Non sono mai diventati astronauti: la storia di Mercurio 13

All’inizio degli anni ‘1960, quando furono selezionati i primi gruppi di astronauti, la NASA non pensò di guardare le donne pilota qualificate che erano disponibili. Invece, l’agenzia si è concentrata sui piloti di prova e di caccia, ruoli che sono stati negati alle donne, non importa quanto bene potessero volare. Di conseguenza, gli Stati Uniti non volarono donne nello spazio fino agli anni ‘1980, mentre i russi volarono il loro primo astronauta donna nel 1962.

Primi sforzi

Ciò è cambiato quando il Dr. William Randolph “Randy” Lovelace II ha invitato il pilota Geraldyn “Jerrie” Cobb a sottoporsi al regime di test di idoneità fisica che aveva contribuito a sviluppare per selezionare gli astronauti statunitensi originali, il “Mercury Seven”. Dopo essere diventata la prima donna americana a superare quei test, Jerrie Cobb e il dottor Lovelace annunciarono pubblicamente i risultati dei suoi test in una conferenza del 1960 a Stoccolma e reclutarono più donne per fare i test.

Testare le donne per lo spazio

Cobb e Lovelace sono stati assistiti nei loro sforzi da Jacqueline Cochran, una famosa aviatrice americana e vecchia amica di Lovelace. Si è anche offerta volontaria per pagare le spese dei test. Nell’autunno del 1961, un totale di 25 donne, di età compresa tra 23 e 41 anni, andarono alla Lovelace Clinic di Albuquerque, nel New Mexico. Sono stati sottoposti a quattro giorni di test, eseguendo gli stessi test fisici e psicologici dell’originale Mercury Seven. Mentre alcuni avevano appreso degli esami con il passaparola, molti sono stati reclutati tramite la Ninety-Nines, un’organizzazione di piloti femminili.

Alcuni di questi piloti hanno effettuato ulteriori test. Jerrie Cobb, Rhea Hurrle e Wally Funk sono andati a Oklahoma City per un test del serbatoio di isolamento. Jerrie e Wally hanno anche sperimentato un test in camera ad alta quota e il test di espulsione del sedile di Martin-Baker. A causa di altri impegni familiari e di lavoro, non a tutte le donne è stato chiesto di sostenere questi test.

Dei 25 candidati originali, 13 sono stati scelti per ulteriori test presso il centro di aviazione navale di Pensacola, FL. I finalisti sono stati soprannominati First Lady Astronaut Trainees e, infine, Mercury 13. Erano:

  • Jerrie Cobb
  • Mary Wallace “Wally” Funk
  • Irene Leverton
  • Myrtle “K” Cagle
  • Janey Hart (ora deceduta)
  • Gene Nora Stombough [Jessen]
  • Jerri Sloan ora deceduto)
  • Rhea Hurrle [Woltman]
  • Sarah Gorelick [Ratley]
  • Bernice “B” Trimble Steadman (ora deceduto)
  • Jan Dietrich (ora deceduto)
  • Marion Dietrich (ora deceduta)
  • Jean Hixson (ora deceduto)

Grandi speranze, aspettative tratteggiate

Aspettandosi che il prossimo ciclo di test sia il primo passo nell’addestramento che potrebbe plausibilmente consentire loro di diventare apprendisti astronauti, molte delle donne lasciano il lavoro per poter andare. Poco prima che fossero programmati per riferire, le donne hanno ricevuto telegrammi che annullano il test di Pensacola. Senza una richiesta ufficiale della NASA per eseguire i test, la Marina non consentirebbe l’uso delle proprie strutture.

Jerrie Cobb (la prima donna a qualificarsi) e Janey Hart (la madre di quarantun anni che era anche sposata con il senatore americano Philip Hart del Michigan) hanno fatto una campagna a Washington per far continuare il programma. Hanno contattato il presidente Kennedy e il vicepresidente Johnson. Hanno assistito alle udienze presiedute dal rappresentante Victor Anfuso e hanno testimoniato a nome delle donne. Sfortunatamente, Jackie Cochran, John Glenn, Scott Carpenter e George Low hanno tutti testimoniato che includere le donne nel Mercury Project o creare un programma speciale per loro sarebbe stato un danno per il programma spaziale. La NASA stava chiedendo a tutti gli astronauti di essere piloti collaudatori e di avere una laurea in ingegneria. Poiché nessuna donna potrebbe soddisfare questi requisiti a causa dell’esclusione da tale servizio militare, nessuna si è qualificata per diventare astronauta. La sottocommissione ha espresso simpatia ma non si è pronunciata sulla questione.

Le donne sono andate nello spazio

L’ex cosmonauta sovietica Valentina Tereshkova e l’astronauta statunitense Cady Coleman (a destra), insieme prima del lancio nello spazio di Coleman nel 2010 dal cosmodromo di Baikonur in Kazahkstan.
NASA 

Il 16 giugno 1963, Valentina Tereshkova divenne la prima donna nello spazio. Clare Booth Luce ha pubblicato un articolo sul Mercury 13 nella rivista Life, criticando la NASA per non aver raggiunto questo obiettivo per prima. Il lancio di Tereshkova e l’articolo di Luce hanno rinnovato l’attenzione dei media per le donne nello spazio. Jerrie Cobb ha dato un’altra spinta per rilanciare i test femminili. E ‘fallito. Ci vollero 15 anni prima che le successive donne statunitensi venissero selezionate per andare nello spazio, e i sovietici non volarono un’altra femmina per quasi 20 anni dopo il volo di Tereshkova.

Sally Ride è stata la prima donna astronauta statunitense.
NASA

Nel 1978, sei donne furono scelte come candidate astronauta dalla NASA: Rhea Seddon, Kathryn Sullivan, Judith Resnik, Sally Ride, Anna Fisher e Shannon Lucid. Il 18 giugno 1983, Sally Ride è diventata la prima donna americana nello spazio. Il 3 febbraio 1995, Eileen Collins è diventata la prima donna a pilotare una navetta spaziale. Su suo invito, otto delle First Lady Astronaut Trainees hanno partecipato al suo lancio. Il 23 luglio 1999, Collins è diventata anche la prima donna comandante dello Shuttle. 

Oggi le donne volano abitualmente nello spazio, mantenendo la promessa delle prime donne ad allenarsi come astronaute. Col passare del tempo, i tirocinanti di Mercury 13 stanno passando, ma il loro sogno continua a vivere nelle donne che vivono e lavorano e nello spazio per la NASA e le agenzie spaziali in Russia, Cina, Giappone ed Europa.