Vescovo Alexander Walters: leader religioso e attivista per i diritti civili

Il noto leader religioso e attivista per i diritti civili, il vescovo Alexander Walters, è stato determinante nella creazione della National Afro-American League e, successivamente, del Consiglio Afro-American. Entrambe le organizzazioni, nonostante siano di breve durata, sono state i predecessori della National Association for the Advancement of Colored People (NAACP).

Vita e formazione

Alexander Walters è nato nel 1858 a Bardstown, nel Kentucky. Walters era il sesto di otto bambini ridotti in schiavitù dalla nascita. All’età di sette anni, Walters fu liberato con il 13 ° emendamento. Ha potuto frequentare la scuola e ha mostrato una grande capacità scolastica, che gli ha permesso di ricevere una borsa di studio completa dalla Chiesa Metodista Episcopale Africana di Sion per frequentare la scuola privata.

Parroco della chiesa di AME Zion

Nel 1877, Walters aveva ottenuto una licenza per servire come pastore. Durante la sua carriera, Walters ha lavorato in città come Indianapolis, Louisville, San Francisco, Portland, Oregon, Chattanooga, Knoxville e New York City. Nel 1888, Walters presiedeva alla Mother Zion Church di New York City. L’anno successivo, Walters fu scelto per rappresentare la Chiesa di Sion alla Convention Mondiale della Scuola Domenicale a Londra. Walters prolungò i suoi viaggi all’estero visitando l’Europa, l’Egitto e Israele.

Nel 1892 Walters fu scelto per diventare vescovo del Settimo distretto della Conferenza generale della Chiesa di Sion AME.

Negli anni successivi, il presidente Woodrow Wilson ha invitato Walters a diventare ambasciatore in Liberia. Walters rifiutò perché voleva promuovere i programmi educativi della AME Zion Church in tutti gli Stati Uniti.

Attivista per i diritti civili

Mentre presiedeva la Mother Zion Church ad Harlem, Walters incontrò T. Thomas Fortune, editore di The New York Age. La fortuna stava istituendo la National Afro-American League, un’organizzazione che avrebbe combattuto contro la legislazione di Jim Crow, la discriminazione razziale e il linciaggio. L’organizzazione iniziò nel 1890 ma ebbe vita breve e terminò nel 1893. Tuttavia, l’interesse di Walters per la disuguaglianza razziale non scemò mai e nel 1898 era pronto a fondare un’altra organizzazione.

Ispirati dal linciaggio di un direttore delle poste nero e di sua figlia nella Carolina del Sud, Fortune e Walters hanno riunito un certo numero di leader neri per trovare una soluzione al razzismo nella società americana. Il loro piano: rilanciare il NAAL. Eppure questa volta l’organizzazione sarebbe stata chiamata Afro-American Council (AAC). La sua missione sarebbe quella di fare pressioni per una legislazione contro il linciaggio, porre fine al terrorismo interno e alla discriminazione razziale. In particolare, l’organizzazione voleva sfidare sentenze come Plessy contro Ferguson, che stabilivano “separate ma uguali”. Walters sarebbe stato il primo presidente dell’organizzazione.

Sebbene la CAA fosse molto più organizzata rispetto al suo predecessore, c’era una grande divisione all’interno dell’organizzazione. Quando Booker T. Washington è salito alla ribalta nazionale per la sua filosofia di accomodamento in relazione alla segregazione e alla discriminazione, l’organizzazione si è divisa in due fazioni. Uno, guidato da Fortune, che era il ghostwriter di Washington, sosteneva gli ideali del leader. L’altro, sfidava le idee di Washington. Uomini come Walters e WEB Du Bois guidarono l’accusa in opposizione a Washington. E quando Du Bois lasciò l’organizzazione per fondare il Movimento Niagara con William Monroe Trotter, Walters lo seguì.

Nel 1907, l’AAC fu smantellato, ma a quel punto Walters stava lavorando con Du Bois come membro del Movimento Niagara. Come il NAAL e l’AAC, il Movimento Niagara era pieno di conflitti. In particolare, l’organizzazione non ha mai potuto ricevere pubblicità attraverso la stampa nera perché la maggior parte degli editori faceva parte della “Macchina Tuskegee”. Ma questo non ha impedito a Walters di lavorare per porre fine alla disuguaglianza. Quando il Movimento Niagara fu assorbito dalla NAACP nel 1909, Walters era presente, pronto a lavorare. Sarebbe stato addirittura eletto vicepresidente dell’organizzazione nel 1911.

Quando Walters morì nel 1917, era ancora attivo come leader nella AME Zion Church e nella NAACP.