Capire i bagliori di iridio

I nostri cieli notturni sono pieni di stelle e pianeti da osservare in una notte buia. Tuttavia, ci sono più oggetti più vicini a casa che gli osservatori pianificano di vedere ogni tanto. Questi includono la Stazione Spaziale Internazionale (ISS) e numerosi satelliti. La ISS appare come un’imbarcazione ad alta quota che si muove lentamente durante i suoi attraversamenti. Molte persone spesso lo scambiano per un jet ad altissima velocità. La maggior parte dei satelliti sembrano punti di luce più deboli che si muovono sullo sfondo delle stelle. Alcuni satelliti sembrano muoversi da est a ovest, mentre altri sono in orbita polare (muovendosi quasi da nord a sud). In genere impiegano un po ‘più di tempo per attraversare il cielo rispetto alla ISS.

Una coppia di satelliti Iridium lampeggiano. Giove è a destra e la brillante stella Arturo è in basso a sinistra.
Jud McCranie, Creative Commons Attribution-Share Alike 4.0.

Ci sono migliaia di satelliti artificiali intorno alla Terra, oltre a migliaia di altri oggetti come razzi, nuclei di reattori e frammenti di detriti spaziali (a volte indicati come “spazzatura spaziale”). Non tutti possono essere visti ad occhio nudo.

C’è un’intera collezione di oggetti chiamati satelliti Iridium che possono sembrare molto luminosi durante determinati momenti del giorno e della notte. I riflessi della luce solare che rimbalzano da essi sono indicati come “bagliori di iridium” e per anni sono stati osservati abbastanza facilmente. Molte persone probabilmente hanno visto un bagliore di iridio e semplicemente non sapevano cosa stavano guardando. Si scopre anche che altri satelliti possono mostrare questi riflessi, sebbene la maggior parte non sia brillante come i bagliori di iridio.

Cos’è l’iridio?

Gli utenti di telefoni satellitari o cercapersone sono i principali utenti della costellazione di satelliti Iridium. La costellazione è un insieme di 66 stazioni orbitanti che forniscono una copertura globale delle telecomunicazioni. Seguono orbite molto inclinate, il che significa che i loro percorsi attorno al pianeta sono vicini (ma non del tutto) da un polo all’altro. Le loro orbite sono lunghe circa 100 minuti e ogni satellite può collegarsi ad altri tre nella costellazione. I primi satelliti Iridium dovevano essere lanciati come un set di 77. Il nome “Iridium” deriva dall’elemento iridium, che è il numero 77 nella tavola periodica degli elementi. Si scopre che 77 non erano necessari. Oggi, la costellazione è utilizzata in gran parte dai militari, così come da altri clienti nelle comunità di controllo del traffico aereo e delle compagnie aeree. Ogni satellite Iridium ha un autobus spaziale, pannelli solari e una serie di antenne. Le prime generazioni di questi satelliti girano intorno alla Terra in orbite di circa 100 minuti a una velocità di 27,000 chilometri all’ora.

La storia dei satelliti Iridium

I satelliti orbitano attorno alla Terra dalla fine degli anni ‘1950, quando fu lanciato lo Sputnik 1. Presto divenne ovvio che avere stazioni di telecomunicazione in orbita terrestre bassa avrebbe reso le comunicazioni a lunga distanza molto più facili e così i paesi iniziarono a lanciare i propri satelliti negli anni ‘1960. Alla fine, le aziende furono coinvolte, inclusa la Iridium Communications Corporation. I suoi fondatori hanno avuto l’idea di una costellazione di stazioni in orbita negli anni ‘1990. Dopo che la società ha lottato per trovare clienti e alla fine è fallita, la costellazione è ancora in funzione oggi ei suoi attuali proprietari stanno pianificando una nuova “generazione” di satelliti per sostituire la vecchia flotta. Alcuni dei nuovi satelliti, chiamati “Iridium NEXT”, sono già stati lanciati a bordo di razzi SpaceX e altri saranno inviati nello spazio su orbite che probabilmente non produrranno tanti razzi quanti ne ha la vecchia generazione.

Cos’è un Iridium Flare? 

Poiché ogni satellite Iridium orbita attorno al pianeta, ha la possibilità di riflettere la luce solare verso la Terra dalla sua triade di antenne. Quel lampo di luce visto dalla Terra è chiamato “Iridium flare”. Assomiglia molto a una meteora che lampeggia nell’aria molto rapidamente. Questi eventi brillanti possono accadere fino a quattro volte a notte e possono raggiungere una magnitudine fino a -8. A quella luminosità, possono essere individuati durante il giorno, anche se è molto più facile vederli di notte o al crepuscolo. Gli osservatori possono spesso individuare i satelliti stessi che attraversano il cielo, proprio come farebbero con qualsiasi altro satellite.

Alla ricerca di un Iridium Flare

Si scopre che i bagliori di Iridium possono essere previsti. Questo perché le orbite dei satelliti sono ben note. Il modo migliore per scoprire quando vederne uno è usare un sito chiamato Heavens Above, che tiene traccia di molti noti satelliti luminosi, inclusa la costellazione dell’Iridium. Inserisci semplicemente la tua posizione e fatti un’idea di quando potresti vedere un bagliore e dove cercarlo nel cielo. Il sito Web fornirà l’ora, la luminosità, la posizione nel cielo e la lunghezza del bagliore per tutto il tempo in cui continuano a verificarsi.

Dire addio a Iridium Flares

Nel corso dei prossimi anni, molti dei satelliti Iridium a bassa orbita che hanno prodotto in modo affidabile razzi saranno disattivati. La prossima generazione di satelliti non produrrà tali razzi in modo affidabile come i vecchi a causa delle loro configurazioni orbitali. Quindi, potrebbe essere che i bagliori di Iridium possano diventare un ricordo del passato.

Fatti veloci

  • I bagliori di Iridium sono causati dalla luce solare che luccica dalle superfici dei satelliti Iridium a bassa orbita.
  • Tali razzi possono essere molto luminosi e durare solo pochi secondi.
  • Poiché le nuove generazioni di satelliti Iridium vengono collocate in orbite più alte, i bagliori di Iridium potrebbero diventare un ricordo del passato.