Missione Apollo 14: Ritorno sulla Luna dopo l’Apollo 13

Chiunque abbia visto il film Apollo 13 conosce la storia dei tre astronauti della missione che combattono contro una navicella spaziale rotta per raggiungere la Luna e tornare indietro. Fortunatamente, sono tornati sani e salvi sulla Terra, ma non prima di alcuni momenti strazianti. Non sono mai riusciti ad atterrare sulla Luna e perseguire la loro missione principale di raccogliere campioni lunari. Quel compito fu lasciato all’equipaggio dell’Apollo 14, guidato da Alan B. Shepard, Jr, Edgar D. Mitchell e Stuart A. Roosa. La loro missione ha seguito la famosa missione Apollo 11 di poco più di un anno e mezzo e ha esteso i suoi obiettivi di esplorazione lunare. Il comandante di backup dell’Apollo 1.5 era Eugene Cernan, l’ultimo uomo a camminare sulla Luna durante la missione Apollo 14 nel 17.

Immagini della missione Apollo 13 – Vista del modulo di servizio dell’Apollo 13 danneggiato dai moduli lunari / di comando.
Johnson Space Center della NASA (NASA-JSC)

Obiettivi ambiziosi dell’Apollo 14

L’equipaggio della missione Apollo 14 aveva già un programma ambizioso prima di partire, e alcune delle attività dell’Apollo 13 furono inserite nel loro programma prima della partenza. Gli obiettivi primari erano esplorare la regione di Fra Mauro sulla Luna. Questo è un antico cratere lunare che contiene detriti dal gigantesco impatto che ha creato il bacino del Mare Imbrium. Per fare ciò, hanno dovuto distribuire il pacchetto di esperimenti scientifici sulla superficie lunare dell’Apollo o ALSEP. L’equipaggio è stato anche addestrato per fare geologia del campo lunare e raccogliere campioni di quella che viene chiamata “breccia” – frammenti di roccia rotti sparsi sulle pianure ricche di lava nel cratere. 

Il sito di atterraggio dell’Apollo 14 che mostra la fase di discesa di Antares (dove si trovavano gli astronauti durante la loro missione), oltre ai percorsi lasciati dai loro stivali nella regolite (materiale di superficie) mentre camminavano per dispiegare gli strumenti di superficie.
NASA

Altri obiettivi erano la fotografia di oggetti dello spazio profondo, la fotografia della superficie lunare per i futuri siti di missione, i test di comunicazione e il dispiegamento e il test di nuovo hardware. Era una missione ambiziosa e gli astronauti avevano solo pochi giorni per realizzare molto.

Problemi sulla via per la luna

L’Apollo 14 fu lanciato il 31 gennaio 1971. L’intera missione consisteva nell’orbitare la Terra mentre la navicella spaziale in due pezzi attraccava, seguita da un passaggio di tre giorni sulla Luna, due giorni sulla Luna e tre giorni di ritorno sulla Terra. Hanno concentrato molte attività in quel periodo e non è successo senza alcuni problemi. Subito dopo il lancio, gli astronauti hanno risolto diversi problemi mentre cercavano di agganciare il modulo di controllo (chiamato Kitty Hawk) al modulo di atterraggio (chiamato Antares). 

Una volta che Kitty Hawk e Antares hanno raggiunto la Luna e Antares si è separato dal modulo di controllo per iniziare la discesa, sono sorti altri problemi. Un segnale di interruzione continuato dal computer è stato successivamente ricondotto a un interruttore rotto. Shepard e Mitchell (aiutati dall’equipaggio di terra) hanno riprogrammato il software di volo per non prestare attenzione al segnale. Le cose poi procedono normalmente fino al momento dell’atterraggio. Quindi, il radar di atterraggio del modulo di atterraggio Antares non è riuscito ad agganciarsi alla superficie lunare. Questo era molto serio poiché quell’informazione diceva al computer l’altitudine e la velocità di discesa del modulo di atterraggio. Alla fine, gli astronauti furono in grado di aggirare il problema e Shepard finì per far atterrare il modulo “a mano”. 

Il capitano dell’equipaggio dell’Apollo 14 Alan Shepard Jr. è uscito sulla luna il 5 febbraio 1971.
NASA 

Camminare sulla Luna

Dopo il loro atterraggio riuscito e un breve ritardo nella prima attività extraveicolare (EVA), gli astronauti si sono messi al lavoro. Dapprima chiamarono il loro punto di atterraggio “Base Fra Mauro”, dal nome del cratere in cui si trovava. Poi si sono messi al lavoro. 

I due uomini avevano molto da fare in 33.5 ore. Hanno realizzato due EVA, dove hanno dispiegato i loro strumenti scientifici e raccolto 42.8 kg (94.35 libbre) di rocce lunari. Hanno stabilito il record per la distanza più lunga percorsa a piedi attraverso la Luna quando sono andati a caccia del bordo del vicino Cone Crater. Arrivarono a pochi metri dall’orlo, ma si voltarono quando iniziarono a rimanere senza ossigeno. Camminare sulla superficie era piuttosto faticoso con pesanti tute spaziali!

Sul lato più leggero, Alan Shepard è diventato il primo giocatore di golf lunare quando ha usato una mazza da golf per mettere un paio di palline da golf sulla superficie. Ha stimato che hanno viaggiato da qualche parte tra 200 e 400 iarde. Per non essere da meno, Mitchell ha fatto un po ‘di pratica con il giavellotto usando un’impugnatura a cucchiaio lunare. Sebbene questi possano essere stati tentativi spensierati di divertimento, hanno aiutato a dimostrare come gli oggetti viaggiassero sotto l’influenza della debole gravità lunare.

Comando orbitale

Mentre Shepard e Mitchell eseguivano il sollevamento pesante sulla superficie lunare, il pilota del modulo di comando Stuart Roosa era impegnato a scattare immagini della Luna e degli oggetti del cielo profondo dal modulo di servizio di comando Kitty Hawk. Il suo compito era anche quello di mantenere un rifugio sicuro in cui i piloti del lander lunare dovevano tornare una volta terminata la loro missione di superficie. Roosa, che era sempre stato interessato alla silvicoltura, aveva con sé centinaia di semi di alberi durante il viaggio. Successivamente sono stati restituiti ai laboratori negli Stati Uniti, germinati e piantati. Questi “alberi lunari” sono sparsi negli Stati Uniti, in Brasile, in Svizzera e in altri luoghi. Uno è stato anche dato in dono al defunto imperatore Hirohito, del Giappone. Oggi questi alberi non sembrano diversi dalle loro controparti terrestri.

Un ritorno trionfante

Al termine della loro permanenza sulla Luna, gli astronauti sono saliti a bordo dell’Antares e sono partiti per un ritorno a Roosa e al Kitty Hawk. Ci sono volute poco più di due ore per incontrarsi e agganciarsi al modulo di comando. Successivamente, il trio ha trascorso tre giorni al ritorno sulla Terra. Lo schianto si è verificato nell’Oceano Pacifico meridionale il 9 febbraio e gli astronauti e il loro prezioso carico sono stati portati in salvo e in un periodo di quarantena comune per il ritorno degli astronauti dell’Apollo. Il modulo di comando Kitty Hawk che hanno volato sulla Luna e ritorno è in mostra al centro visitatori del Kennedy Space Center.

Fatti veloci

  • L’Apollo 14 è stata una missione di successo. Ha seguito la missione Apollo 13, che è stata interrotta a causa di un’esplosione a bordo della nave spaziale.
  • Gli astronauti Alan Shepard, Stuart Roosa e Edgar Mitchell hanno pilotato la missione. Shepard e Mitchell camminavano sulla Luna mentre Roosa volava in orbita con il modulo di comando.
  • L’Apollo 14 è stata l’ottava missione per trasportare persone nello spazio nella storia della NASA.

fonti

  • “Missione Apollo 14”. Desert Soil, LPI Bulletin, www.lpi.usra.edu/lunar/missions/apollo/apollo_14/overview/.
  • Dunbar, Brian. “Apollo 14.” NASA, NASA, 9 gennaio. 2018, www.nasa.gov/mission_pages/apollo/missions/apollo14.html.
  • Fox, Steve. “Quarantaquattro anni fa oggi: Apollo 14 tocca la luna.” NASA, NASA, 19 febbraio 2015, www.nasa.gov/content/forty-four-years-ago-today-apollo-14-touches-down-on-the-moon.