Come le donne sono diventate parte della legge sui diritti civili del 1964

C’è qualche verità nella leggenda secondo cui i diritti delle donne furono inclusi nello United States Civil Rights Act del 1964 come tentativo di sconfiggere il disegno di legge?

Cosa dice il titolo VII

Il titolo VII della legge sui diritti civili rende illegale per un datore di lavoro:

fallire o rifiutare di assumere o licenziare qualsiasi individuo, o altrimenti discriminare qualsiasi individuo in relazione al suo compenso, termini, condizioni o privilegi di impiego, a causa della razza, del colore, della religione, del sesso o dell’origine nazionale di tale individuo.

L’elenco delle categorie ormai familiare

La legge vieta la discriminazione sul lavoro sulla base di razza, colore, religione, sesso e origine nazionale. Tuttavia, la parola “sesso” non è stata aggiunta al titolo VII fino a quando il rappresentante Howard Smith, un democratico della Virginia, l’ha introdotta in un emendamento di una sola parola al disegno di legge alla Camera dei rappresentanti nel febbraio 1964.

Perché è stata aggiunta la discriminazione sessuale

L’aggiunta della parola “sesso” al titolo VII della legge sui diritti civili ha assicurato alle donne un rimedio per combattere la discriminazione sul lavoro proprio come le minoranze sarebbero in grado di combattere la discriminazione razziale.

Ma il rappresentante Howard Smith era già stato dichiarato contrario a qualsiasi legislazione federale sui diritti civili. Intendeva davvero che il suo emendamento fosse approvato e il disegno di legge definitivo avesse successo? O stava aggiungendo i diritti delle donne al disegno di legge in modo che avesse meno possibilità di successo?

Opposizione

Perché i legislatori che erano a favore dell’uguaglianza razziale voterebbero improvvisamente contro la legislazione sui diritti civili se proibisse anche la discriminazione contro le donne? Una teoria è che molti Democratici del Nord che hanno sostenuto un Civil Rights Act per combattere il razzismo erano anche alleati con i sindacati. Alcuni sindacati si erano opposti all’inclusione delle donne nella legislazione sul lavoro.

Anche alcuni gruppi di donne si erano opposti all’inclusione della discriminazione sessuale nella legislazione. Temevano di perdere le leggi sul lavoro che proteggevano le donne, comprese le donne incinte e le donne in povertà.

Ma il rappresentante Smith pensava che il suo emendamento sarebbe stato respinto o che il suo emendamento sarebbe passato e quindi il disegno di legge sarebbe stato respinto? Se i democratici allineati ai sindacati volessero sconfiggere l’aggiunta del “sesso”, preferirebbero sconfiggere l’emendamento piuttosto che votare contro il disegno di legge?

Indicazioni di supporto

Lo stesso rappresentante Howard Smith ha affermato di aver sinceramente offerto l’emendamento a sostegno delle donne, non come uno scherzo o un tentativo di uccidere il conto. Raramente un membro del Congresso agisce completamente da solo.

Ci sono più parti dietro le quinte anche quando una persona introduce un atto legislativo o un emendamento. Il National Woman’s Party era dietro le quinte dell’emendamento sulla discriminazione sessuale. In effetti, il NWP ha fatto pressioni per includere la discriminazione sessuale nella legge e nelle politiche per anni.

Inoltre, il rappresentante Howard Smith aveva lavorato con l’attivista di lunga data per i diritti delle donne Alice Paul, che aveva presieduto il NWP. Nel frattempo, la lotta per i diritti delle donne non era nuova di zecca. Il sostegno per l’Emendamento sulla parità di diritti (SER) era stato nelle piattaforme del Partito Democratico e Repubblicano per anni.

Argomenti presi sul serio

Il rappresentante Howard Smith ha anche presentato una discussione su cosa accadrebbe nell’ipotetico scenario di una donna bianca e una donna nera che chiedono un lavoro. Se le donne incontrassero la discriminazione del datore di lavoro, la donna nera farebbe affidamento sul Civil Rights Act mentre la donna bianca non avrebbe avuto ricorso? 

La sua argomentazione indica che il suo sostegno all’inclusione della discriminazione sessuale nella legge era autentico, se non altro per proteggere le donne bianche che altrimenti sarebbero state escluse.

Altri commenti sul record

La questione della discriminazione sessuale sul lavoro non è stata introdotta dal nulla. Il Congresso aveva approvato l’Equal Pay Act nel 1963. Inoltre, il rappresentante Howard Smith aveva precedentemente dichiarato il suo interesse a includere la discriminazione sessuale nella legislazione sui diritti civili.

Nel 1956, il NWP ha sostenuto l’inclusione della discriminazione sessuale nell’ambito della commissione per i diritti civili. A quel tempo, il rappresentante Smith disse che se la legislazione sui diritti civili a cui si opponeva era inevitabile, allora “certamente dovrebbe provare a fare tutto il possibile con essa”.

Molti sudisti erano contrari a una legislazione che forzasse l’integrazione, in parte perché credevano che il governo federale stesse interferendo incostituzionalmente con i diritti degli stati. Il rappresentante Smith potrebbe essersi fermamente opposto a quella che vedeva come un’interferenza federale, ma potrebbe anche aver sinceramente voluto trarre il meglio da quella “interferenza” quando è diventata legge.

Lo scherzo”

Sebbene ci siano state segnalazioni di risate sul pavimento della Camera dei Rappresentanti al momento in cui il rappresentante Smith ha introdotto il suo emendamento, il divertimento era molto probabilmente dovuto a una lettera a sostegno dei diritti delle donne che è stata letta ad alta voce. La lettera presentava statistiche sullo squilibrio tra uomini e donne nella popolazione degli Stati Uniti e chiedeva al governo di occuparsi del “diritto” delle donne non sposate di trovare un marito.

Risultati finali per il titolo VII e la discriminazione sessuale

La rappresentante Martha Griffiths del Michigan ha fortemente sostenuto il mantenimento dei diritti delle donne nel disegno di legge. Ha guidato la lotta per mantenere il “sesso” nell’elenco delle classi protette. La Camera ha votato due volte sull’emendamento, approvandolo entrambe le volte, e il Civil Rights Act è stato infine convertito in legge, con il divieto di discriminazione sessuale incluso.  

Mentre gli storici continuano ad alludere all’emendamento “sesso” del titolo VII di Smith come tentativo di sconfiggere il disegno di legge, altri studiosi sottolineano che presumibilmente i rappresentanti del Congresso hanno modi più produttivi per trascorrere il loro tempo che inserire barzellette nelle principali parti della legislazione rivoluzionaria.