Cosa sta succedendo nel nucleo della Via Lattea?

Sta succedendo qualcosa nel cuore della galassia della Via Lattea, qualcosa di intrigante e davvero affascinante. Qualunque cosa sia, gli eventi che hanno visto hanno spinto gli astronomi a concentrarsi sulla comprensione di come funziona. Ciò che apprenderanno contribuirà notevolmente alla nostra comprensione di tali buchi neri nel cuore di altre galassie. 

Tutta l’attività è legata al buco nero supermassiccio della galassia – chiamato Sagittarius A * (o Sgr A * in breve) – e si trova proprio al centro della nostra galassia. Normalmente, questo buco nero è stato piuttosto silenzioso, per un buco nero. Certo, periodicamente si nutre di stelle o gas e polvere che vagano nel suo orizzonte degli eventi. Ma non ha getti potenti come fanno altri buchi neri supermassicci. Invece, è piuttosto tranquillo, per un buco nero supermassiccio.

Cosa sta mangiando?

Gli astronomi hanno iniziato a notare negli ultimi anni che Sgr A * sta emettendo “chiacchiere” visibili ai telescopi a raggi X. Quindi, hanno iniziato a chiedere: “Che tipo di attività lo farebbe svegliare improvvisamente e iniziare a emettere emissioni?” e hanno iniziato a esaminare le possibili cause. Sgr A * sembra produrre circa un bagliore luminoso di raggi X ogni dieci giorni circa, come rilevato dal monitoraggio a lungo termine effettuato dal Chandra X-ray Observatory, Swift e dalla sonda XMM-Newton (che eseguono tutti i raggi X osservazioni di astronomia). Improvvisamente, nel 2014, il buco nero ha sollevato i suoi messaggi, producendo un bagliore ogni giorno. 

Un approccio ravvicinato avvia Sgr A * Chattering

Cosa avrebbe potuto irritare il buco nero? L’aumento dei razzi di raggi X è avvenuto subito dopo il
avvicinamento ravvicinato al buco nero da parte di un misterioso oggetto astronomico di nome G2. A lungo hanno pensato che G2 fosse una nube estesa di gas e polvere in movimento attorno al buco nero centrale. Potrebbe essere la fonte di materiale per l’alimentazione del buco nero? Alla fine del 2013 è passato molto vicino a Sgr A *. L’approccio non ha distrutto la nuvola (che era una possibile previsione di ciò che potrebbe accadere). Ma l’attrazione gravitazionale del buco nero ha allungato un po ‘la nuvola. 

Cosa sta succedendo? 

Questo poneva un mistero. Se G2 fosse una nuvola, molto probabilmente sarebbe stata allungata un po ‘dal tiro gravitazionale che ha subito. Non è stato così. Allora, cosa potrebbe essere G2? Alcuni astronomi suggeriscono che potrebbe essere una stella con un bozzolo polveroso avvolto attorno ad essa. Se è così, il buco nero potrebbe aver portato via parte di quella nuvola polverosa. Quando il materiale ha incontrato l’orizzonte degli eventi del buco nero, sarebbe stato sufficientemente riscaldato da emettere raggi X, che sono stati riflessi dalle nuvole di gas e polvere e raccolti dalla sonda. 

L’aumento dell’attività a Sgr A * sta dando agli scienziati un altro sguardo su come il materiale viene incanalato nel buco nero supermassiccio della nostra galassia e cosa gli accade una volta che si avvicina abbastanza da sentire l’attrazione gravitazionale del buco nero. Sanno che viene riscaldato mentre gira, in parte per l’attrito con altri materiali, ma anche per l’attività del campo magnetico. Tutto ciò può essere rilevato, ma una volta che il materiale è oltre l’orizzonte degli eventi, è perso per sempre, così come la luce che emette. A quel punto, è tutto intrappolato dal buco nero e non può scappare.  

Anche di interesse nel nucleo della nostra galassia è l’azione delle esplosioni di supernova. Insieme a forti venti stellari provenienti da giovani stelle calde, tale attività soffia “bolle” attraverso lo spazio interstellare. Il sistema solare si sta muovendo attraverso una di queste bolle, situata lontano dal centro della galassia, chiamata Local Interstellar Cloud. Bolle come queste possono aiutare a proteggere i giovani sistemi planetari da radiazioni più forti e più dure per periodi di tempo.

Buchi neri e galassie

I buchi neri sono onnipresenti in tutta la galassia e quelli supermassicci esistono nel cuore della maggior parte dei nuclei galattici. Negli ultimi anni, gli astronomi hanno scoperto che i buchi neri supermassicci centrali sono parte integrante dell’evoluzione di una galassia, influenzando tutto, dalla formazione stellare alla forma di una galassia e alle sue attività.

Il Sagittario A * è il buco nero supermassiccio più vicino a noi: si trova a una distanza di circa 26,000 anni luce dal Sole. Il prossimo più vicino si trova nel cuore della Galassia di Andromeda, a una distanza di 2.5 milioni di anni luce. Questi due forniscono agli astronomi un’esperienza “ravvicinata” con tali oggetti e aiutano a sviluppare una comprensione di come si formano e di come si comportano nelle loro galassie.