sua forma originale. Un altro problema con l’acqua è che potrebbero essere necessarie alte temperature (acqua calda) per estrarre alcune macchie, potenzialmente danneggiando il tessuto.

I solventi per il lavaggio a secco, d’altra parte, sono molecole non polari. Queste molecole interagiscono con le macchie senza intaccare le fibre. Come per il lavaggio in acqua, l’agitazione meccanica e l’attrito sollevano le macchie dal tessuto, quindi vengono rimosse con il solvente.

Nel diciannovesimo secolo, i solventi a base di petrolio venivano usati per il lavaggio a secco commerciale, tra cui benzina, trementina e acquaragia. Sebbene queste sostanze chimiche fossero efficaci, erano anche infiammabili. Sebbene all’epoca non fosse noto, le sostanze chimiche a base di petrolio presentavano anche un rischio per la salute.

A metà degli anni ‘1930, i solventi clorurati iniziarono a sostituire i solventi del petrolio. Il percloroetilene (PCE, “perc” o tetracloroetilene) è entrato in uso. Il PCE è una sostanza chimica stabile, non infiammabile, economica, compatibile con la maggior parte delle fibre e facile da riciclare. Il PCE è superiore all’acqua per le macchie oleose, ma può causare sanguinamento e perdita di colore. La tossicità del PCE è relativamente bassa, ma è classificata come sostanza chimica tossica dallo stato della California e viene gradualmente eliminata. Il PCE rimane oggi utilizzato da gran parte del settore.

Sono in uso anche altri solventi. Circa il 10% del mercato utilizza idrocarburi (ad es. DF-2000, EcoSolv, Pure Dry), che sono infiammabili e meno efficaci del PCE, ma con meno probabilità di danneggiare i tessuti. Circa il 10-15% del mercato utilizza il tricloroetano, che è cancerogeno e anche più aggressivo del PCE.

L’anidride carbonica supercritica non è tossica e meno attiva come un gas serra, ma non è così efficace nel rimuovere le macchie come il PCE. Freon-113, solventi bromurati (DrySolv, Fabrisolv), silicone liquido e dibutossimetano (SolvonK4) sono altri solventi che possono essere utilizzati per il lavaggio a secco.

Il processo di lavaggio a secco

Quando lasci i vestiti in lavanderia, succedono molte cose prima che tu li raccolga tutti freschi e puliti nei loro sacchetti di plastica individuali.

  1. Per prima cosa vengono esaminati gli indumenti. Alcune macchie potrebbero richiedere un trattamento preliminare. Le tasche vengono controllate per verificare la presenza di oggetti sciolti A volte i bottoni e le finiture devono essere rimossi prima del lavaggio perché sono troppo delicati per il processo o potrebbero essere danneggiati dal solvente. Rivestimenti su paillettes, per esempio, possono essere rimossi da solventi organici.
  2. Il percloroetilene è circa il 70% più pesante dell’acqua (densità di 1.7 g / cm3), quindi i vestiti per il lavaggio a secco non sono delicati. I tessuti molto delicati, sciolti o che possono perdere fibre o tinte vengono inseriti in sacchetti di rete per sostenerli e proteggerli.
  3. Una moderna macchina per il lavaggio a secco assomiglia molto a una normale lavatrice. I vestiti vengono caricati nella macchina. Il solvente viene aggiunto alla macchina, a volte contenente un “sapone” tensioattivo aggiuntivo per aiutare la rimozione delle macchie. La durata del ciclo di lavaggio dipende dal solvente e dallo sporco, tipicamente compresa tra 8-15 minuti per PCE e almeno 25 minuti per un solvente idrocarburico.
  4. Al termine del ciclo di lavaggio, il solvente di lavaggio viene rimosso e inizia un ciclo di risciacquo con solvente fresco. Il risciacquo aiuta a evitare che la tintura e le particelle di sporco si depositino di nuovo sugli indumenti.
  5. Il processo di estrazione segue il ciclo di risciacquo. La maggior parte del solvente viene scaricata dalla camera di lavaggio. Il cestello viene fatto girare a circa 350-450 giri / min per far fuoriuscire la maggior parte del liquido rimanente.
  6. Fino a questo punto il lavaggio a secco avviene a temperatura ambiente. Tuttavia, il ciclo di asciugatura introduce calore. Gli indumenti vengono asciugati in asciugatrice all’aria calda (60–63 ° C / 140–145 ° F). L’aria di scarico viene fatta passare attraverso un refrigeratore per condensare i vapori residui del solvente. In questo modo, circa il 99.99% del solvente viene recuperato e riciclato per essere riutilizzato. Prima che i sistemi ad aria chiusa entrassero in uso, il solvente veniva scaricato nell’ambiente.
  7. Dopo l’asciugatura avviene un ciclo di aerazione utilizzando aria fresca esterna. Quest’aria passa attraverso un filtro a carbone attivo e resina per catturare qualsiasi residuo di solvente.
  8. Infine, le rifiniture vengono riattaccate, se necessario, e gli indumenti vengono stirati e posti in sottili sacchetti di plastica per indumenti.