Viaggio attraverso il sistema solare: pianeta Marte

Marte è un mondo affascinante che molto probabilmente sarà il prossimo luogo (dopo la Luna) che gli umani esploreranno di persona. Attualmente, gli scienziati planetari lo stanno studiando con sonde robotiche come il rover Curiosity e una collezione di orbiter, ma alla fine i primi esploratori metteranno piede lì. Le loro prime missioni saranno spedizioni scientifiche volte a capire di più sul pianeta.

Alla fine, i coloni inizieranno le residenze a lungo termine lì per studiare ulteriormente il pianeta e sfruttare le sue risorse. Potrebbero persino creare famiglie in quel mondo lontano. Poiché Marte potrebbe diventare la prossima casa dell’umanità entro un paio di decenni, è una buona idea conoscere alcuni fatti importanti sul Pianeta Rosso.

Marte dalla Terra

Marte appare come un punto rosso-arancio nel cielo notturno o mattutino. Ecco come un tipico programma di carte stellari mostrerà agli osservatori dove si trova.
Carolyn Collins Petersen

Gli osservatori guardano Marte muoversi sullo sfondo delle stelle sin dall’alba del tempo registrato. Gli hanno dato molti nomi, come Ariete, prima di stabilirsi su Marte, il dio romano della guerra. Quel nome sembra risuonare a causa del colore rosso del pianeta. 

Attraverso un buon telescopio, gli osservatori potrebbero essere in grado di distinguere le calotte polari di Marte e segni luminosi e scuri sulla superficie. Per cercare il pianeta, usa un buon programma planetario desktop o un’app di astronomia digitale.  

Marte dai numeri

Immagini di Marte – Mars Daily Global Image.
Copyright 1995-2003, California Institute of Technology

Marte orbita attorno al Sole a una distanza media di 227 milioni di chilometri. Occorrono 686.93 giorni terrestri o 1.8807 anni terrestri per completare un’orbita. 

Il Pianeta Rosso (come viene spesso chiamato) è decisamente più piccolo del nostro mondo. Ha circa la metà del diametro della Terra e ha un decimo della massa terrestre. La sua gravità è circa un terzo di quella terrestre e la sua densità è inferiore di circa il 30 percento.

Le condizioni su Marte non sono del tutto simili alla Terra. Le temperature sono piuttosto estreme, comprese tra -225 e +60 gradi Fahrenheit, con una media di -67 gradi. Il pianeta rosso ha un’atmosfera molto sottile composta principalmente da anidride carbonica (95.3 percento) più azoto (2.7 percento), argon (1.6 percento) e tracce di ossigeno (0.15 percento) e acqua (0.03 percento).

Inoltre, è stato scoperto che l’acqua esiste in forma liquida sul pianeta. L’acqua è un ingrediente essenziale per la vita. Sfortunatamente, l’atmosfera marziana sta lentamente perdendo nello spazio, un processo iniziato miliardi di anni fa.

Marte dall’interno

Immagini di Marte – Sito Lander 2.
Copyright 1995-2003, California Institute of Technology

All’interno di Marte, il suo nucleo è probabilmente principalmente ferro, con piccole quantità di nichel. La mappatura spaziale del campo gravitazionale marziano sembra indicare che il suo nucleo e il mantello ricchi di ferro sono una porzione più piccola del suo volume rispetto al nucleo terrestre del nostro pianeta. Inoltre, ha un campo magnetico molto più debole della Terra, che indica un nucleo liquido per lo più solido, piuttosto che il nucleo liquido altamente viscoso all’interno della Terra. 

A causa della mancanza di attività dinamica nel nucleo, Marte non ha un campo magnetico planetario. Ci sono campi più piccoli sparsi per il pianeta. Gli scienziati non sono del tutto sicuri di come Marte abbia perso il suo campo, perché ne aveva uno in passato.

Marte dall’esterno

Foto di Marte – Western Tithonium Chasma – Ius Chasma.
Copyright 1995-2003, California Institute of Technology

Come gli altri pianeti “terrestri”, Mercurio, Venere e Terra, la superficie marziana è stata modificata dal vulcanismo, dagli impatti di altri corpi, dai movimenti della sua crosta e da effetti atmosferici come tempeste di polvere. 

A giudicare dalle immagini inviate da veicoli spaziali a partire dagli anni ‘1960, e in particolare da lander e mappatori, Marte sembra molto familiare. Ha montagne, crateri, valli, campi di dune e calotte polari. 

La sua superficie comprende la più grande montagna vulcanica del sistema solare, Olympus Mons (27 km di altezza e 600 km di diametro), più vulcani nella regione settentrionale di Tharsis. Questo è in realtà un enorme rigonfiamento che gli scienziati planetari pensano possa aver inclinato leggermente il pianeta. C’è anche una gigantesca fossa equatoriale chiamata Valles Marineris. Questo sistema di canyon si estende per una distanza equivalente alla larghezza del Nord America. Il Grand Canyon dell’Arizona potrebbe facilmente inserirsi in uno dei canyon laterali di questo grande abisso.

Le minuscole lune di Marte

Phobos da 6,800 chilometri.
NASA / JPL-Caltech / University of Arizona

Phobos orbita attorno a Marte a una distanza di 9,000 km. Ha un diametro di circa 22 km ed è stato scoperto dall’astronomo americano Asaph Hall, Sr., nel 1877, all’Osservatorio navale degli Stati Uniti a Washington, DC.

Deimos è l’altra luna di Marte ed è larga circa 12 km. Fu scoperto anche dall’astronomo americano Asaph Hall, Sr., nel 1877, all’Osservatorio navale degli Stati Uniti a Washington, DC. Phobos e Deimos sono parole latine che significano “paura” e “panico”. 

Marte è stato visitato da veicoli spaziali dall’inizio degli anni ‘1960.

Mars Global Surveyor Mission.
NASA

Marte è attualmente l’unico pianeta del sistema solare abitato esclusivamente da robot. Decine di missioni sono andate lì per orbitare attorno al pianeta o atterrare sulla sua superficie. Più della metà ha restituito con successo immagini e dati. Ad esempio, nel 2004, una coppia di Mars Exploration Rover chiamati Spirit e Opportunity è atterrata su Marte e ha iniziato a fornire immagini e dati. Lo spirito è defunto, ma l’opportunità continua a rotolare.

Queste sonde hanno rivelato rocce stratificate, montagne, crateri e strani depositi minerali compatibili con l’acqua corrente e laghi e oceani prosciugati. Il rover Mars Curiosity è atterrato nel 2012 e continua a fornire dati di “verità sul terreno” sulla superficie del Pianeta Rosso. Molte altre missioni hanno orbitato attorno al pianeta e altre sono previste nel prossimo decennio. Il lancio più recente è stato ExoMars, dell’Agenzia spaziale europea. L’orbiter Exomars è arrivato e ha dispiegato un lander, che si è schiantato. L’orbiter funziona ancora e invia dati. La sua missione principale è cercare i segni della vita passata sul Pianeta Rosso.

Un giorno, gli umani cammineranno su Marte.

Il nuovo Crew Exploration Vehicle (CEV) della NASA con pannelli solari schierati, attraccato con un lander lunare in orbita lunare.
NASA e John Frassanito and Associates

La NASA attualmente sta pianificando un ritorno sulla Luna e ha piani a lungo raggio per i viaggi sul Pianeta Rosso. È improbabile che una tale missione “decolli” per almeno un decennio. Dalle idee su Marte di Elon Musk alla strategia a lungo termine della NASA per esplorare il pianeta all’interesse della Cina per quel mondo lontano, è abbastanza chiaro che le persone vivranno e lavoreranno su Marte prima della metà del secolo. La prima generazione di Marsnaut potrebbe benissimo essere al liceo o all’università, o addirittura iniziare la propria carriera nelle industrie legate allo spazio.

Modificato e aggiornato da Carolyn Collins Petersen.