Pianeti terrestri: mondi rocciosi vicini al sole

Oggi sappiamo cosa sono i pianeti: altri mondi. Ma quella conoscenza è piuttosto recente in termini di storia umana. Fino al 1600, i pianeti sembravano misteriose luci nel cielo ai primi osservatori delle stelle. Sembravano muoversi nel cielo, alcuni più rapidamente di altri. Gli antichi greci usavano il termine “planetes”, che significa “vagabondo”, per descrivere questi oggetti misteriosi e i loro movimenti apparenti. Molte culture antiche li vedevano come dei, eroi o dee.

Fu solo con l’avvento del telescopio che i pianeti smisero di essere esseri ultraterreni e presero il loro giusto posto nelle nostre menti come mondi reali a tutti gli effetti. La scienza planetaria iniziò quando Galileo Galilei e altri iniziarono a guardare i pianeti e tentarono di descriverne le caratteristiche.

Ordinamento dei pianeti

Gli scienziati planetari hanno da tempo ordinato i pianeti in tipi specifici. Mercurio, Venere, Terra e Marte sono chiamati “pianeti terrestri”. Il nome deriva dall’antico termine per la Terra, che era “Terra”. I pianeti esterni Giove, Saturno, Urano e Nettuno sono conosciuti come i “giganti gassosi”. Questo perché la maggior parte della loro massa risiede nelle loro enormi atmosfere che soffocano i minuscoli nuclei rocciosi in profondità.

Esplorando i pianeti terrestri

I mondi terrestri sono anche chiamati “mondi rocciosi”. Questo perché sono fatti principalmente di rock. Sappiamo molto sui pianeti terrestri, in gran parte basato sull’esplorazione del nostro pianeta e sui flyby di veicoli spaziali e sulle missioni di mappatura degli altri. La Terra è la base principale per il confronto – il “tipico” mondo roccioso. Tuttavia, ci sono grandi differenze tra la Terra e gli altri terrestri. Diamo un’occhiata a come sono simili e come differiscono.

Terra: il nostro mondo natale e la terza roccia dal sole

La Terra è un mondo roccioso con un’atmosfera, e così sono due dei suoi vicini più prossimi: Venere e Marte. Mercurio è anche roccioso, ma ha poca o nessuna atmosfera. La Terra ha una regione centrale metallica fusa coperta da un mantello roccioso e una superficie esterna rocciosa. Circa il 75% di quella superficie è ricoperta d’acqua, principalmente negli oceani del mondo. Quindi, potresti anche dire che la Terra è un mondo acquatico con sette continenti che interrompono l’ampia distesa degli oceani. La Terra ha anche attività vulcanica e tettonica (che è responsabile dei terremoti e dei processi di costruzione delle montagne). La sua atmosfera è densa, ma non così pesante o densa come quella dei giganti gassosi esterni. Il gas principale è principalmente azoto, con ossigeno e quantità minori di altri gas. C’è anche vapore acqueo nell’atmosfera e il pianeta ha un campo magnetico generato dal nucleo che si estende nello spazio e aiuta a proteggerci dalle tempeste solari e da altre radiazioni.

Venere: seconda roccia dal sole

Venere è il prossimo vicino planetario più vicino a noi. È anche un mondo roccioso, devastato dal vulcanismo e ricoperto da un’atmosfera pesante e soffocante composta principalmente da anidride carbonica. Ci sono nuvole in quell’atmosfera che fanno piovere acido solforico sulla superficie secca e surriscaldata. Un tempo, in un passato molto lontano, Venere potrebbe aver avuto oceani d’acqua, ma se ne sono andati da tempo: vittime di un effetto serra in fuga. Venere non ha un campo magnetico generato internamente. Gira molto lentamente sul proprio asse (243 giorni terrestri equivalgono a un giorno di Venere) e questo potrebbe non essere sufficiente per stimolare l’azione nel suo nucleo necessaria per generare un campo magnetico.

Mercurio: la roccia più vicina al sole

Il minuscolo pianeta di colore scuro Mercurio orbita più vicino al Sole ed è un mondo fortemente carico di ferro. Non ha atmosfera, campo magnetico e acqua. Potrebbe avere un po ‘di ghiaccio nelle regioni polari. Mercurio un tempo era un mondo vulcanico, ma oggi è solo una palla di roccia craterizzata che si congela e si riscalda alternativamente mentre orbita attorno al Sole.

Marte: quarta roccia dal sole

Di tutti i terrestri, Marte è l’analogo più vicino alla Terra. È fatto di roccia, proprio come lo sono gli altri pianeti rocciosi, e ha un’atmosfera, sebbene sia molto sottile. Il campo magnetico di Marte è molto debole e c’è una sottile atmosfera di anidride carbonica. Naturalmente, non ci sono oceani o acqua corrente sul pianeta, sebbene ci siano molte prove di un passato più caldo e acquoso.

I mondi rocciosi in relazione al sole

I pianeti terrestri condividono tutti una caratteristica molto importante: orbitano vicino al Sole. Probabilmente si sono formati vicino al Sole durante il periodo in cui sono nati il ​​Sole ei pianeti. La stretta vicinanza al Sole ha “bruciato” gran parte del gas idrogeno e dell’inventario dei ghiacci che esisteva all’inizio del Sole appena formato. Gli elementi rocciosi potevano resistere al calore e quindi sono sopravvissuti al calore della stella neonata. 

I giganti gassosi possono essersi formati in qualche modo vicino al Sole neonato, ma alla fine sono migrati verso le loro posizioni attuali. Il sistema solare esterno è più ospitale per l’idrogeno, l’elio e altri gas che costituiscono la maggior parte di quei pianeti giganti gassosi. Vicino al Sole, tuttavia, i mondi rocciosi potrebbero resistere al calore del Sole e rimangono vicini alla sua influenza fino ad oggi.

Mentre gli scienziati planetari studiano la composizione della nostra flotta di mondi rocciosi, stanno imparando molto che li aiuterà a capire la formazione e l’esistenza dei pianeti rocciosi che circondano altri Soli. E, poiché la scienza è fortuita, ciò che imparano su altre stelle li aiuterà a saperne di più sull’esistenza e sulla storia della formazione della piccola collezione di pianeti terrestri del Sole.