Fatti sui Narwhal, gli unicorni del mare

Il narvalo o narvalo (Monodon monocerus) è una balena dentata di medie dimensioni o odontoceta, meglio conosciuta per la sua lunga zanna a spirale che molte persone associano al mito dell’unicorno. La zanna non è un corno, ma un canino sporgente. Il narvalo e l’unico altro membro vivente della famiglia Monodontidae, la balena beluga, vivono nelle acque artiche del mondo.

Carl Linnaeus descrisse il narvalo nel suo catalogo del 1758 Systema Naturae. Il nome narvalo deriva dalla parola norvegese nar, che significa cadavere, combinato con balena, per balena. Questo nome comune si riferisce al colore grigio su bianco screziato della balena, che la fa assomigliare in qualche modo a un cadavere annegato. Il nome scientifico Monodon monocerus deriva dalla frase greca che significa “un dente un corno”.

Il corno di unicorno

Un narvalo maschio ha un’unica lunga zanna. La zanna è un’elica a spirale cava sinistrorsa che cresce dal lato sinistro della mascella superiore e attraverso il labbro della balena. La zanna cresce per tutta la vita della balena, raggiungendo una lunghezza da 1.5 a 3.1 m (da 4.9 a 10.2 piedi) e un peso di circa 10 kg (22 libbre). Circa 1 maschio su 500 ha due zanne, con l’altra zanna formata dal canino destro. Circa il 15% delle femmine ha una zanna. Le zanne femminili sono più piccole di quelle dei maschi e non così a spirale. C’è un caso registrato di una femmina con due zanne.

Inizialmente, gli scienziati hanno ipotizzato che la zanna maschile potrebbe essere coinvolta nel comportamento di combattimento maschile, ma l’ipotesi attuale è che le zanne vengano strofinate insieme per comunicare informazioni sull’ambiente oceanico. La zanna è ricca di terminazioni nervose pervi, consentendo alla balena di percepire le informazioni sull’acqua di mare.

Gli altri denti della balena sono rudimentali, il che la rende essenzialmente sdentata. È considerata una balena dentata perché non ha placche di fanoni.

Descrizione

Il narvalo e il beluga sono le “balene bianche”. Entrambi sono di medie dimensioni, con una lunghezza da 3.9 a 5.5 m (da 13 a 18 piedi), senza contare la zanna del maschio. I maschi sono in genere leggermente più grandi delle femmine. Il peso corporeo varia da 800 a 1600 kg (da 1760 a 3530 lb). Le femmine diventano sessualmente mature tra i 5 e gli 8 anni, mentre i maschi maturano intorno agli 11-13 anni.

La balena ha una pigmentazione grigia screziata o marrone-nera su bianco. Le balene sono scure quando nascono e diventano più chiare con l’età. I vecchi maschi adulti possono essere quasi interamente bianchi. I narvali non hanno una pinna dorsale, forse per aiutare a nuotare sotto il ghiaccio. A differenza della maggior parte delle balene, le vertebre del collo dei narvali sono articolate come quelle dei mammiferi terrestri. I narvali femminili hanno i bordi della coda di un colpo all’indietro. I trematodi della coda dei maschi non vengono spazzati indietro, forse per compensare il trascinamento della zanna.

Comportamento

I narvali si trovano in baccelli da cinque a dieci balene. I gruppi possono essere composti da età e sessi misti, solo maschi adulti (tori), solo femmine e giovani o solo giovani. In estate si formano grandi gruppi con 500-1000 balene. Le balene si trovano nell’oceano Artico. I narvali migrano stagionalmente. In estate, frequentano le acque costiere, mentre in inverno si spostano in acque più profonde sotto banchi di ghiaccio. Possono immergersi a profondità estreme – fino a 1500 m (4920 piedi) – e rimanere sott’acqua per circa 25 minuti.

I narvali adulti si accoppiano in aprile o maggio al largo. I vitelli nascono a giugno o agosto dell’anno successivo (14 mesi di gestazione). Una femmina porta un solo vitello, che è lungo circa 1.6 m (5.2) piedi. I vitelli iniziano la vita con un sottile strato di grasso che si addensa durante l’allattamento del latte materno ricco di grassi. I vitelli allattano per circa 20 mesi, durante i quali rimangono molto vicini alle loro madri.

I narvali sono predatori che mangiano seppie, merluzzi, halibut della Groenlandia, gamberetti e calamari. Di tanto in tanto vengono mangiati altri pesci, così come le rocce. Si ritiene che le rocce vengano ingerite accidentalmente quando le balene si nutrono vicino al fondo dell’oceano.

I narvali e la maggior parte delle altre balene dentate navigano e cacciano usando clic, colpi e fischietti. I click train vengono utilizzati per la localizzazione dell’eco. Le balene a volte squittiscono o emettono suoni striduli.

Durata della vita e stato di conservazione

I narvali possono vivere fino a 50 anni. Possono morire di caccia, fame o soffocamento sotto il ghiaccio marino ghiacciato. Mentre la maggior parte delle predazioni è da parte dell’uomo, i narvali vengono cacciati anche da orsi polari, trichechi, orche assassine e squali della Groenlandia. I narvali si nascondono sotto il ghiaccio o rimangono sommersi per lunghi periodi di tempo per sfuggire ai predatori, piuttosto che fuggire. Attualmente esistono circa 75,000 narvali in tutto il mondo. L’Unione internazionale per la conservazione della natura (IUCN) li classifica come “quasi minacciati”. La caccia di sussistenza legale continua in Groenlandia e dagli Inuit in Canada.

Referenze

Grigio, 1758 (824). I tre regni della natura, da un sistema di natura, secondo le classi, ordines, generi, specie, con i caratteri, le differenze, i sinonimi, i luoghi. Volume I. decimo formato. Stoccolma. (Kiesewetteri). p. XNUMX.

Nweeia, Martin T .; Eichmiller, Frederick C .; Hauschka, Peter V .; Tyler, Ethan; Mead, James G .; Potter, Charles W .; Angnatsiak, David P .; Richard, Pierre R .; et al. (2012). “Anatomia del dente vestigiale e nomenclatura zanna per Monodon monoceros”. Il record anatomico. 295 (6): 1006-16.

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