9 animali che mangiavano dinosauri

È difficile immaginare un dinosauro mangiato da qualcosa che non sia un dinosauro più grande e più affamato: dopotutto, non erano questi i predatori apicali dell’era mesozoica, che banchettavano abitualmente con mammiferi, uccelli, rettili e pesci? Il fatto è, tuttavia, che i dinosauri mangiatori di carne e piante allo stesso modo si sono spesso trovati all’estremità sbagliata della catena alimentare, o sopraffatti da vertebrati di dimensioni comparabili o divorati come cuccioli o giovani da predatori opportunisti. Di seguito scoprirai nove animali che, secondo un fossile incontestabile o prove indiziarie, hanno mangiato vari dinosauri a colazione, pranzo e cena. 

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Deinosuchus

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Un coccodrillo preistorico lungo 35 piedi del tardo Cretaceo del Nord America, Deinosuchus ha avuto molte opportunità di sgranocchiare qualsiasi dinosauro mangia-piante che si avventurava troppo vicino al bordo del fiume. I paleontologi hanno scoperto ossa di adrosauro sparse con segni di denti di Deinosuchus, anche se non è chiaro se questi dinosauri dal becco d’anatra siano caduti in un’imboscata o siano stati semplicemente spazzati via dopo la loro morte, e ci sono anche prove di attacchi di Deinosuchus su tirannosauri adulti come Appalachiosaurus e Albertosaurus. Se Deinosuchus ha effettivamente cacciato e mangiato i dinosauri, probabilmente lo ha fatto alla maniera dei moderni coccodrilli, trascinando le sue sfortunate vittime nell’acqua e sommergendole fino ad annegare.

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Repenomamus

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C’erano due specie del mammifero del primo Cretaceo Repenomamus, R. robustus e R. giganticus, che potrebbero darti un’impressione fuorviante delle dimensioni di questo animale: gli adulti adulti pesavano solo 25 o 30 libbre bagnati. Ciò è stato, tuttavia, molto impressionante per gli standard dei mammiferi mesozoici e aiuta a spiegare come è stato scoperto che un esemplare di Repenomamus ospitava i resti fossili di uno Psittacosaurus giovanile, un genere di dinosauro con le corna e frange lontanamente ancestrale al Triceratopo. Il guaio è che non possiamo dire se questo particolare Repenomamus abbia attivamente cacciato e ucciso la sua piccola preda, o se lo avesse spazzato via dopo che era morto per cause naturali.

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Quetzalcoatlus

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Uno dei più grandi pterosauri mai vissuti, Quetzalcoatlus aveva un’apertura alare di 35 piedi e potrebbe aver pesato fino a 500 o 600 libbre, proporzioni che hanno spinto alcuni esperti a chiedersi se fosse in grado di volare attivo. Se Quetzalcoatlus fosse, in effetti, un carnivoro terrestre, che calpestava il sottobosco nordamericano con le sue due zampe posteriori, allora i dinosauri avrebbero sicuramente figurato nella sua dieta, non un Ankylosaurus adulto, ma più facilmente digeribili giovani e piccoli.

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cretoxyrhina mantelli

Alain Beneteau

È come un episodio del Mesozoic CSI: nel 2005, un cacciatore di fossili dilettante in Kansas ha scoperto le ossa della coda fossilizzate di un dinosauro dal becco d’anatra, che portavano quelli che sembravano essere i segni dei denti di uno squalo. Il sospetto inizialmente cadde sul tardo Cretaceo Squalicorax, ma la partita non fu del tutto corretta; un serio lavoro investigativo ha poi identificato il colpevole più probabile, Cretoxyrhina, alias Ginsu Shark. Chiaramente, questo dinosauro non era uscito per una nuotata pomeridiana quando ha attaccato improvvisamente, ma era già annegato ed è stato opportunisticamente sfilettato dalla sua nemesi affamata.

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Sanajeh

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Per gli standard del mostruoso Titanoboa, il serpente preistorico Sanajeh non era molto impressionante, a malapena 10 piedi di lunghezza e spesso come un alberello. Ma questo rettile aveva una strategia di alimentazione unica, cercando i siti di nidificazione dei dinosauri titanosauri e divorando le uova a titolo definitivo o divorando gli sfortunati cuccioli mentre emergevano alla luce del giorno. Come sappiamo tutto questo? Bene, un esemplare di Sanajeh è stato recentemente scoperto in India avvolto attorno a un uovo di titanosauro conservato, con il fossile di un cucciolo di titanosauro lungo 20 pollici che si trova nelle vicinanze!

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Didelphodon

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Il caso per le inclinazioni a mangiare i dinosauri di Didelphodon è nel migliore dei casi circostanziale, ma interi documenti accademici in rispettabili riviste di paleontologia si sono basati su meno. Studi sul suo cranio e le sue mascelle hanno dimostrato che Didelphodon possedeva il morso più forte di qualsiasi mammifero mesozoico conosciuto, quasi alla pari con i cani “schiaccia ossa” della tarda era cenozoica e superiore a quello della iena moderna; la conclusione logica è che i piccoli vertebrati, compresi i dinosauri appena nati, erano una componente importante della sua dieta.

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Mosasauro

Nobu Tamura

Nella scena culminante di Jurassic World, un gigantesco Mosasaurus trascina Indominus rex in una tomba acquosa. Ammesso che anche i più grandi esemplari di Mosasaurus fossero circa 10 volte più piccoli del mostro di Jurassic World e che Indominus rex sia un dinosauro completamente inventato, questo potrebbe non essere lontano dal segno: ci sono tutte le ragioni per credere che i mosasauri abbiano attaccato i dinosauri che caduto accidentalmente in acqua durante tempeste, alluvioni o migrazioni. La migliore prova circostanziale: lo squalo preistorico Cretoxyrhina, un contemporaneo marino dei mosasauri, aveva anche i dinosauri nel menu della cena.

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Tenie

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I dinosauri e altri animali vertebrati non devono necessariamente essere consumati dall’esterno; possono anche essere mangiati dall’interno. Una recente analisi dei coproliti (cacca fossilizzata) di un genere non identificato di dinosauro carnivoro mostra che gli intestini di questo teropode erano infestati da nematodi, trematodi e, per quanto ne sappiamo, tenie lunghe trenta metri. Ci sono anche buone prove circostanziali per i parassiti mesozoici: uccelli e coccodrilli moderni discendono entrambi dalla stessa famiglia di rettili dei dinosauri e le loro viscere tortuose sono a malapena pulite. Quello che non possiamo dire con certezza è se queste tenie delle dimensioni di un tirannosauro abbiano fatto ammalare i loro ospiti o abbiano svolto una sorta di funzione simbiotica.

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Scarabei noiosi

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Come tutti gli animali, i dinosauri si sono decomposti dopo la loro morte, un processo compiuto da batteri, vermi e (nel caso di un esemplare fossile del dinosauro dal becco d’anatra Nemegtomaia) coleotteri ossessivi. Apparentemente, questo sfortunato mangiatore di piante è finito per metà sepolto nel letame dopo essere morto per cause naturali, lasciando il lato sinistro del suo corpo esposto a coleotteri affamati della famiglia Dermestidae.