Immagini e profili di terapsidi

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Incontra i rettili simili a mammiferi dell’era paleozoica

Lycaenops.
Nobu Tamura

I terapsidi, noti anche come rettili simili ai mammiferi, si sono evoluti durante il periodo medio Permiano e hanno continuato a vivere insieme ai primi dinosauri. Nelle diapositive seguenti troverai immagini e profili dettagliati di oltre tre dozzine di rettili therapsid, che vanno da Anteosaurus a Ulemosaurus.

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Anteosaurus

Anteosaurus.
Dmitri Bogdanov

Nome e Cognome:

Anteosaurus (greco per “lucertola primitiva”); pronunciato ANN-tee-oh-SORE-us

Habitat:

Paludi dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Tardo Permiano (265-260 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 20 piedi di lunghezza e una tonnellata

Dieta:

Probabilmente carne

Caratteristiche distintive:

Taglia larga; coda lunga, simile a un coccodrillo; arti deboli

Anteosaurus sembrava notevolmente come un dinosauro colto a metà strada tra l’evoluzione in un coccodrillo: questo enorme therapsid (un membro della famiglia di rettili simili a mammiferi che hanno preceduto i dinosauri) aveva un corpo snello, coccodrillo con un enorme muso e le sue membra dall’aspetto minuscolo inducono i paleontologi a credere che abbia trascorso la maggior parte della sua vita in acqua. Come con molti terapsidi, la caratteristica dell’Anteosauro che fa battere forte il cuore degli esperti sono i suoi denti, un melange di canini, molari e incisivi che avrebbero potuto essere usati per strappare qualsiasi cosa, dalle felci troppo cresciute ai piccoli rettili tremanti del tardo periodo Permiano .

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Arctognathus

Arctognathus.
Nobu Tamura

Nome e Cognome:

Arctognathus (greco per “mascella d’orso”); pronunciato ark-TOG-nath-us

Habitat:

Pianure dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Tardo Permiano (250 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa tre piedi di lunghezza e 20-25 libbre

Dieta:

La carne

Caratteristiche distintive:

Gambe lunghe; corporatura simile a un cane

Il bacino del Karoo in Sud Africa ha dimostrato di essere una ricca fonte di alcuni degli animali preistorici più strani del mondo: i terapsidi, o “rettili simili a mammiferi”. Parente stretto di Gorgonops e dell’Arctop (“faccia d’orso”) dal nome simile, Arctognathus era un inquietante rettile dall’aspetto canino, dotato di zampe lunghe, coda corta, muso vagamente coccodrillo e (per quanto ne sanno i paleontologi) un mantello di pelliccia simile a un mammifero. A tre piedi di lunghezza, Arctognathus era più piccolo della maggior parte dei suoi contemporanei, il che significa che probabilmente predava anfibi e lucertole che sfrecciavano molto più in basso nella catena alimentare del Permiano.

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Arctop

Arctop.
Nobu Tamura

Nome e Cognome:

Arctops (greco per “faccia d’orso”); pronunciato ARK-tops

Habitat:

Pianure dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Tardo Permiano (250 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa sei piedi di lunghezza e 100 libbre

Dieta:

La carne

Caratteristiche distintive:

Dimensioni moderate; gambe lunghe; muso simile a un coccodrillo

Alcuni dei terapsidi, o “rettili simili a mammiferi”, del periodo Permiano erano davvero molto simili ai mammiferi. Un buon esempio è Arctop, la “faccia d’orso”, un rettile dall’aspetto stranamente canino dotato di zampe lunghe, una coda corta e un muso simile a un coccodrillo con due zanne prominenti (Arctop presumibilmente possedeva anche la pelliccia, sebbene questa caratteristica non abbia t è stato conservato nella documentazione fossile, e probabilmente un metabolismo a sangue caldo.) Solo uno dei numerosi terapsidi dell’Africa meridionale del tardo Permiano, Arctops era strettamente correlato al nome ancor più impressionante Gorgonops, la “faccia di Gorgon”.

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Biarmosuchus

Biarmosuchus.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Biarmosuchus (greco per “Biarmia coccodrillo”); pronunciato bee-ARM-oh-SOO-cuss

Habitat:

Boschi dell’Asia centrale

Periodo storico:

Tardo Permiano (255 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa quattro piedi di lunghezza e 50 libbre

Dieta:

La carne

Caratteristiche distintive:

Testa grande; gambe snelle

Un terapside altrimenti insignificante – la famiglia dei “rettili simili a mammiferi” che ha preceduto i dinosauri e ha generato i primi mammiferi – Biarmosuchus è noto per essere (per quanto ne sanno i paleontologi) un esempio relativamente primitivo della razza, risalente a tutti i tempi al tardo periodo Permiano. Questo rettile delle dimensioni di un cane aveva gambe snelle, una grande testa e canini e incisivi affilati che indicano uno stile di vita carnivoro; come con tutti i terapsidi, è possibile che Biarmosuchus fosse anche benedetto da un metabolismo a sangue caldo e da una pelliccia simile a un cane, anche se forse non lo sapremo mai con certezza.

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Chiniquodon

Chiniquodon.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Chiniquodon (greco per “dente Chiniqua”); pronunciato chin-ICK-woe-don

Habitat:

Boschi del Sud America

Periodo storico:

Triassico medio (240-230 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa due piedi di lunghezza e 5-10 libbre

Dieta:

La carne

Caratteristiche distintive:

Testa grande; postura quadrupede; aspetto vagamente felino

Oggi, Chiniquodon è il nome generalmente accettato per ciò che era stato precedentemente classificato come tre generi separati di terapside: Chiniquodon, Belosodon e Probelosodon. In sostanza, questo rettile simile a un mammifero sembrava un giaguaro in scala ridotta, con la sua testa insolitamente allungata, il mantello di pelliccia isolante e (presumibilmente) il metabolismo a sangue caldo. Il Chiniqudon del Triassico medio possedeva anche più denti posteriori rispetto ad altri terapsidi del suo tempo – dieci ciascuno nella mascella superiore e inferiore – il che significa che probabilmente schiacciò le ossa della sua preda per arrivare al gustoso midollo all’interno.

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Cynognathus

Cynognathus.
Wikimedia Commons

Cynognathus possedeva molte caratteristiche “moderne” normalmente associate ai mammiferi (che si sono evoluti decine di milioni di anni dopo). I paleontologi credono che questo terapside avesse i capelli sportivi e potrebbe persino aver partorito per vivere giovani piuttosto che deporre le uova.

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Deuterosaurus

Deuterosaurus.
Dmitri Bogdanov

Nome e Cognome:

Deuterosaurus (greco per “seconda lucertola”); pronunciato DOO-teh-roe-SORE-us

Habitat:

Boschi della Siberia

Periodo storico:

Permiano medio (280 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 18 piedi di lunghezza e una tonnellata

Dieta:

Probabilmente onnivoro

Caratteristiche distintive:

Taglia larga; grosso teschio; postura quadrupede

Il deuterosauro è un buon esempio della famiglia dei terapsidi (rettili simili a mammiferi) noti come anteosauri, dal genere poster Anteosaurus. Questo grande rettile terrestre aveva un tronco spesso, gambe tentacolari e un cranio relativamente smussato e spesso con canini affilati nelle mascelle superiori. Come nel caso di molti grandi terapsidi del periodo Permiano, non è chiaro se il Deuterosaurus fosse un erbivoro o un carnivoro; alcuni esperti pensano che potrebbe essere stato onnivoro, un po ‘come un moderno orso grizzly. A differenza di altri terapsidi, era probabilmente ricoperto di pelle squamosa di rettile piuttosto che di pelliccia.

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Dicynodon

Dicynodon.
Sergey Krasovskiy

Nome e Cognome:

Dicynodon (greco per “due denti di cane”); pronunciato die-SIGH-no-don

Habitat:

Boschi dell’emisfero australe

Periodo storico:

Tardo Permiano (250 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa quattro piedi di lunghezza e 25-50 libbre

Dieta:

piante

Caratteristiche distintive:

Build stretta; cranio a becco con due grandi canini

Dicynodon (“due denti di cane”) era un rettile preistorico relativamente semplice e vanigliato che ha dato il nome a un’intera famiglia di terapsidi, i dicinodonti. La caratteristica più notevole di questo mangiatore di piante snello e inoffensivo era il suo cranio, che aveva un becco corneo e privo di denti ad eccezione di due grandi canini che sporgevano dalla mascella superiore (da cui il nome). Dicynodon era uno dei terapsidi più comuni (rettili simili a mammiferi) del tardo periodo Permiano; i suoi fossili sono stati riportati alla luce in tutto l’emisfero meridionale, tra cui Africa, India e persino l’Antartide, suggerendo la sua descrizione spiritosa come l’equivalente Permiano di un coniglio.

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Diictodon

Diictodon.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Diictodon (greco per “due denti di donnola”); pronunciato die-ICK-toe-don

Habitat:

Boschi dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Tardo Permiano (250 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 18 pollici di lunghezza e poche libbre

Dieta:

piante

Caratteristiche distintive:

Corpo stretto; postura quadrupede; testa oversize con due zanne di squalo

Come avrete intuito dal suo nome, Diictodon (“due denti di donnola”) era strettamente imparentato con un altro terapside primitivo, Dicynodon (“due denti di cane”). A differenza del suo più famoso contemporaneo, però, Diictodon si guadagnava da vivere scavando nel terreno, sia per regolare la sua temperatura corporea che per nascondersi dai predatori più grandi, un comportamento condiviso da un altro terapside Permiano, Cistecephalus. A giudicare dai suoi numerosi resti fossili, alcuni paleontologi pensano che solo i Diictodons maschi avessero le zanne, anche se la questione deve ancora essere risolta in modo definitivo.

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Dinodontosauri

Dinodontosauri.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Dinodontosaurus (greco per “terribile lucertola dai denti”); pronunciato DIE-no-DON-toe-SORE-us

Habitat:

Boschi del Sud America

Periodo storico:

Triassico medio (240-230 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa otto piedi di lunghezza e poche centinaia di libbre

Dieta:

Probabilmente onnivoro

Caratteristiche distintive:

Corporatura tozza; zanne nella mascella superiore

I dicynodont (“rettili a due denti di cane) del periodo Permiano erano creature relativamente piccole e inoffensive, ma non così i loro discendenti triassici come Dinodontosaurus. Questo dicynodont therapsid (” rettile simile a un mammifero “) era uno dei più grandi animali terrestri di Triassico del Sud America e, a giudicare dai resti di dieci giovani trovati confusi, vantava alcune abilità genitoriali abbastanza avanzate per il suo tempo. La parte “dente terribile” del nome lungo di questo rettile si riferisce alle sue zanne impressionanti, che possono o non possono avere stato usato per tagliare le prede vive.

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Dinogorgon

Dinogorgon.
Dmitri Bogdanov

Nome e Cognome:

Dinogorgon (greco per “terribile gorgone”); pronunciato DIE-no-GORE-gone

Habitat:

Boschi dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Tardo Permiano (250 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 10 piedi di lunghezza e 200-300 libbre

Dieta:

La carne

Caratteristiche distintive:

Teschio grande; build simile a un gatto

Uno dei terapsidi con il nome più spaventoso – i rettili simili a mammiferi che hanno preceduto e vissuto accanto ai dinosauri e hanno dato origine ai primi mammiferi durante il periodo Triassico – Dinogorgon occupava la stessa nicchia nel suo ambiente africano di un grande gatto moderno , predando i suoi compagni rettili. I suoi parenti più stretti sembrano essere stati altri due terapsidi predatori sudamericani, Lycaenops (“faccia di lupo”) e Gorgonops (“faccia di gorgone”). Questo rettile prende il nome dalla Gorgone, il mostro del mito greco che poteva trasformare gli uomini in pietra con un solo sguardo dai suoi occhi penetranti.

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Estemmenosuchus

Estemmenosuchus.
Dmitry Bogdanov

Nome e Cognome:

Estemmenosuchus (greco per “coccodrillo incoronato”); pronunciato ESS-teh-MEN-oh-SOO-kuss

Habitat:

Boschi dell’Europa orientale

Periodo storico:

Tardo Permiano (255 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 13 piedi di lunghezza e 500 libbre

Dieta:

Probabilmente onnivoro

Caratteristiche distintive:

Taglia larga; gambe tentacolari; corna smussate sul cranio

Nonostante il suo nome, che significa “coccodrillo incoronato”, Estemmenosuchus era in realtà un terapside, la famiglia di rettili ancestrale ai primi mammiferi. Con il suo grande cranio, le gambe allungate e tozze e il corpo tozzo simile a una mucca, Estemmenosuchus non sarebbe stato l’animale terrestre più veloce del suo tempo e del suo luogo, ma fortunatamente i predatori super agili dovevano ancora evolversi nel tardo periodo Permiano. Come con altri grandi terapsidi, gli esperti non sono del tutto sicuri di cosa mangiasse Estemmnosuchus; la scommessa più sicura è che fosse un onnivoro opportunista.

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Exaeretodon

Exaeretodon.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Exaeretodon (derivazione greca incerta); pronunciato EX-eye-RET-oh-don

Habitat:

Paludi del Sud America e dell’Asia meridionale

Periodo storico:

Tardo Triassico (230 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 5-6 piedi di lunghezza e 100-200 libbre

Dieta:

piante

Caratteristiche distintive:

Taglia larga; digrignare i denti nelle mascelle

Per quanto riguarda i rettili simili ai mammiferi, l’Exaeretodon sembra essere stato paragonabile nelle sue abitudini (se non nelle dimensioni e nell’aspetto) a una pecora moderna. Questo terapside vegetale era dotato di denti digrignanti nelle sue mascelle – una caratteristica distintamente dei mammiferi – ei suoi piccoli erano nati senza la capacità di masticare, il che presumibilmente richiedeva un alto livello di cure parentali postnatali. Forse la cosa più notevole, le femmine della specie hanno dato alla luce solo uno o due giovani alla volta, come evidenziato da esemplari fossili scoperti dal famoso paleontologo sudamericano Jose F. Bonaparte.

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Gorgonops

Gorgonops.
Nobu Tamura

Nome e Cognome:

Gorgonops (greco per “faccia di Gorgon”); pronunciato GORE-gone-ops

Habitat:

Pianure del Sud Africa

Periodo storico:

Tardo Permiano (255-250 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 10 piedi di lunghezza e 500-1,000 libbre

Dieta:

La carne

Caratteristiche distintive:

Testa lunga e piatta con denti canini; possibile postura bipede

Non si sa molto di Gorgonops, un genere di therapsid (i “rettili simili a mammiferi” che hanno preceduto i dinosauri e hanno dato origine ai primi mammiferi) rappresentato da una manciata di specie. Quello che sappiamo è che Gorgonops era uno dei più grandi predatori del suo tempo, raggiungendo una lunghezza rispettabile di circa 10 piedi e pesi da 500 a 1,000 libbre (non molto di cui vantarsi rispetto ai dinosauri successivi, ma abbastanza spaventoso per il tardo Permiano periodo). Come con altri terapsidi, è possibile che Gorgonops possa essere stato a sangue caldo e / o sfoggiato un cappotto di pelliccia, ma in attesa di ulteriori scoperte fossili non potremmo mai sapere con certezza.

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Hipposaurus

Hipposaurus.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Hipposaurus (greco per “lucertola cavallo”); pronunciato HIP-oh-SORE-us

Habitat:

Boschi dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Tardo Permiano (255 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa quattro piedi di lunghezza e 100 libbre

Dieta:

Probabilmente onnivoro

Caratteristiche distintive:

Tronco tozzo; postura quadrupede; mascelle deboli

La cosa più notevole di Hipposaurus, la “lucertola cavallo”, è quanto poco assomigliasse a un cavallo, anche se presumibilmente il famoso paleontologo Robert Broom non poteva saperlo quando ha chiamato questo genere nel 1940. Sulla base di un’analisi del suo cranio , questo terapside di medie dimensioni (rettile simile a un mammifero) del tardo periodo Permiano sembra avere mascelle molto deboli, il che significa che sarebbe stato limitato nella sua dieta a piante e animali piccoli e facilmente masticabili. E nel caso ve lo steste chiedendo, non era nemmeno vicino alle dimensioni di un cavallo, pesava solo circa 100 libbre.

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Inostrancevia

Inostrancevia.
Dmitry Bogdanov

Nome e Cognome:

Inostrancevia (dopo il geologo russo Alexander Inostrantsev); pronunciato EE-noh-stran-SAY-vee-ah

Habitat:

Boschi dell’Eurasia

Periodo storico:

Tardo Permiano (250 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 10 piedi di lunghezza e 500-1,000 libbre

Dieta:

Piccoli animali

Caratteristiche distintive:

Taglia larga; denti affilati

La pretesa di fama di Inostrancevia è che è il più grande terapside “gorgonopside” mai scoperto, un rettile Permiano lungo 10 metri che guardava avanti ai grandi dinosauri dell’era mesozoica, che era proprio dietro l’angolo, geologicamente parlando. Per quanto ben adattato come doveva essere al suo ambiente siberiano, tuttavia, Inostrancevia e i suoi compagni gorgonopsidi (come Gorgonops e Lycaenops) non riuscirono a oltrepassare il confine Permiano-Triassico, sebbene i terapsidi più piccoli a cui era correlato andassero per deporre le uova i primi mammiferi.

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Jonkeria

Jonkeria.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Jonkeria (greco per “da Jonkers”); pronunciato yon-KEH-ree-ah

Habitat:

Boschi dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Permiano medio (270 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 16 piedi di lunghezza e 500 libbre

Dieta:

Sconosciuto

Caratteristiche distintive:

Taglia larga; corporatura simile a un maiale; postura quadrupede

Jonkeria era molto simile al suo parente sudafricano Titanosuchus, anche se leggermente più grande e con zampe più corte e robuste. Questo terapside (rettile simile a un mammifero) è rappresentato da numerose specie, segno sicuro che alcune di queste specie potrebbero essere eventualmente “declassate”, eliminate o assegnate ad altri generi. La cosa più controversa di Jonkeria è ciò che mangiava: i paleontologi non possono decidere se questa creatura del Permiano cacciasse i grandi pelicosauri e gli archosauri del suo tempo, si nutrisse di piante o forse godesse di una dieta onnivora.

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Kannemeyeria

Kannemeyeria.
Dmitri Bogdanov

Nome e Cognome:

Kannemeyeria (“lucertola di Kannemeyer”); pronunciato CAN-eh-my-AIR-ee-ah

Habitat:

Boschi di Africa, Asia, Sud America e India

Periodo storico:

Triassico inferiore (245-240 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 10 piedi di lunghezza e 500 libbre

Dieta:

piante

Caratteristiche distintive:

Testa grande; tronco tozzo; postura quadrupede con gambe divaricate

Uno dei più diffusi di tutti i terapsidi (rettili simili a mammiferi) del primo periodo Triassico, le specie di Kannemeyeria sono state portate alla luce fino in Africa, India e Sud America. Questo rettile grande e dall’aspetto sgraziato sembra aver condotto un’esistenza simile a una mucca, sgranocchiando la vegetazione senza pensare mentre eludeva l’attacco di terapsidi e archosauri predatori più piccoli, più agili (tuttavia, apparteneva a un ramo therapsid diverso da quello che si è effettivamente evoluto in mammiferi! ). Un genere correlato, il cinese Sinokannemeyeria, potrebbe ancora rivelarsi una specie di Kannemeyeria.

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Cheratocefalo

Cheratocefalo.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Keratocephalus (greco per “testa cornuta”); pronunciato KEH-rat-oh-SEFF-ah-luss

Habitat:

Paludi dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Permiano medio (265-260 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa nove piedi di lunghezza e una tonnellata

Dieta:

Probabilmente carne

Caratteristiche distintive:

Corporatura tozza; muso smussato; corno corto sul naso

Dal momento che è stato scoperto nei letti del Tapinocephalus Assemblage in Sud Africa, potresti non essere sorpreso di apprendere che Keratocephalus era un parente stretto di Tapinocephalus, un altro terapside più grande del periodo Permiano medio. La cosa interessante del cheratocefalo è che è rappresentato nella documentazione fossile da una varietà di teschi di forma diversa – alcuni dal muso lungo, altri dal muso corto – che possono essere un segno di differenziazione sessuale o (alternativamente) un suggerimento che il suo genere fosse compreso di diverse specie diverse.

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Lycaenops

Lycaenops.
Nobu Tamura

Nome e Cognome:

Lycaenops (greco per “faccia di lupo”); pronunciato LIE-can-ops

Habitat:

Boschi dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Permiano medio (280 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa tre piedi di lunghezza e 20-30 libbre

Dieta:

La carne

Caratteristiche distintive:

Taglia piccola; mascelle zannute; postura quadrupede

Uno dei più mammiferi dei terapsidi, o “rettili simili a mammiferi”, Lycaenops assomigliava a un lupo in scala ridotta, con una corporatura snella, mascelle strette e zanne e (probabilmente) pelliccia. Ancora più importante per un predatore del Permiano, le gambe di Lycaenop erano relativamente lunghe, dritte e strette, rispetto alla postura aperta dei suoi compagni rettili (sebbene non così lunghe e dritte come le gambe di dinosauri molto più tardi, che erano caratterizzate dalla loro postura eretta) . Non c’è modo di saperlo con certezza, ma è possibile che Lycaenops abbia cacciato in branchi per abbattere i terapsidi più grandi dell’Africa meridionale come Titanosuchus.

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Lystrosaurus

Lystrosaurus.
Wikimedia Commons

A giudicare dai numerosi resti fossili di Lystrosaurus che sono stati scoperti fino in India, Sud Africa e persino in Antartide, questo rettile simile a un mammifero del tardo Permiano era straordinariamente diffuso per il suo tempo. Guarda un profilo approfondito del Lystrosaurus

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Moschops

Moschops.
Dmitri Bogdanov

Può sembrare difficile da credere, ma l’enorme terapside del Permiano Moschops è stato il protagonista di uno spettacolo televisivo per bambini di breve durata nel 1983, anche se non è chiaro se i produttori sapessero che non era tecnicamente un dinosauro.

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Phthinosuchus

Phthinosuchus.
Dmitri Bogdanov

Nome e Cognome:

Phthinosuchus (greco per “coccodrillo appassito”); pronunciato FTHIE-no-SOO-kuss

Habitat:

Boschi dell’Europa occidentale

Periodo storico:

Permiano medio-tardo (270-260 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa cinque piedi di lunghezza e 100-200 libbre

Dieta:

Probabilmente carne

Caratteristiche distintive:

Cranio stretto con muso smussato; postura quadrupede

Phthinosuchus è tanto misterioso quanto impronunciabile il suo nome: questo “coccodrillo appassito” era chiaramente un tipo di terapside (noto anche come rettile simile ai mammiferi), ma possedeva molte caratteristiche anatomiche in comune con i pelycosauri, un altro ramo di antichi rettili che precedettero il primo dinosauri e si estinsero alla fine del periodo Permiano. Poiché si sa così poco di Phthinosuchus, si trova ai margini della classificazione del terapside, una situazione che può cambiare man mano che vengono alla luce più esemplari fossili.

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Placerias

Placerias.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Placerias; pronunciato plah-SEE-ree-ahs

Habitat:

Pianure del Nord America occidentale

Periodo storico:

Tardo Triassico (220-215 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 10 piedi di lunghezza e 1 tonnellata

Dieta:

piante

Caratteristiche distintive:

Corpo tozzo con postura quadrupede; becco sul muso; due piccole zanne

Placerias era uno degli ultimi terapsidi dicynodont (“due denti di cane”), la famiglia di rettili simili a mammiferi che hanno generato i primi veri mammiferi. Per fare un paragone tra i mammiferi, le Placerias tozze, con le gambe tozze e di una tonnellata avevano una strana somiglianza con un ippopotamo: è anche possibile che questo rettile passasse gran parte del suo tempo in acqua, come fanno i moderni ippopatomi. Come altri dicinodonti, Placerias fu estinto dall’ondata di dinosauri meglio adattati che apparve durante il tardo Triassico.

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Pristerognathus

Pristerognathus.
Dmitri Bogdanov

Nome e Cognome:

Pristerognathus (derivazione greca incerta); pronunciato PRISS-teh-ROG-nah-thuss

Habitat:

Boschi dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Tardo Permiano (250 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa sei piedi di lunghezza e 100-200 libbre

Dieta:

La carne

Caratteristiche distintive:

Corporatura snella; postura quadrupede; grandi zanne nella mascella superiore

Pristerognathus era uno dei tanti terapsidi carnivori (noti anche come rettili simili a mammiferi) del tardo Permiano in Sud Africa; questo genere era noto per le sue zanne eccezionalmente grandi, che presumibilmente usava per infliggere ferite letali ai rettili più lenti del suo ecosistema. È possibile che Pristerognathus cacciasse in branco, anche se ancora non ci sono prove per questo; in ogni caso, i terapsidi si estinsero alla fine del periodo Triassico, anche se non prima di deporre le uova i primi mammiferi.

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Procynosuchus

Procynosuchus.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Procynosuchus (greco per “davanti al cane coccodrillo”); pronunciato PRO-sigh-no-SOO-kuss

Habitat:

Boschi dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Tardo Permiano (255 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa due piedi di lunghezza e 5-10 libbre

Dieta:

Pesce

Caratteristiche distintive:

Muso stretto; zampe posteriori simili a una pagaia; postura quadrupede

Procynosuchus era un primo esempio di terapsidi “dai denti di cane”, o “rettili simili a mammiferi”, noti come cinodonti (al contrario dei dicynodonti, i terapsidi “a due denti di cane”; non preoccuparti se tutto questo il gergo sembra confuso!). Sulla base della sua anatomia, i paleontologi ritengono che Procynosuchus fosse un abile nuotatore, che si tuffava nei laghi e nei fiumi del suo habitat dell’Africa meridionale per catturare piccoli pesci. Questa creatura del Permiano aveva denti molto simili a mammiferi, ma le sue altre caratteristiche anatomiche (come la sua colonna vertebrale rigida) erano decisamente rettiliane.

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Raranimus

Raranimus.
Dmitry Bogdanov

Nome e Cognome:

Raranimus (greco per “spirito raro”); pronunciato rah-RAN-ih-muss

Habitat:

Boschi dell’Asia

Periodo storico:

Primo Permiano (270 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa due piedi di lunghezza e 5-10 libbre

Dieta:

Probabilmente onnivoro

Caratteristiche distintive:

Taglia piccola; postura quadrupede; canini nella mascella superiore

“Diagnosticato” nel 2009 sulla base di un singolo cranio parziale, Raranimus potrebbe rivelarsi il primo therapsid (rettile simile a un mammifero) mai scoperto – e poiché i terapsidi erano direttamente ancestrali ai primi mammiferi, questa piccola bestia potrebbe abitare un posto vicino alla radice dell’albero evolutivo umano. La scoperta di Raranimus in Cina suggerisce che i terapsidi potrebbero aver avuto origine in Asia durante il periodo Permiano medio, poi irradiarsi in altri territori (in particolare l’Africa meridionale, dove sono stati trovati molti generi di terapsidi risalenti al tardo Permiano).

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Sinokannemeyeria

Sinokannemeyeria (Wikimedia Commons).

Nome e Cognome:

Sinokannemeyeria (“il rettile cinese di Kannemeyer”); pronunciato SIGH-no-CAN-eh-my-AIR-ee-ah

Habitat:

Boschi dell’Asia

Periodo storico:

Triassico medio (235 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa sei piedi di lunghezza e 500-1,000 libbre

Dieta:

piante

Caratteristiche distintive:

Becco cornea; gambe corte; corpo a botte

Come il diffuso Lystrosaurus – di cui potrebbe essere stato un diretto discendente – Sinokannemeyeria era un dicynodont, un sottogruppo dei terapsidi, o rettili simili ai mammiferi, che ha preceduto i dinosauri e alla fine si è evoluto nei primi mammiferi del tardo Triassico. Questo erbivoro tagliava una figura sgraziata, con la sua testa spessa e dal becco, mascelle sdentate, due zanne corte e profilo simile a un maiale; probabilmente viveva di una vegetazione estremamente dura, che macinava con le sue massicce mascelle. Sinokannemeyeria potrebbe ancora essere assegnata come specie del suo cugino leggermente più pronunciato, Kannemeyeria.

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Styracocephalus

Styracocephalus.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Styracocephalus (greco per “testa appuntita”); pronunciato STY-rack-oh-SEFF-ah-luss

Habitat:

Boschi dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Tardo Permiano (265-260 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 15 piedi di lunghezza e una tonnellata

Dieta:

piante

Caratteristiche distintive:

Taglia larga; cresta sulla testa

In apparenza, Styracocephalus guardava avanti agli adrosauri, o dinosauri dal becco d’anatra, del tardo periodo Cretaceo: si trattava di un grande terapside erbivoro quadrupede (“rettile simile a un mammifero”) che sfoggiava una distintiva cresta sulla testa, che può hanno dimensioni e forma variabili tra maschi e femmine. Alcuni paleontologi ritengono che Styracocephalus abbia trascorso parte del suo tempo in acqua (come un moderno ippopotamo), ma al momento non ci sono prove certe a sostegno di questa conclusione. A proposito, Styracocephalus era una creatura completamente diversa dal successivo Styracosaurus, un dinosauro ceratopsiano.

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Tetraceratops

Tetraceratops.
Dmitri Bogdanov

Nome e Cognome:

Tetraceratops (greco per “faccia a quattro corna”); pronunciato TET-rah-SEH-rah-tops

Habitat:

Boschi del Nord America

Periodo storico:

Primo Permiano (290 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa tre piedi di lunghezza e 20-25 libbre

Dieta:

Piccoli animali

Caratteristiche distintive:

Corna sul viso; postura simile a una lucertola

Nonostante il suo nome, il Tetraceratops era un animale completamente diverso dal Triceratops, un dinosauro ceratopsiano vissuto centinaia di milioni di anni dopo. In realtà, questa piccola lucertola non era nemmeno un vero dinosauro, ma un terapside (“rettile simile a un mammifero”), secondo alcuni il primo ancora scoperto e strettamente correlato ai pelicosauri (esempio più famoso: Dimetrodon) che lo hanno preceduto . Tutto quello che sappiamo sul tetraceratopo si basa su un singolo cranio trovato in Texas nel 1908, che i paleontologi continuano a studiare mentre escogitano le relazioni evolutive tra i primi rettili non dinosauri.

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Theriognathus

Theriognathus.
Dmitri Bogdanov

Nome e Cognome:

Theriognathus (greco per “mascella di mammifero”); pronunciato THEH-ree-OG-nah-thuss

Habitat:

Boschi dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Tardo Permiano (250 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa tre piedi di lunghezza e 20-30 libbre

Dieta:

La carne

Caratteristiche distintive:

Muso stretto; corporatura snella; possibilmente pelliccia

Se ti sei imbattuto in un Theriognathus adulto 250 milioni di anni fa, durante il tardo periodo Permiano, potresti essere perdonato per averlo scambiato per una iena o donnola dei giorni nostri: ci sono buone probabilità che questo therapsid (rettile simile a un mammifero) fosse ricoperto di pelliccia, e aveva certamente il profilo lucido di un predatore di mammiferi. È persino concepibile che Theriognathus possedesse un metabolismo a sangue caldo, sebbene sia possibile spingere troppo oltre le analogie con i mammiferi: ad esempio, questa antica creatura conservava una mascella distintamente rettiliana. Per la cronaca, i terapsidi hanno generato i primi veri mammiferi del tardo Triassico, quindi forse tutti quegli equipaggiamenti da mammiferi non sarebbero stati fuori questione!

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thrinaxodon

Thrinaxodon.
Wikimedia Commons

I paleontologi ritengono che il Thrinaxodon possa essere stato ricoperto di pelliccia e potrebbe anche aver avuto un naso umido, simile a un gatto. A completare la somiglianza con i tabbies moderni, è possibile che anche il therapsid sfoggiava baffi (e per quanto ne sappiamo, strisce arancioni e nere).

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Tiarajudens

Tiarajudens.
Nobu Tamura

Nome e Cognome:

Tiarajudens (greco per “denti Tiaraju”); pronunciato tee-AH-rah-HOO-dens

Habitat:

Paludi del Sud America

Periodo storico:

Tardo Permiano (260 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa quattro piedi di lunghezza e 75 libbre

Dieta:

piante

Caratteristiche distintive:

Dimensioni moderate; grandi canini a forma di sciabola

I canini prominenti e simili a sciabole sono solitamente associati a mammiferi megafauna come la tigre dai denti a sciabola (che utilizzava la sua attrezzatura dentale per infliggere ferite da taglio profonde alla sua sfortunata preda). Questo è ciò che rende Tiarajudens così insolito: questo therapsid delle dimensioni di un cane, o “rettile simile a un mammifero”, era chiaramente un devoto vegetariano, eppure possedeva un paio di canini sovradimensionati alla pari di qualsiasi cosa sfoggiata da Smilodon. Chiaramente, Tiarajudens non ha sviluppato questi canini per intimidire le felci giganti; piuttosto, erano molto probabilmente una caratteristica selezionata sessualmente, il che significa che i maschi con elicotteri più grandi avevano l’opportunità di accoppiarsi con più femmine. C’è anche la possibilità che Tiarajudens abbia usato i suoi denti per tenere a bada i terapsidi carnivori più grandi del tardo Permiano.

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Titanofono

Titanofono.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Titanophoneus (greco per “assassino titanico”); pronunciato tie-TAN-oh-PHONE-ee-us

Habitat:

Boschi dell’Asia centrale

Periodo storico:

Tardo Permiano (255-250 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa otto piedi di lunghezza e 200 libbre

Dieta:

La carne

Caratteristiche distintive:

Coda e testa lunghe; gambe corte e tentacolari

Come i terapsidi, o rettili simili a mammiferi, vanno, Titanophoneus è stato un po ‘ipervenduto dai paleontologi. È vero, questo “assassino titanico” era probabilmente pericoloso per altri terapsidi del tardo periodo Permiano, ma doveva essere positivamente innocuo rispetto ai più grandi rapaci e tirannosauri vissuti quasi 200 milioni di anni dopo. Probabilmente la caratteristica più avanzata di Titanophoneus erano i suoi denti: due canini a forma di pugnale nella parte anteriore, accompagnati da incisivi affilati e molari piatti nella parte posteriore per macinare la carne. Come con altri rettili simili ai mammiferi – che hanno poi generato i primi veri mammiferi del tardo Triassico – è possibile che Titanophoneus fosse ricoperto di pelliccia e avesse un metabolismo a sangue caldo, anche se forse non lo sapremo mai con certezza.

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Titanosuchus

Titanosuchus.
Dmitri Bogdanov

Nome e Cognome:

Titanosuchus (greco per “coccodrillo gigante”); pronunciato tie-TAN-oh-SOO-kuss

Habitat:

Paludi del Sud Africa

Periodo storico:

Tardo Permiano (255 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Lungo circa sei piedi e poche centinaia di libbre

Dieta:

Probabilmente pesci e piccoli animali

Caratteristiche distintive:

Testa e corpo simili a coccodrilli

Il nome impressionante Titanosuchus (greco per “coccodrillo gigante”) è un po ‘un imbroglione: questo rettile non era affatto un coccodrillo, ma un therapsid (rettile simile a un mammifero), e sebbene fosse abbastanza grande per gli standard permiani non lo era Non è neanche lontanamente un gigante. Per quanto ne sanno i paleontologi, Titanosuchus si inclinò decisamente verso l’estremità rettile dello spettro del “rettile simile a un mammifero”, avendo quasi certamente una pelle liscia e rettiliana e privo del presunto metabolismo a sangue caldo di terapsidi pelosi successivi. Era strettamente imparentato con un altro antico rettile con un nome ingannevole, il per lo più innocuo Titanophoneus (“assassino gigante”).

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Trirachodon

Trirachodon.
Wikimedia Commons

Nome e Cognome:

Trirachodon; pronunciato try-RACK-oh-don

Habitat:

Boschi dell’Africa meridionale

Periodo storico:

Triassico inferiore (240 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa un piede di lunghezza e poche libbre

Dieta:

Insetti

Caratteristiche distintive:

Taglia piccola; muso stretto; postura quadrupede

Trirachodon rappresenta uno dei reperti fossili più spettacolari degli ultimi anni: una squadra di scavi autostradali vicino a Johannesburg, in Sud Africa, ha scoperto una tana completa contenente 20 esemplari di Trirachodon più o meno completi, dai giovani agli adulti. Chiaramente, questo piccolo terapside (rettile simile a un mammifero) non solo si nascondeva sottoterra, ma viveva in comunità sociali, una caratteristica sorprendentemente avanzata per un rettile di 240 milioni di anni. In precedenza, si pensava che questo tipo di comportamento fosse iniziato con i primi mammiferi del periodo Triassico, che si sono evoluti milioni di anni dopo.

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Ulemosaurus

Ulemosaurus viene attaccato da Titanophoneus.
Sergey Krasovskiy

Nome e Cognome:

Ulemosaurus (greco per “lucertola del fiume Ulema”); pronunciato oo-LAY-moe-SORE-us

Habitat:

Boschi dell’Asia centrale

Periodo storico:

Tardo Permiano (250 milioni di anni fa)

Dimensioni e peso:

Circa 13 piedi di lunghezza e 1,000 libbre

Dieta:

Probabilmente onnivoro

Caratteristiche distintive:

Cranio denso; corpo grande e tozzo

Come altri grandi terapsidi (“rettili simili a mammiferi”) del tardo periodo Permiano, l’Ulemosaurus era un rettile tozzo, dalle zampe aperte ed estremamente lento che non è stato minacciato completamente dai predatori più agili che si sono evoluti solo decine di milioni di anni dopo. Questa creatura delle dimensioni di un toro si distingueva per il suo cranio estremamente spesso, segno che i maschi potrebbero essersi testati l’un l’altro per il dominio all’interno della mandria. Mentre il suo corpo voluminoso indica una dieta erbivora, alcuni paleontologi ritengono che l’Ulemosaurus (e altri grandi terapsidi) possa essere stato opportunisticamente onnivoro, fondamentalmente mangiando tutto ciò che poteva sperare di digerire.