Curiosità sul ratto talpa nudo (Heterocephalus glaber)

Ogni specie di animale ha i suoi tratti unici. Tuttavia, alcune delle caratteristiche del ratto talpa nudo (Heterocephalus glaber) sono bizzarre al limite del vero e proprio strano. Alcune persone pensano che la fisiologia unica del topo possa essere studiata per sbloccare l’immortalità o trovare un modo per prevenire il cancro. Resta da vedere se questo sia vero o meno, ma una cosa è certa. La talpa è una creatura insolita.

Descrizione

La regina dei topi talpa nuda è più grande degli altri ratti all’interno di una colonia.
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È facile riconoscere la talpa nuda dai denti da coniglio e dalla pelle rugosa. Il corpo del topo è adattato per la vita sotterranea. I suoi denti sporgenti sono usati per scavare e le sue labbra si sigillano dietro i denti, per evitare che l’animale mangi lo sporco mentre scava. Sebbene il topo non sia cieco, i suoi occhi sono piccoli, con scarsa acuità visiva. Le zampe del topo talpa nudo sono corte e sottili, ma il topo può muoversi avanti e indietro con la stessa facilità. I ratti non sono completamente calvi, ma hanno pochi capelli e non hanno uno strato di grasso isolante sotto la pelle.

Il ratto medio è lungo da 8 a 10 cm (da 3 a 4 pollici) e pesa da 30 a 35 g (da 1.1 a 1.2 once). Le femmine sono più grandi e più pesanti dei maschi.

Dieta

I roditori sono erbivori e si nutrono principalmente di grandi tuberi. Un grande tubero può sostenere una colonia per mesi o anni. I ratti mangiano l’interno del tubero, ma ne lasciano abbastanza perché la pianta si rigeneri. I topi talpa nudi a volte mangiano le proprie feci, sebbene questo possa essere un comportamento sociale piuttosto che una fonte di nutrimento. I topi talpa nudi sono predati da serpenti e rapaci.

L’unico mammifero a sangue freddo

Una talpa nuda si sentirebbe fresca al tatto.
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Umani, gatti, cani e persino ornitorinchi che depongono le uova sono a sangue caldo. Di regola, i mammiferi sono termoregolatori, in grado di mantenere la temperatura corporea nonostante le condizioni esterne. La talpa nuda è l’unica eccezione alla regola. I ratti talpa nudi sono a sangue freddo o termoconformatori. Quando un topo talpa nudo è troppo caldo, si sposta in una parte più profonda e più fresca della sua tana. Quando fa troppo freddo, il topo si sposta in un luogo riscaldato dal sole o si rannicchia con i suoi amici.

Adattamento alla mancanza di ossigeno

Gli esseri umani non possono vivere molto a lungo senza aria.
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Le cellule cerebrali umane iniziano a morire entro 60 secondi senza ossigeno. Il danno cerebrale permanente si verifica in genere dopo tre minuti. Al contrario, i ratti talpa nudi possono sopravvivere 18 minuti in un ambiente privo di ossigeno senza subire alcun danno. Quando viene privato dell’ossigeno, il metabolismo del ratto rallenta e utilizza la glicolisi anaerobica del fruttosio per produrre acido lattico per fornire energia alle sue cellule.

I ratti talpa nudi possono vivere in un’atmosfera composta per l’80% da anidride carbonica e per il 20% da ossigeno. Gli esseri umani morirebbero per avvelenamento da anidride carbonica in queste condizioni.

Habitat e distribuzione

I ratti sono originari delle praterie aride dell’Africa orientale, dove vivono in colonie da 20 a 300 individui.

Riproduzione e comportamento sociale

I ratti talpa nudi e altri ratti talpa formano colonie, proprio come le api e le formiche.
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Cosa hanno in comune api, formiche e talpa? Sono tutti animali eusociali. Ciò significa che vivono in colonie che hanno generazioni sovrapposte, divisione del lavoro e cura della covata cooperativa.

Come nelle colonie di insetti, i ratti talpa nudi hanno un sistema di caste. Una colonia ha una femmina (regina) e da uno a tre maschi, mentre il resto dei ratti sono lavoratori sterili. La regina ei maschi iniziano a riprodursi a un anno di età. Gli ormoni e le ovaie delle donne lavoratrici vengono soppressi, quindi se la regina muore, uno di loro può subentrare a lei.

La regina ei maschi mantengono una relazione per diversi anni. La gestazione del topo talpa nudo è di 70 giorni, producendo una cucciolata che va da 3 a 29 cuccioli. In natura, i ratti talpa nudi si riproducono una volta all’anno, a condizione che la cucciolata sopravviva. In cattività, i ratti producono una cucciolata ogni 80 giorni.

La regina allatta i cuccioli per un mese. Successivamente, i lavoratori più piccoli nutrono i cuccioli con pappa fecale finché non sono in grado di mangiare cibo solido. I lavoratori più grandi aiutano a mantenere il nido, ma proteggono anche la colonia dagli attacchi.

Processo di invecchiamento insolito

Biologicamente, un vecchio topo talpa nudo e uno giovane sono praticamente indistinguibili.
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Mentre i topi possono vivere fino a 3 anni, i ratti talpa nudi possono vivere fino a 32 anni. La regina non sperimenta la menopausa, ma rimane fertile per tutta la sua vita. Mentre la longevità del topo talpa nudo è eccezionale per un roditore, è improbabile che la specie contenga la Fontana della giovinezza nel suo codice genetico. Sia i ratti talpa nudi che gli esseri umani hanno percorsi di riparazione del DNA non presenti nei topi. Un altro motivo per cui i ratti talpa possono sopravvivere ai topi è a causa del loro tasso metabolico più basso.

I topi talpa nudi non sono immortali. Muoiono di predazione e malattia. Tuttavia, l’invecchiamento dei ratti talpa non aderisce alla legge Gompertz che descrive l’invecchiamento nei mammiferi. La ricerca sulla longevità della talpa nuda può aiutare gli scienziati a svelare il mistero del processo di invecchiamento.

Cancro e resistenza al dolore

A differenza della talpa nuda, i topi nudi e altri roditori sono suscettibili ai tumori.
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Mentre i ratti talpa nudi possono contrarre malattie e morire, sono altamente resistenti (non del tutto immuni) ai tumori. Gli scienziati hanno proposto molteplici meccanismi per la notevole resistenza al cancro del ratto. La talpa nuda esprime il gene p16 che impedisce alle cellule di dividersi una volta che entrano in contatto con altre cellule, i ratti contengono “ialuronano a massa molecolare estremamente elevata” (HMW-HA) che può proteggerli e le loro cellule hanno ribosomi in grado di produrre proteine ​​quasi prive di errori. Gli unici tumori maligni scoperti nei ratti talpa nudi erano in individui nati in cattività, che vivevano in un ambiente molto più ossigenato rispetto ai ratti allo stato brado.

I topi talpa nudi non provano né prurito né dolore. La loro pelle è priva di un neurotrasmettitore chiamato “sostanza P” necessario per inviare segnali di dolore al cervello. Gli scienziati ritengono che questo potrebbe essere un adattamento alla vita in specie scarsamente ventilate, dove alti livelli di anidride carbonica causano l’accumulo di acido nei tessuti. Inoltre, i ratti non provano disagio dovuto alla temperatura. La mancanza di sensibilità può essere in risposta all’habitat estremo della talpa nuda.

Stato di conservazione

L’IUCN classifica lo stato di conservazione della talpa nuda come “meno preoccupante”. I ratti talpa nudi sono numerosi nel loro raggio d’azione e non sono considerati in pericolo.

fonti

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