Il caso di spionaggio Rosenberg

L’esecuzione della coppia di New York City Ethel e Julius Rosenberg dopo la loro condanna per essere spie sovietiche è stata una notizia importante dei primi anni ‘1950. Il caso è stato intensamente controverso, toccando i nervi in ​​tutta la società americana, e i dibattiti sui Rosenberg continuano fino ai giorni nostri.

La premessa di base del caso Rosenberg era che Julius, un comunista impegnato, passò i segreti della bomba atomica all’Unione Sovietica, che aiutò l’URSS a sviluppare il proprio programma nucleare. Sua moglie Ethel è stata accusata di cospirazione con lui, e suo fratello, David Greenglass, era un cospiratore che si è rivoltato contro di loro e ha collaborato con il governo.

I Rosenberg, arrestati nell’estate del 1950, erano sospettati quando una spia sovietica, Klaus Fuchs, aveva confessato alle autorità britanniche mesi prima. Le rivelazioni di Fuchs portarono l’FBI ai Rosenberg, Greenglass, e un corriere per i russi, Harry Gold.

Altri furono implicati e condannati per aver partecipato al giro di spie, ma i Rosenberg attirarono la massima attenzione. La coppia di Manhattan aveva due figli piccoli. E l’idea che potessero essere spie che mettono a rischio la sicurezza nazionale degli Stati Uniti affascinava l’opinione pubblica.

La notte in cui i Rosenberg furono giustiziati, il 19 giugno 1953, si tennero veglie nelle città americane per protestare contro quella che era ampiamente considerata una grande ingiustizia. Eppure molti americani, compreso il presidente Dwight Eisenhower, entrato in carica sei mesi prima, sono rimasti convinti della loro colpevolezza.

Nei decenni successivi le polemiche sul caso Rosenberg non si sono mai del tutto svanite. I loro figli, che erano stati adottati dopo che i loro genitori erano morti sulla sedia elettrica, si sono battuti con insistenza per cancellare i loro nomi.

Negli anni ‘1990 il materiale declassificato ha stabilito che le autorità americane erano fermamente convinte che Julius Rosenberg avesse passato materiale segreto di difesa nazionale ai sovietici durante la seconda guerra mondiale.

Tuttavia, resta il sospetto che sorse per la prima volta durante il processo ai Rosenberg nella primavera del 1951, che Giulio non potesse conoscere alcun prezioso segreto atomico. E il ruolo di Ethel Rosenberg e il suo grado di colpevolezza rimangono oggetto di dibattito.

Sfondo dei Rosenberg

Julius Rosenberg è nato a New York City nel 1918 da una famiglia di immigrati ed è cresciuto nel Lower East Side di Manhattan. Ha frequentato la Seward Park High School nel quartiere e in seguito ha frequentato il City College di New York, dove si è laureato in ingegneria elettrica.

Ethel Rosenberg era nata Ethel Greenglass a New York City nel 1915. Aveva aspirato a una carriera come attrice ma divenne una segretaria. Dopo essere diventata attiva nelle controversie di lavoro, divenne comunista e incontrò Giulio nel 1936 attraverso eventi organizzati dalla Lega dei giovani comunisti.

Julius ed Ethel si sposarono nel 1939. Nel 1940 Julius Rosenberg si arruolò nell’esercito degli Stati Uniti e fu assegnato al Signal Corps. Ha lavorato come ispettore elettrico e ha iniziato a trasmettere segreti militari agli agenti sovietici durante la seconda guerra mondiale. Riuscì a ottenere documenti, inclusi piani per armi avanzate, che inoltrò a una spia sovietica la cui copertura lavorava come diplomatico presso il consolato sovietico a New York City.

L’apparente motivazione di Julius Rosenberg era la sua simpatia per l’Unione Sovietica. E credeva che, poiché i sovietici erano alleati degli Stati Uniti durante la guerra, avrebbero dovuto avere accesso ai segreti della difesa americana.

Nel 1944, il fratello di Ethel, David Greenglass, che prestava servizio nell’esercito degli Stati Uniti come macchinista, fu assegnato al Top-secret Manhattan Project. Julius Rosenberg lo menzionò al suo addestratore sovietico, che lo esortò a reclutare Greenglass come spia.

All’inizio del 1945 Julius Rosenberg fu dimesso dall’esercito quando fu scoperta la sua appartenenza al Partito Comunista Americano. Il suo spionaggio per conto dei sovietici era apparentemente passato inosservato. E la sua attività di spionaggio è continuata con il reclutamento di suo cognato, David Greenglass.

Dopo essere stato reclutato da Julius Rosenberg, Greenglass, con la collaborazione di sua moglie Ruth Greenglass, iniziò a passare note sul Progetto Manhattan ai sovietici. Tra i segreti trasmessi da Greenglass c’erano schizzi di parti per il tipo di bomba sganciata su Nagasaki, in Giappone.

All’inizio del 1946 Greenglass fu congedato con onore dall’esercito. Nella vita civile entrò in affari con Julius Rosenberg, ei due uomini lottarono per gestire una piccola officina meccanica nella parte bassa di Manhattan.

Scoperta e arresto

Alla fine degli anni Quaranta, quando la minaccia del comunismo attanagliava l’America, Julius Rosenberg e David Greenglass sembravano aver concluso la loro carriera di spionaggio. Rosenberg apparentemente era ancora in sintonia con l’Unione Sovietica e un comunista impegnato, ma il suo accesso ai segreti da trasmettere agli agenti russi si era prosciugato.

La loro carriera di spie sarebbe rimasta sconosciuta se non fosse stato per l’arresto di Klaus Fuchs, un fisico tedesco che era fuggito dai nazisti all’inizio degli anni ‘1930 e aveva continuato le sue ricerche avanzate in Gran Bretagna. Fuchs ha lavorato a progetti britannici segreti durante i primi anni della seconda guerra mondiale, e poi è stato portato negli Stati Uniti, dove è stato assegnato al Progetto Manhattan.

Fuchs tornò in Gran Bretagna dopo la guerra, dove alla fine fu sospettato a causa dei legami familiari con il regime comunista nella Germania orientale. Sospettato di spionaggio, fu interrogato dagli inglesi e all’inizio del 1950 confessò di aver passato segreti atomici ai sovietici. E ha coinvolto un americano, Harry Gold, un comunista che aveva lavorato come corriere consegnando materiale agli agenti russi.

Harry Gold è stato localizzato e interrogato dall’FBI, e ha confessato di aver passato segreti atomici ai suoi gestori sovietici. E ha coinvolto David Greenglass, il cognato di Julius Rosenberg.

David Greenglass fu arrestato il 16 giugno 1950. Il giorno dopo, un titolo in prima pagina sul New York Times diceva: “Ex-GI sequestrato qui per accusa ha dato dati sulla bomba a Gold”. Greenglass è stato interrogato dall’FBI e ha raccontato come era stato coinvolto in un giro di spionaggio dal marito di sua sorella.

Un mese dopo, il 17 luglio 1950, Julius Rosenberg fu arrestato nella sua casa di Monroe Street a Lower Manhattan. Ha mantenuto la sua innocenza, ma con Greenglass che ha accettato di testimoniare contro di lui, il governo sembrava avere un caso solido.

Ad un certo punto Greenglass ha offerto informazioni all’FBI che coinvolgevano sua sorella, Ethel Rosenberg. Greenglass affermò di aver preso appunti ai laboratori del Progetto Manhattan a Los Alamos e che Ethel li avesse digitati prima che l’informazione fosse passata ai sovietici.

Il processo Rosenberg

Il processo ai Rosenberg si tenne presso il tribunale federale di Lower Manhattan nel marzo 1951. Il governo sostenne che sia Julius che Ethel avevano cospirato per passare segreti atomici agli agenti russi. Poiché l’Unione Sovietica aveva fatto esplodere la propria bomba atomica nel 1949, la percezione pubblica era che i Rosenberg avessero dato via la conoscenza che consentiva ai russi di costruire la propria bomba.

Durante il processo, c’era un certo scetticismo espresso dalla squadra della difesa sul fatto che un umile macchinista, David Greenglass, avrebbe potuto fornire informazioni utili ai Rosenberg. Ma anche se le informazioni trasmesse dall’anello di spionaggio non erano molto utili, il governo ha sostenuto in modo convincente che i Rosenberg intendevano aiutare l’Unione Sovietica. E mentre l’Unione Sovietica era stata un alleato in tempo di guerra, nella primavera del 1951 era chiaramente vista come un avversario degli Stati Uniti.

I Rosenberg, insieme ad un altro sospetto nel ring delle spie, il tecnico elettrico Morton Sobell, furono dichiarati colpevoli il 28 marzo 1951. Secondo un articolo del New York Times il giorno successivo, la giuria aveva deliberato per sette ore e 42 minuti.

I Rosenberg furono condannati a morte dal giudice Irving R. Kaufman il 5 aprile 1951. Per i due anni successivi fecero vari tentativi di appello contro la loro condanna e sentenza, che furono tutti vanificati in tribunale.

Esecuzione e controversia

Il dubbio pubblico sul processo dei Rosenberg e sulla gravità della loro condanna ha spinto a manifestazioni, comprese le grandi manifestazioni tenutesi a New York City.

C’erano serie domande sul fatto che il loro avvocato difensore durante il processo avesse commesso errori dannosi che hanno portato alla loro condanna. E, viste le domande sul valore di qualsiasi materiale che avrebbero passato ai sovietici, la pena di morte sembrava eccessiva.

I Rosenberg furono giustiziati sulla sedia elettrica nella prigione di Sing Sing a Ossining, New York, il 19 giugno 1953. Il loro appello finale, alla Corte Suprema degli Stati Uniti, era stato respinto sette ore prima che fossero giustiziati.

Julius Rosenberg fu posto per primo sulla sedia elettrica e ricevette la prima scossa di 2,000 volt alle 8:04. Dopo due scosse successive fu dichiarato morto alle 8:06.

Ethel Rosenberg lo ha seguito sulla sedia elettrica subito dopo che il corpo di suo marito era stato rimosso, secondo un articolo di giornale pubblicato il giorno successivo. Ha ricevuto le prime scosse elettriche alle 8:11 e dopo ripetute scosse un medico ha dichiarato che era ancora viva. È rimasta di nuovo scioccata ed è stata infine dichiarata morta alle 8:16

Eredità del caso Rosenberg

David Greenglass, che aveva testimoniato contro sua sorella e suo cognato, fu condannato alla prigione federale e alla fine fu rilasciato sulla parola nel 1960. Quando uscì dalla custodia federale, vicino ai moli di Lower Manhattan, il 16 novembre 1960, è stato disturbato dallo scaricatore di porto, che ha urlato di essere un “schifoso comunista” e “uno sporco ratto”.

Alla fine degli anni ‘1990, Greenglass, che aveva cambiato nome e viveva con la sua famiglia fuori dalla vista del pubblico, parlò con un giornalista del New York Times. Ha detto che il governo lo ha costretto a testimoniare contro sua sorella minacciando di perseguire sua moglie (Ruth Greenglass non era mai stata perseguita).

Morton Sobel, che era stato condannato insieme ai Rosenberg, fu condannato alla prigione federale e rilasciato sulla parola nel gennaio 1969.

I due giovani figli dei Rosenberg, resi orfani dall’esecuzione dei loro genitori, furono adottati da amici di famiglia e crebbero come Michael e Robert Meeropol. Fanno campagne da decenni per cancellare i nomi dei loro genitori.

Nel 2016, l’ultimo anno dell’amministrazione Obama, i figli di Ethel e Julius Rosenberg hanno contattato la Casa Bianca per chiedere una dichiarazione di esonero per la madre. Secondo un notiziario del dicembre 2016, i funzionari della Casa Bianca hanno affermato che avrebbero preso in considerazione la richiesta. Tuttavia, non è stata intrapresa alcuna azione sul caso.