Guerra civile americana: il maggiore generale George H. Thomas

Il maggiore generale George H. Thomas era un noto comandante dell’Unione durante la guerra civile americana (1861-1865). Sebbene fosse un virginiano di nascita, Thomas scelse di rimanere fedele agli Stati Uniti all’inizio della guerra civile. Un veterano della guerra messicano-americana, vide un ampio servizio nel teatro occidentale e prestò servizio sotto superiori come i generali maggiori Ulysses S. Grant e William T. Sherman. Thomas è venuto alla ribalta nazionale dopo che i suoi uomini hanno preso una posizione eroica nella battaglia di Chickamauga. Soprannominato “Rock of Chickamauga”, in seguito comandò gli eserciti durante la campagna per catturare Atlanta e vinse una straordinaria vittoria nella battaglia di Nashville.

Primi anni di vita

George Henry Thomas nacque il 31 luglio 1816 a Newsom’s Depot, Virginia. Cresciuto in una piantagione, Thomas è stato uno dei tanti che hanno violato la legge e hanno insegnato a leggere alle persone schiave della sua famiglia. Due anni dopo la morte di suo padre nel 1829, Thomas e sua madre portarono i suoi fratelli al sicuro durante la ribellione da parte di persone schiavizzate guidate da Nat Turner.

Inseguita dagli uomini di Turner, la famiglia Thomas fu costretta ad abbandonare la carrozza e fuggire a piedi attraverso i boschi. Correndo attraverso Mill Swamp e le terre basse del fiume Nottoway, la famiglia ha trovato sicurezza nel capoluogo della contea di Jerusalem, Virginia. Poco dopo, Thomas divenne assistente di suo zio James Rochelle, cancelliere locale, con l’obiettivo di diventare avvocato.

West Point

Dopo poco tempo, Thomas divenne insoddisfatto dei suoi studi legali e si rivolse al rappresentante John Y. Mason per un appuntamento a West Point. Sebbene avvertito da Mason che nessuno studente del distretto aveva mai completato con successo il corso di studi dell’Accademia, Thomas accettò la nomina. Arrivato all’età di 19 anni, Thomas ha condiviso una stanza con William T. Sherman.

Diventando rivali amichevoli, Thomas sviluppò presto una reputazione tra i cadetti per essere deliberato e freddo. La sua classe comprendeva anche il futuro comandante confederato Richard S. Ewell. Laureatosi al 12 ° posto nella sua classe, Thomas fu incaricato come sottotenente e assegnato alla 3a artiglieria degli Stati Uniti.

Assegnazioni anticipate

Inviato per il servizio nella seconda guerra Seminole in Florida, Thomas arrivò a Fort Lauderdale, FL nel 1840. Inizialmente servendo come fanteria, lui ei suoi uomini condussero pattugliamenti di routine nella zona. La sua interpretazione in questo ruolo gli valse una promozione per il brevetto a primo tenente il 6 novembre 1841.

Mentre era in Florida, l’ufficiale in comando di Thomas ha dichiarato: “Non ho mai saputo che fosse in ritardo o di fretta. Tutti i suoi movimenti erano deliberati, la sua padronanza di sé era suprema e riceveva e dava ordini con uguale serenità”. Dopo aver lasciato la Florida nel 1841, Thomas vide il successivo servizio a New Orleans, Fort Moultrie (Charleston, Carolina del Sud) e Fort McHenry (Baltimora, MD).

Messico

Con lo scoppio della guerra messicano-americana nel 1846, Thomas prestò servizio con l’esercito del maggiore generale Zachary Taylor nel Messico nord-orientale. Dopo essersi esibito in modo ammirevole alle battaglie di Monterrey e Buena Vista, è stato brevettato capitano e poi maggiore. Durante i combattimenti, Thomas prestò servizio a stretto contatto con il futuro antagonista Braxton Bragg e si guadagnò grandi elogi dal generale di brigata John E. Wool.

Con la conclusione del conflitto, Thomas tornò brevemente in Florida prima di ricevere l’incarico di istruttore di artiglieria a West Point nel 1851. Impressionando il sovrintendente di West Point, il tenente colonnello Robert E. Lee, Thomas ricevette anche l’incarico di istruttore di cavalleria.

Il maggiore generale George H. Thomas.
Library of Congress

Ritorno a West Point

In questo ruolo, Thomas si è guadagnato il soprannome duraturo “Old Slow Trot” a causa della sua costante limitazione dei cadetti al galoppo degli anziani cavalli dell’accademia. L’anno dopo il suo arrivo, ha sposato Frances Kellogg, cugina di un cadetto di Troy, NY. Durante la sua permanenza a West Point, Thomas istruì i cavalieri confederati JEB Stuart e Fitzhugh Lee e votò contro il ripristino del futuro subordinato John Schofield dopo il suo licenziamento da West Point.

Nominato maggiore nella seconda cavalleria degli Stati Uniti nel 2, Thomas fu assegnato al sud-ovest. Al servizio del colonnello Albert Sidney Johnston e Lee, Thomas combatté i nativi americani per il resto del decennio. Il 1855 agosto 26 evitò per un pelo la morte quando una freccia gli lanciò uno sguardo dal mento e gli colpì il petto. Dopo aver tirato fuori la freccia, Thomas si rimise la ferita e tornò all’azione. Sebbene dolorosa, sarebbe stata l’unica ferita che avrebbe riportato per tutta la sua lunga carriera.

La guerra civile

Tornato a casa in congedo, Thomas richiese un congedo di un anno nel novembre 1860. Soffrì ulteriormente quando si ferì gravemente alla schiena durante una caduta da un binario del treno a Lynchburg, Virginia. Mentre si riprendeva, Thomas si preoccupò quando gli stati iniziarono a lasciare l’Unione dopo l’elezione di Abraham Lincoln. Rifiutando l’offerta del governatore John Letcher di diventare il capo degli ordigni della Virginia, Thomas ha dichiarato di voler rimanere fedele agli Stati Uniti fintanto che è stato onorevole per lui farlo.

Il 12 aprile, il giorno in cui i Confederati hanno aperto il fuoco su Fort Sumter, ha informato la sua famiglia in Virginia che intendeva rimanere in servizio federale. Prontamente rinnegandolo, girarono il suo ritratto verso il muro e si rifiutarono di inoltrare i suoi averi. Etichettando Thomas come voltagabbana, alcuni comandanti del sud, come Stuart, hanno minacciato di impiccarlo come traditore se fosse stato catturato.

Sebbene rimase fedele, Thomas fu ostacolato dalle sue radici in Virginia per tutta la durata della guerra poiché alcuni nel nord non si fidavano completamente di lui e gli mancava il sostegno politico a Washington. Promosso rapidamente tenente colonnello e poi colonnello nel maggio 1861, guidò una brigata nella Shenandoah Valley e ottenne una vittoria minore sulle truppe guidate dal generale di brigata Thomas “Stonewall” Jackson.

Il maggiore generale George H. Thomas.
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Costruire una reputazione

Ad agosto, con ufficiali come Sherman che garantivano per lui, Thomas fu promosso a generale di brigata. Inviato al Western Theatre, fornì all’Unione una delle sue prime vittorie nel gennaio 1862, quando sconfisse le truppe confederate al comando del maggiore generale George Crittenden nella battaglia di Mill Springs nel Kentucky orientale. Poiché il suo comando faceva parte dell’esercito dell’Ohio del maggiore generale Don Carlos Buell, Thomas fu tra coloro che marciarono verso l’aiuto del maggiore generale Ulysses S. Grant durante la battaglia di Shiloh nell’aprile 1862.

Promosso a maggiore generale il 25 aprile, Thomas ricevette il comando dell’ala destra dell’esercito del maggiore generale Henry Halleck. Il grosso di questo comando era composto da uomini dell’Esercito del Tennessee di Grant. Grant, che era stato rimosso dal comando sul campo da Halleck, era arrabbiato per questo e si risentiva per la posizione di Thomas. Mentre Thomas guidava questa formazione durante l’assedio di Corinto, si unì all’esercito di Buell a giugno, quando Grant tornò in servizio attivo. Quell’autunno, quando il generale confederato Braxton Bragg invase il Kentucky, la leadership dell’Unione offrì a Thomas il comando dell’esercito dell’Ohio poiché riteneva che Buell fosse troppo cauto.

Sostenendo Buell, Thomas rifiutò questa offerta e servì come suo secondo in comando nella battaglia di Perryville quell’ottobre. Anche se Buell costrinse Bragg a ritirarsi, il suo lento inseguimento gli costò il lavoro e il 24 ottobre gli fu dato il comando al maggiore generale William Rosecrans. Servendo sotto Rosecrans, Thomas guidò il centro della neonata Armata del Cumberland nella battaglia del fiume Stones a dicembre 31-gennaio 2. Mantenendo la linea dell’Unione contro gli attacchi di Bragg, ha impedito una vittoria confederata.

La roccia di Chickamauga

Nello stesso anno, il XIV Corpo di Thomas ha svolto un ruolo chiave nella campagna di Tullahoma di Rosecrans, che ha visto le truppe dell’Unione manovrare l’esercito di Bragg fuori dal Tennessee centrale. La campagna culminò con la battaglia di Chickamauga quel settembre. Attaccando l’esercito di Rosecrans, Bragg riuscì a distruggere le linee dell’Unione.

Formando il suo corpo su Horseshoe Ridge e Snodgrass Hill, Thomas organizzò una difesa ostinata mentre il resto dell’esercito si ritirava. Infine, ritirandosi dopo il tramonto, l’azione è valsa a Thomas il soprannome di “The Rock of Chickamauga”. Ritirandosi a Chattanooga, l’esercito di Rosecrans fu effettivamente assediato dai Confederati.

Sebbene non avesse buoni rapporti personali con Thomas, Grant, ora al comando del Western Theatre, sollevò Rosecrans e cedette l’esercito del Cumberland al Virginian. Incaricato di tenere la città, Thomas lo fece finché Grant non arrivò con altre truppe. Insieme, i due comandanti iniziarono a riportare indietro Bragg durante la battaglia di Chattanooga, dal 23 al 25 novembre, che culminò con gli uomini di Thomas che catturarono Missionary Ridge.

Il maggiore generale George H. Thomas.
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Atlanta e Nashville

Con la sua promozione a generale in capo dell’Unione nella primavera del 1864, Grant designò Sherman a guidare gli eserciti in Occidente con l’ordine di catturare Atlanta. Rimanendo al comando dell’esercito del Cumberland, le truppe di Thomas erano uno dei tre eserciti supervisionati da Sherman. Combattendo una serie di battaglie durante l’estate, Sherman è riuscito a conquistare la città il 2 settembre.

Mentre Sherman si preparava per la sua marcia verso il mare, Thomas ei suoi uomini furono rimandati a Nashville per impedire al generale confederato John B. Hood di attaccare le linee di rifornimento dell’Unione. Muovendosi con un numero minore di uomini, Thomas corse a battere Hood a Nashville, dove si stavano dirigendo i rinforzi dell’Unione. Durante il viaggio, un distaccamento della forza di Thomas sconfisse Hood nella battaglia di Franklin il 30 novembre.

Concentrandosi a Nashville, Thomas esitò a organizzare il suo esercito, ottenere cavalcature per la sua cavalleria e aspettare che il ghiaccio si sciogliesse. Credendo che Thomas fosse troppo cauto, Grant minacciò di dargli il cambio e inviò il maggiore generale John Logan a prendere il comando. Il 15 dicembre, Thomas ha attaccato Hood e ha vinto una splendida vittoria. La vittoria ha segnato una delle poche volte durante la guerra in cui un esercito nemico è stato effettivamente distrutto.

Vita successiva

Dopo la guerra, Thomas ha ricoperto vari incarichi militari in tutto il sud. Il presidente Andrew Johnson gli ha offerto il grado di tenente generale come successore di Grant, ma Thomas ha rifiutato perché voleva evitare la politica di Washington. Assumendo il comando della Divisione del Pacifico nel 1869, morì al Presidio di un ictus il 28 marzo 1870.