Informazioni sui serpenti marini velenosi (Hydrophiinae e Laticaudinae)

I serpenti marini comprendono 60 specie di serpenti marini della famiglia cobra (Elapidae). Questi rettili si dividono in due gruppi: veri serpenti marini (sottofamiglia Hydrophiinae) e kraits marini (sottofamiglia Laticaudinae). I veri serpenti marini sono più strettamente imparentati con i cobra australiani, mentre i kraits sono legati ai cobra asiatici. Come i loro parenti terrestri, i serpenti marini sono altamente velenosi. A differenza dei cobra terrestri, la maggior parte dei serpenti marini non è aggressiva (con eccezioni), ha piccole zanne ed evita di rilasciare veleno quando morde. Sebbene simili ai cobra per molti aspetti, i serpenti marini sono creature affascinanti e uniche, perfettamente adattate alla vita nel mare.

Descrizione

Serpente di mare dal ventre giallo (Hydrophis platurus), che illustra la forma del corpo di un vero serpente di mare.
Nastasic / Getty Images

Oltre ad analizzare il suo DNA, il modo migliore per identificare un serpente di mare è dalla sua coda. I due tipi di serpenti marini hanno aspetti molto diversi perché si sono evoluti per vivere diverse vite acquatiche.

I veri serpenti marini hanno corpi appiattiti, simili a nastri, con code a punta. Le loro narici sono sopra il muso, rendendo più facile respirare quando emergono. Hanno piccole squame del corpo e possono mancare completamente delle squame del ventre. I veri serpenti di mare adulti variano da 1 a 1.5 metri (da 3.3 a 5 piedi) di lunghezza, sebbene sia possibile una lunghezza di 3 metri. Questi serpenti strisciano goffamente sulla terra e possono diventare aggressivi, sebbene non possano attorcigliarsi per colpire.

Puoi trovare sia veri serpenti marini che kraits nel mare, ma solo i kraits marini strisciano in modo efficiente sulla terra. Un krait di mare ha una coda appiattita, ma ha un corpo cilindrico, narici laterali e squame del ventre allargate come un serpente terrestre. Un tipico motivo di colore krait è il nero alternato a bande di bianco, blu o grigio. I ritratti di mare sono un po ‘più corti dei veri serpenti marini. Un krait adulto medio è lungo circa 1 metro, sebbene alcuni esemplari raggiungano 1.5 metri.

Habitat e distribuzione

I serpenti marini si trovano in tutte le acque costiere degli oceani Indiano e Pacifico. Non si verificano nel Mar Rosso, nell’Oceano Atlantico o nel Mar dei Caraibi. La maggior parte dei serpenti marini vive in acque poco profonde a meno di 30 metri (100 piedi) di profondità perché hanno bisogno di emergere per respirare, ma devono cercare la loro preda vicino al fondo del mare. Tuttavia, il serpente di mare dal ventre giallo (Pelamis platurus) può essere trovato nell’oceano aperto.

Il cosiddetto “serpente di mare della California” è il Pelamis platurus. Il pelamis, come gli altri serpenti marini, non può vivere in acque fresche. Al di sotto di una certa temperatura, il serpente non è in grado di digerire il cibo. I serpenti possono essere trovati lavati sulle rive nella zona di temperatura, tipicamente guidati dalle tempeste. Tuttavia, chiamano i tropici e le regioni subtropicali la loro casa. 

Il cosiddetto serpente di mare della California è in realtà il serpente di mare dal ventre giallo.
Auscape / UIG / Getty Images

Dieta e comportamento

I veri serpenti marini sono predatori che mangiano piccoli pesci, uova di pesce e giovani polpi. I veri serpenti marini possono essere attivi durante il giorno o la notte. I ritratti di mare sono mangiatori notturni che preferiscono nutrirsi di anguille, integrando la loro dieta con granchi, calamari e pesci. Sebbene non siano stati osservati mentre si nutrono sulla terraferma, i kraits ritornano per digerire la preda.

Alcuni serpenti marini ospitano il cirripedi (Platylepas ophiophila), che fa un giro per prendere cibo. I serpenti marini (kraits) possono anche ospitare zecche parassite.

I serpenti marini sono predati da anguille, squali, grandi pesci, aquile di mare e coccodrilli. Se ti ritrovi bloccato in mare, puoi mangiare i serpenti di mare (evita solo di essere morso).

Puoi dire che questo è un krait perché ha le narici su entrambi i lati del muso.
Todd Winner / Stocktrek Images / Getty Images

Come gli altri serpenti, i serpenti marini hanno bisogno di respirare aria. Mentre i kraits emergono regolarmente per respirare l’aria, i veri serpenti marini possono rimanere sommersi per circa 8 ore. Questi serpenti possono respirare attraverso la pelle, assorbendo fino al 33% dell’ossigeno necessario ed espellendo fino al 90% dell’anidride carbonica di scarto. Il polmone sinistro di un vero serpente di mare è ingrandito, percorrendo gran parte della sua lunghezza del corpo. Il polmone influisce sulla galleggiabilità dell’animale e lo fa guadagnare tempo sott’acqua. Le narici di un vero serpente di mare si chiudono quando l’animale è sott’acqua.

Mentre vivono negli oceani, i serpenti marini non possono estrarre acqua dolce dal mare salino. I kraits possono bere l’acqua dalla terra o dalla superficie del mare. I veri serpenti marini devono aspettare la pioggia per poter bere l’acqua relativamente fresca che galleggia sulla superficie del mare. I serpenti marini possono morire di sete.

Riproduzione e prole

Olive sea snake due giorni di età, Reef HQ Aquarium, Townsville, Queensland, Australia.
Auscape / UIG / Getty Images

I veri serpenti marini possono essere ovipari (depongono le uova) o ovovivipari (nati vivi da uova fecondate contenute nel corpo della femmina). Il comportamento di accoppiamento dei rettili è sconosciuto, ma potrebbe essere collegato alla scolarizzazione occasionale di un gran numero di serpenti. La taglia media della pochette va da 3 a 4 giovani, ma possono nascere fino a 34 giovani. I serpenti nati nell’acqua possono essere grandi quasi quanto gli adulti. Il genere Laticauda è l’unico gruppo oviparo di veri serpenti marini. Questi serpenti depongono le uova sulla terra.

Tutti i ritratti di mare si accoppiano sulla terra e depongono le loro uova (ovipare) nelle fessure rocciose e nelle grotte sulla riva. Una femmina di krait può depositare da 1 a 10 uova prima di tornare in acqua.

Sensi di serpente di mare

Serpente di mare verde oliva, Hydrophiidae, Oceano Pacifico, Papua Nuova Guinea.
Reinhard Dirscherl / Getty Images

Come altri serpenti, i serpenti marini agitano la lingua per ottenere informazioni chimiche e termiche sul loro ambiente. Le lingue dei serpenti di mare sono più corte di quelle dei serpenti normali perché è più facile “assaggiare” le molecole nell’acqua che nell’aria.

I serpenti marini ingeriscono sale con la preda, quindi l’animale ha speciali ghiandole sublinguali sotto la lingua che gli consentono di rimuovere il sale in eccesso dal suo sangue ed espellerlo con un colpo di lingua.

Gli scienziati non sanno molto della visione del serpente di mare, ma sembra giocare un ruolo limitato nella cattura delle prede e nella selezione dei compagni. I serpenti marini hanno speciali meccanocettori che li aiutano a percepire le vibrazioni e il movimento. Alcuni serpenti rispondono ai feromoni per identificare i compagni. Almeno un serpente di mare, il serpente di mare olivastro (Aipysurus laevis), ha fotorecettori nella coda che gli consentono di percepire la luce. I serpenti marini potrebbero essere in grado di rilevare i campi elettromagnetici e la pressione, ma le cellule responsabili di questi sensi devono ancora essere identificate.

Veleno di serpente di mare

I serpenti marini sopportano un’attenta osservazione, ma possono mordere se minacciati.
Joe Dovala / Getty Images

La maggior parte dei serpenti marini è altamente velenosa. Alcuni sono ancora più velenosi dei cobra! Il veleno è una miscela mortale di neurotossine e miotossine. Tuttavia, gli esseri umani raramente vengono morsi e, quando lo fanno, i serpenti raramente rilasciano veleno. Anche quando si verifica l’avvelenamento (iniezione di veleno), il morso può essere indolore e inizialmente non produce sintomi. È normale che alcuni dei piccoli denti del serpente rimangano nella ferita.

I sintomi dell’avvelenamento da serpente di mare si verificano entro 30 minuti a diverse ore. Includono mal di testa, rigidità e dolore muscolare in tutto il corpo. Possono verificarsi sete, sudorazione, vomito e una lingua spessa. Ne conseguono rabdomiolisi (degradazione muscolare) e paralisi. La morte si verifica se i muscoli coinvolti nella deglutizione e nella respirazione sono interessati.

Poiché i morsi sono così rari, l’antidoto è quasi impossibile da ottenere. In Australia, esiste uno specifico antiveleno del serpente di mare, inoltre l’antiveleno per il serpente tigre di Ausatral può essere usato come sostituto. Altrove, sei praticamente sfortunato. I serpenti non sono aggressivi a meno che loro o il loro nido non siano minacciati, ma è meglio lasciarli soli.

La stessa cautela dovrebbe essere applicata ai serpenti lavati sulle spiagge. I serpenti possono fingere di essere morti come meccanismo di difesa. Anche un serpente morto o decapitato può mordere per riflesso.

Stato di conservazione

La distruzione degli habitat e la pesca eccessiva sono minacce alla sopravvivenza dei serpenti di mare.
Hal Beral / Getty Images

I serpenti marini, nel loro insieme, non sono in pericolo. Tuttavia, ci sono alcune specie nella Lista Rossa IUCN. Laticauda crockeri è vulnerabile, Aipysurus fuscus è in pericolo e Aipysurus foliosquama (serpente di mare a scaglie di foglie) e Aipysurus apraefrontalis (serpente di mare dal naso corto) sono in grave pericolo.

I serpenti marini sono difficili da tenere in cattività, a causa delle loro diete specializzate e dei requisiti dell’habitat. Devono essere alloggiati in serbatoi arrotondati per evitare di danneggiarsi agli angoli. Alcuni devono essere in grado di uscire dall’acqua. Il Pelamis platurus accetta il pesce rosso come cibo e può sopravvivere alla prigionia.

Animali che assomigliano ai serpenti marini

Le anguille del giardino assomigliano un po ‘ai serpenti.
Mark Newman / Getty Images

Ci sono molti animali che assomigliano a serpenti marini. Alcuni sono relativamente innocui, mentre altri sono velenosi e più aggressivi dei loro cugini acquatici.

Le anguille vengono spesso scambiate per serpenti marini perché vivono nell’acqua, hanno un aspetto serpentino e respirano aria. Alcune specie di anguille possono dare un morso sgradevole. Alcuni sono velenosi. Alcune specie possono fornire una scossa elettrica.

Il “cugino” del serpente di mare è il cobra. I cobra sono ottimi nuotatori in grado di offrire un morso mortale. Mentre si trovano più spesso a nuotare in acqua dolce, sono a loro agio anche in acqua salata costiera.

Altri serpenti, sia sulla terra che sull’acqua, possono essere confusi con i serpenti marini. Mentre i veri serpenti marini possono essere riconosciuti dai loro corpi appiattiti e dalle code a forma di remo, l’unico tratto visibile che distingue i ritratti di mare dagli altri serpenti è una coda un po ‘appiattita.

fonti

  • Coborn, John. L’Atlante dei serpenti del mondo. New Jersey: TFH Publications, inc. 1991.
  • Cogger, Hal. Rettili e anfibi dell’Australia. Sydney, NSW: Reed New Holland. p. 722, 2000.
  • Motani, Ryosuke. “L’evoluzione dei rettili marini”. Evo Edu Outreach. 2: 224-235, maggio 2009.
  • Mehrtens J M. Serpenti viventi del mondo a colori. New York: Sterling Publishers. 480 pagg., 1987