Esplora il pianeta nano Haumea

C’è uno strano piccolo mondo nel sistema solare esterno chiamato 136108 Haumea, o Haumea (in breve). Orbita attorno al Sole come parte della fascia di Kuiper, ben oltre l’orbita di Nettuno e nella stessa regione generale di Plutone. I ricercatori del pianeta stanno osservando quella regione da anni ormai, alla ricerca di altri mondi. Si scopre che ce ne sono molti là fuori, ma nessuno è stato trovato (ancora) strano come Haumea. È meno come un pianeta in orbita tranquilla e più come una trottola sfrenata. Gira intorno al Sole una volta ogni 285 anni, turbinando follemente, da un capo all’altro. Il movimento dice che gli scienziati planetari Haumea è stato inviato in quell’orbita simile a un’elica da una collisione con un altro corpo in passato.

Statistiche

Per un minuscolo mondo in mezzo al nulla, Haumea presenta alcune statistiche sorprendenti. Non è molto grande e la sua forma è oblunga, come un grasso sigaro che è lungo 1920 chilometri, largo circa 1,500 chilometri e spesso 990 chilometri. Gira sul proprio asse una volta ogni quattro ore. La sua massa è circa un terzo di quella di Plutone e gli scienziati planetari lo classificano come un pianeta nano, simile a Plutone. È più correttamente elencato come un plutoide a causa della sua composizione di roccia ghiacciata e della sua posizione nel sistema solare nella stessa regione di Plutone. È stato osservato per decenni, anche se non riconosciuto come un mondo fino alla sua scoperta “ufficiale” nel 2004 e all’annuncio nel 2005. Mike Brown, di CalTech, avrebbe annunciato la scoperta della sua squadra quando furono battuti sul tempo da uno spagnolo squadra che ha affermato di averlo visto per primo. Tuttavia, la squadra spagnola apparentemente ha avuto accesso ai registri di osservazione di Brown appena prima che Brown fosse pronto a fare il suo annuncio e affermano di aver “scoperto” Haumea per primo. 

L’Unione Astronomica Internazionale (IAU) ha accreditato l’osservatorio in Spagna per la scoperta, ma non il team spagnolo. Brown ha avuto il diritto di nominare Haumea e le sue lune (che la sua squadra ha scoperto in seguito). 

Famiglia di collisione 

Il movimento veloce e rotante che fa girare Haumea mentre orbita attorno al Sole è il risultato di una collisione molto tempo fa tra almeno due oggetti. In realtà è un membro di quella che viene chiamata una “famiglia collisionale”, che contiene oggetti tutti creati in un impatto che ha avuto luogo molto presto nella storia del sistema solare. L’impatto ha distrutto gli oggetti in collisione e potrebbe anche aver rimosso gran parte del ghiaccio primordiale di Haumea, lasciandolo un grande corpo roccioso con un sottile strato di ghiaccio. Alcune misurazioni indicano la presenza di ghiaccio d’acqua sulla superficie. Sembra essere ghiaccio fresco, il che significa che è stato depositato negli ultimi 100 milioni di anni circa. I ghiacci nel sistema solare esterno sono oscurati dai bombardamenti ultravioletti, quindi il ghiaccio fresco su Haumea implica un qualche tipo di attività. Tuttavia, nessuno è sicuro di cosa sarebbe. Sono necessari ulteriori studi per comprendere questo mondo rotante e la sua superficie luminosa.

Lune e possibili anelli

Piccolo come Haumea, è abbastanza grande da avere lune (satelliti che orbitano attorno ad esso). Gli astronomi ne hanno individuati due, chiamati 136108 Haumea I Hi’iaka e 136108 Hamuea II Namaka. Sono stati trovati nel 2005 da Mike Brown e dal suo team usando il Keck Observatory su Maunakea alle Hawaii. Hi’iaka è la più esterna delle due lune ed è larga solo 310 chilometri. Sembra avere una superficie ghiacciata e potrebbe essere un frammento dell’originale Haumea. L’altra luna, Namaka, orbita più vicino a Haumea. È largo solo 170 chilometri. Hi’iaka orbita attorno ad Haumea in 49 giorni, mentre Namaka impiega solo 18 giorni per girare una volta intorno al suo corpo genitore.

Oltre alle piccole lune, si pensa che Haumea abbia almeno un anello che lo circonda. Nessuna osservazione lo ha confermato in modo definitivo, ma alla fine gli astronomi dovrebbero essere in grado di rilevarne le tracce. 

Etimologia

Gli astronomi che scoprono oggetti hanno il piacere di nominarli, secondo le linee guida stabilite dall’Unione Astronomica Internazionale. Nel caso di questi mondi lontani, le regole della IAU suggeriscono che gli oggetti nella fascia di Kuiper e oltre dovrebbero essere chiamati con il nome di esseri mitologici associati alla creazione. Quindi, il team di Brown è andato alla mitologia hawaiana e ha selezionato Haumea, che è la dea dell’isola di Hawai’i (da dove l’oggetto è stato scoperto usando il telescopio Keck). Le lune prendono il nome dalle figlie di Haumea.

Ulteriori esplorazioni 

Non è molto probabile che un veicolo spaziale venga inviato ad Haumea nel prossimo futuro, quindi gli scienziati planetari continueranno a studiarlo utilizzando telescopi terrestri e osservatori spaziali come il telescopio spaziale Hubble. Ci sono stati alcuni studi preliminari volti a sviluppare una missione in questo mondo lontano. Gli astronauti impiegherebbero quasi 15 anni per arrivarci. Finora non ci sono piani concreti per una missione Haumea, anche se sarebbe sicuramente un mondo interessante da studiare da vicino!