Elizabeth Van Lew

Conosciuto per: Pro-Union Southerner durante la guerra civile che ha spiato per l’Unione
date: 17 ottobre 1818 – 25 settembre 1900

“Il potere degli schiavi schiaccia la libertà di parola e di opinione. Il potere degli schiavi degrada il lavoro. Il potere degli schiavi è arrogante, è geloso e invadente, è crudele, è dispotico, non solo sugli schiavi ma sulla comunità, lo stato”. – Elizabeth Van Lew

Elizabeth Van Lew è nata e cresciuta a Richmond, in Virginia. I suoi genitori erano entrambi degli stati del nord: suo padre di New York e sua madre di Filadelfia, dove suo padre era stato sindaco. Suo padre divenne ricco come commerciante di ferramenta e la sua famiglia era tra le più ricche e socialmente importanti.

Abolizionista

Elizabeth Van Lew è stata educata in una scuola di Philadelphia Quaker, dove è diventata un’abolizionista. Quando tornò a casa della sua famiglia a Richmond, e dopo la morte di suo padre, convinse sua madre a liberare le persone che la famiglia aveva ridotto in schiavitù.

Sostenere l’Unione

Dopo la separazione della Virginia e l’inizio della guerra civile, Elizabeth Van Lew sostenne apertamente l’Unione. Ha portato indumenti, cibo e medicine ai prigionieri della prigione confederata di Libby e ha passato informazioni al generale americano Grant, spendendo gran parte della sua fortuna per sostenere il suo spionaggio. Potrebbe anche aver aiutato i prigionieri a fuggire dalla prigione di Libby. Per coprire le sue attività, ha assunto un personaggio di “Crazy Bet”, vestendosi in modo strano e comportandosi in modo strano; non è mai stata arrestata per il suo spionaggio.

Una delle persone precedentemente rese schiave dalla famiglia Van Lew, Mary Elizabeth Bowser, la cui istruzione a Filadelfia fu finanziata da Van Lew, tornò a Richmond. Elizabeth Van Lew l’ha aiutata a trovare un impiego alla Casa Bianca confederata. Come cameriera, Bowser è stata ignorata mentre serviva i pasti e ascoltava conversazioni. È stata anche in grado di leggere i documenti che ha trovato, in una famiglia in cui si presumeva che non sarebbe stata in grado di leggere. Bowser trasmise ciò che aveva appreso agli altri schiavi e, con l’aiuto di Van Lew, queste preziose informazioni alla fine arrivarono agli agenti dell’Unione.

Quando il generale Grant prese il comando degli eserciti dell’Unione, Van Lew e Grant, sebbene il capo dell’intelligence militare di Grant, il generale Sharpe, sviluppò un sistema di corrieri.

Quando le truppe dell’Unione presero Richmond nell’aprile del 1865, Van Lew fu notato come la prima persona a battere la bandiera dell’Unione, un’azione che fu accolta da una folla inferocita. Il generale Grant ha visitato Van Lew quando è arrivato a Richmond.

Dopo la guerra

Van Lew ha speso la maggior parte dei suoi soldi nelle sue attività a favore dell’Unione. Dopo la guerra, Grant ha nominato Elizabeth Van Lew come postmistress di Richmond, una posizione che le ha permesso di vivere in un certo comfort in mezzo alla povertà della città dilaniata dalla guerra. È stata in gran parte evitata dai suoi vicini, provocando la rabbia di molti quando si è rifiutata di chiudere l’ufficio postale per riconoscere il Memorial Day. Fu riconfermata nel 1873, di nuovo da Grant, ma perse il lavoro nell’amministrazione del presidente Hayes. È rimasta delusa quando anche lei non è stata riconfermata dal presidente Garfield, nonostante il sostegno alla sua richiesta di Grant. Si ritirò tranquillamente a Richmond. La famiglia di un soldato dell’Unione che aveva aiutato quando era prigioniero, il colonnello Paul Revere, raccolse fondi per fornirle una rendita che le consentisse di vivere in condizioni di povertà, ma rimanere nella villa di famiglia.

La nipote di Van Lew visse con lei come compagna fino alla morte della nipote nel 1889. Van Lew a un certo punto rifiutò di pagare la sua dichiarazione fiscale come dichiarazione per i diritti delle donne poiché non le era permesso di votare. Elizabeth Van Lew morì in povertà nel 1900, pianto principalmente dalle famiglie degli schiavi che aveva aiutato a liberare. Sepolti a Richmond, amici del Massachusetts hanno raccolto i soldi per un monumento sulla sua tomba con questo epitaffio:

“Ha rischiato tutto ciò che è caro all’uomo: gli amici, la fortuna, il benessere, la salute, la vita stessa, tutto per l’unico desiderio assorbente del suo cuore, che la schiavitù sia abolita e l’Unione sia preservata”.

Connessioni

La donna d’affari nera, Maggie Lena Walker, era la figlia di Elizabeth Draper che era stata una serva schiava nella casa d’infanzia di Elizabeth Van Lew. Il patrigno di Maggie Lena Walker era William Mitchell, il maggiordomo di Elizabeth Van Lew).

Fonte

Ryan, David D. Una spia yankee a Richmond: il diario della guerra civile di “Crazy Bet” Van Lew. 1996.

Varon, Elizabeth R. Southern Lady, Yankee Spy: The True Story of Elizabeth Van Lew, a Union Agent in the Heart of the Confederacy 2004.

Schiacciante, Karen. Elizabeth Van Lew: Southern Belle, Union Spy. 1995. Età 9-12.